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Problemas de la Reestructuración Empresarial

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Este elemento es una expansión del contenido de los cursos y guías de Lawi. Ofrece hechos, comentarios y análisis sobre este tema.

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Problemas de la Reestructuración Empresarial: Liquidación y Disolución

Este elemento es una expansión del contenido de los cursos y guías de Lawi. Ofrece hechos, comentarios y análisis sobre este tema.

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Los abogados participan con frecuencia en ventas de activos o ejercicios de reestructuración empresarial, durante los cuales las empresas del grupo pueden resultar redundantes y, en última instancia, ser liquidadas y disueltas.

Si bien estos ejercicios suelen desarrollarse sin problemas, a veces el proceso tiene un punto débil. Hay casos en los que la empresa disuelta tenía una cuenta bancaria a su nombre que se había pasado por alto, y el banco se negó a liberar los fondos. Esto puede resolverse, pero implica tiempo y gastos que es mucho mejor evitar.

En el Caso del Reino Unido

Cese voluntario y disolución
Cuando una empresa del grupo se extingue tras una reestructuración o venta de activos, seguirá estando sujeta a las obligaciones de presentación de cuentas y declaraciones de confirmación en el Registro Mercantil (cuyo incumplimiento constituirá un delito para la empresa y sus directivos, que podrán ser sancionados). Esto puede aumentar la carga (y el estrés) de los abogados y empleados de la empresa.

Por lo general, a menos que se pretenda que la empresa vuelva a tener actividad en el futuro, será mejor disolverla para evitar esta carga.

A menos que la empresa sea insolvente, la disolución se suele conseguir solicitando la disolución voluntaria (véase más detalles). Esto sólo puede hacerse cuando la actividad de la empresa ha sido liquidada, por lo que generalmente habrá un retraso de al menos tres meses entre la conclusión del ejercicio de reestructuración y la solicitud de disolución. Durante este periodo legal de tres meses, la empresa no debe haber cambiado de nombre, ni haber ejercido su actividad comercial, ni haber enajenado bienes o derechos a título oneroso, ni haber realizado ninguna otra actividad más allá de la necesaria para la liquidación de su negocio.

Este retraso puede significar que las personas que mejor conocen la empresa ya no estén involucradas cuando se presente la solicitud de disolución. Por ejemplo, los antiguos directores ejecutivos pueden haber dimitido ya. Es entonces cuando se puede pasar por alto información clave.

La solicitud en sí es muy sencilla. Se rellena el formulario DS01 y un director firma para confirmar que la empresa no ha realizado ninguna de las actividades prohibidas en los últimos tres meses. Se presenta en el Registro de Sociedades con una tasa de 10 libras esterlinas, y luego se debe notificar en un plazo de siete días a las partes interesadas: accionistas, directores (distintos de los que firman el formulario), acreedores y empleados.

El Registro Mercantil emitirá una notificación de propuesta de disolución y, a menos que cualquier persona interesada (como alguien que afirme ser un acreedor) se oponga mientras tanto, la disolución se activará después de un período no inferior a dos meses. El nombre de la empresa se eliminará del registro y se disolverá.

Consecuencias de la disolución
Cuando una sociedad se disuelve, deja de existir como entidad jurídica. Será incapaz de poseer bienes u otros derechos legales. Como resultado, cualquier propiedad o derecho legal que antes fuera propiedad de la empresa o que se mantuviera en fideicomiso se considerará bona vacantia – pertenecerá a la Corona, que normalmente actuará a través del Procurador del Tesoro como parte del Departamento Legal del Gobierno. (En algunas zonas geográficas, la bona vacantia pasa en realidad al Ducado de Lancaster o al Duque de Cornualles en lugar de a la Corona, aunque los principios son los mismos – para simplificar, nos referiremos a la posición con la Corona más adelante).

En la mayoría de los casos en los que una empresa se extingue voluntariamente, todos sus activos se habrán liquidado con bastante antelación. Sin embargo, hay casos en los que los activos se habían pasado por alto u olvidado. Lo más habitual es que se trate de cuentas bancarias a nombre de la empresa disuelta. A veces, simplemente se había olvidado la existencia de la cuenta. Lo más habitual es que el grupo conociera la cuenta y los fondos que contenía, pero no se diera cuenta de que la cuenta seguía estando a nombre de la empresa disuelta ni de las consecuencias de ello.

Cuando un banco tiene conocimiento de que una empresa se ha disuelto (lo que suele ocurrir rápidamente), congela inmediatamente todas las cuentas a nombre de la empresa, a la espera de que se transfiera el contenido a la Corona. El banco ya no actuará según las instrucciones de los antiguos directores de la empresa o de las antiguas empresas de su grupo. Este es el caso incluso si el resto del grupo sigue siendo un cliente activo del banco. A menudo, la primera vez que alguien se da cuenta de un problema es cuando el grupo intenta acceder a la cuenta y el banco le dice que está congelada. Aunque los bancos tienden a ser comprensivos con la situación de sus clientes, no se les convencerá de que liberen los fondos a nadie más que al Procurador del Tesoro, a menos que la empresa se restablezca en el registro.

La existencia de una cuenta bancaria olvidada suele ser el detonante para que el grupo se dé cuenta de que hay un problema. En el caso de otros tipos de activos, no existe necesariamente ningún desencadenante, por lo que el problema puede permanecer oculto durante muchos años y sólo salir a la luz en un momento de crisis. Más raramente, el activo olvidado en cuestión puede ser un interés en la propiedad. Descubrir de repente que el grupo no es dueño de la propiedad en la que opera puede ser un shock.

¿Qué ocurre con la bona vacantia?
Los fondos de bona vacantia que se encuentran en las cuentas bancarias se transfieren al Procurador del Tesoro y, en última instancia, se ingresan en el Tesoro. Esto no ocurre inmediatamente, por lo que es sensato pedir al banco lo antes posible que no haga la transferencia mientras se toman medidas para rectificar el asunto.

La situación con otros activos no es tan sencilla. Aunque se considera que los activos pasan automáticamente a ser bona vacantia en el momento de la disolución, no existe un control activo de la situación. Por ejemplo, el Registro de la Propiedad no eliminará automáticamente a una empresa disuelta como propietaria registrada de una propiedad: la Corona debe presentar una solicitud para ser registrada como propietaria. A menos que se notifique al Procurador del Tesoro, la Corona no tendrá necesariamente conocimiento de los terrenos u otros bienes de su propiedad.

Cuando la Corona tenga conocimiento de que es propietaria de bona vacantia, puede renunciar a ella (lo que puede hacer en el caso de los bienes arrendados, poniendo fin a los intereses del arrendamiento) o venderla e ingresar los beneficios en el Tesoro. Siempre existe la opción de que el grupo compre a la Corona los terrenos bona vacantia, pero no es una opción atractiva ya que la venta será a valor de mercado. Siempre existe el riesgo de que la Corona venda los terrenos bona vacantia a un tercero, lo que podría ser extremadamente problemático, especialmente si el grupo ocupa los terrenos.

Cuando la Corona no tiene conocimiento de la bona vacantia, el resultado práctico es que el activo podría seguir siendo utilizado por el grupo. Si el activo es algo menor (por ejemplo, palés utilizados en una fábrica) el grupo puede considerar que no es un problema importante. Sin embargo, cuando el activo es importante, siempre se corre el riesgo de esconder la cabeza en la arena; tarde o temprano es probable que surja un problema.

Cómo resolver el problema en el caso del Reino Unido

Prevención
La mejor opción es evitar por completo estos problemas asegurándose de que se lleva a cabo una diligencia debida completa en cualquier empresa que se pretenda suprimir voluntariamente. Es posible que estas cuestiones se hayan tenido en cuenta durante cualquier reestructuración o venta de activos anterior, pero la experiencia demuestra que a menudo hay lagunas, especialmente cuando los abogados o contables externos que asisten a la transacción pueden desconocer la existencia potencial de ciertos tipos de activos.

Esta diligencia debida debe realizarse tan pronto como se concluya cualquier reestructuración o venta de activos para garantizar que quienes entienden cómo funcionaba la empresa (y pueden recordar acontecimientos de años anteriores) puedan participar, en lugar de hacerlo meses después, cuando los directores pueden haber cambiado. Se debe considerar lo siguiente:

¿Existe la posibilidad de que la empresa afectada siga teniendo cuentas bancarias a su nombre que puedan ser utilizadas por el grupo? Sería prudente realizar una auditoría completa de todas las cuentas bancarias utilizadas por el grupo.
¿Tiene la empresa cesante algún interés en propiedades utilizadas por el grupo? Los arrendamientos históricos, en particular, pueden ser un problema, y es sorprendentemente fácil de pasar por alto.
¿Utiliza el grupo algún otro activo (no inmobiliario) que pueda estar en manos de la empresa redundante? En la práctica, los pequeños bienes tangibles pueden no ser un problema importante, pero considere si, por ejemplo, cualquier contrato de compraventa a plazos de equipos (y por lo tanto, un derecho a adquirir la titularidad) puede estar a nombre de la empresa redundante.
¿Posee la empresa acciones de otras empresas? Cuando una empresa lleva mucho tiempo operando, puede ser fácil perder la pista de las acciones, especialmente de las participaciones históricas menores fuera de las principales empresas del grupo.
¿Es posible que la empresa afectada haya sido nombrada beneficiaria de un fideicomiso? Esta es quizás la situación más improbable, pero puede ser una peculiaridad cuando, por ejemplo, el grupo ha crecido a partir de una empresa familiar.
Puede ser útil preparar una sencilla lista de comprobación para todas las empresas despedidas que cubra no sólo las confirmaciones requeridas para el formulario DS01, sino también estas consideraciones adicionales.

Curar
Si se encuentra en la situación de que, por ejemplo, su banco le ha notificado que ha congelado la cuenta de una empresa disuelta y quiere recuperar esos fondos, tendrá que actuar rápidamente. La buena noticia es que usted debería poder dar marcha atrás para recuperar los activos.

Un antiguo director o accionista debe solicitar al tribunal una orden que restablezca la empresa disuelta en el registro en un plazo de 6 años desde la disolución. Si se dicta una orden, el tribunal ordenará al Registro de Sociedades que restablezca la empresa y ésta volverá a existir como si nunca hubiera sido disuelta. Tendrá los mismos directores y accionistas que tenía en el momento anterior a la disolución.

Sus activos ya no se considerarán bona vacantia, sino que volverán a pertenecer a la empresa. Si no se ha hecho nada con esos activos, recuperarlos es un proceso sencillo. Por ejemplo, si los fondos se encontraban en una cuenta congelada, puede solicitar su devolución mediante un cheque. Sin embargo, cuando la Corona ha tomado el control de los activos y los ha enajenado, la empresa tendrá que solicitar al Procurador del Tesoro el producto de la venta. Si, por ejemplo, la Corona ha vendido terrenos durante el periodo de disolución, sólo se podrá recuperar el producto de la venta, pero no el título de propiedad. Esto podría dar lugar a problemas, y es una de las razones por las que se debe actuar lo antes posible.

La solicitud al tribunal tendrá que exponer cierta información sobre la empresa y el motivo por el que se presenta. Será necesario solicitar una dispensa de bona vacantia al Procurador del Tesoro y, cuando se proporciona, suele ser posible tramitar el asunto con el consentimiento del Registro Mercantil.

Sin embargo, incluso cuando se desarrolla sin problemas, el proceso no es rápido e implicará bastante trabajo en la redacción de documentos y la correspondencia con las distintas partes implicadas. Suelen transcurrir unos seis meses entre la presentación de la solicitud y el restablecimiento de la empresa. La recuperación de los activos puede llevar aún más tiempo. Además, la empresa estará obligada a presentar las cuentas correspondientes al periodo durante el cual se ha disuelto, y puede ser objeto de sanciones por retraso en la presentación.

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