Este texto de la plataforma se ha clasificado en , , , , , , , , , , , , , ,

Calentamiento Global

Calentamiento Global

Este elemento es un complemento de los cursos y guías de Lawi. Ofrece hechos, comentarios y análisis sobre este tema. [aioseo_breadcrumbs]

Calentamiento Global y Globalización

Según Galindo y Samaniego (2010), las emisiones de gases que crean el efecto invernadero son causadas fundamentalmente por las actividades humanas. El efecto invernadero está ocasionando por el aumento en la temperatura global. Los científicos han expresado que las inundaciones, las sequías y las condiciones meteorológicas extremas van a ser más frecuentes. El aumento en el calentamiento global ocasiona una evaporación del agua de forma más rápida. Esto ocasiona que las áreas secas de la Tierra sean más secas y que las áreas húmedas tengan aún más lluvias. El efecto invernadero ocasiona, entonces, un aumento en los eventos climáticos extremos como huracanes, terremotos, tsunamis y tifones.

Existe consenso de que los gases del efecto invernadero están alterando la atmósfera. Estos gases contribuyen al cambio climático y al aumento de las temperaturas. Payne (2013) establece que además de los gases que ocasionan el efecto invernadero, factores como la deforestación, la urbanización desmedida y las actividades agrícolas afectan el clima global.

Howard (2009) establece que el cambio climático no es solo un problema ambiental, sino que a su vez puede tener implicaciones económicas, financieras y estratégicas para los diversos países. El cambio climático puede destruir la infraestructura de regiones enteras. Los gobiernos, entonces, tendrían que desviar los recursos para aliviar el desastre ambiental.

Stern (2008) establece “que la evidencia científica es contundente, el cambio climático representa un riesgo global muy serio, y demanda una respuesta global urgente.” Howard (2009) expone que “el reto del cambio climático puede resultar ser una fuerza de unidad que logre que diversos países trabajen de la mano.” Esto se logra, si los países unen sus recursos y comparten su peritaje demostrando su disposición a cooperar para evitar un mayor impacto negativo al ambiente. Aunque puede tener un lado positivo, también existe el riesgo de que algunos gobiernos utilicen su conocimiento no para eliminar las situaciones que pueden amenazar el ambiente, sino que para perseguir sus agendas privadas.

Payne (2013) expone que desde el descubrimiento del fuego, los habitantes del planeta están ocasionando impactos ambientales. Sin embargo, no es hasta la Revolución Industrial (véase también sus consecuencias y la industrialización) que se agudizan los problemas ambientales incluyendo el calentamiento global y el cambio climático.

El calentamiento global es uno de los mayores problemas a los que se enfrenta la humanidad hoy en día, y el fenómeno climático fue objeto de titulares una y otra vez mientras la gente seguía observando extrañas pautas meteorológicas y mientras los debates se ensañaban en los ámbitos políticos sobre si debíamos abordar el tema y cómo hacerlo.

El calentamiento global es real, y está cambiando el clima. Hay pruebas significativas de que los climas de todo el mundo están cambiando y que esos cambios están ocurriendo debido a las actividades humanas. Esa es una de las razones por las que es tan importante estar informado sobre qué actividades humanas contribuyen al calentamiento global y qué actividades humanas pueden ayudar a evitar que progrese.

Política pública sobre el calentamiento global
Desde el siglo XIX, muchos investigadores que trabajan en una amplia gama de disciplinas académicas han contribuido a mejorar la comprensión de la atmósfera y del sistema climático mundial. La preocupación de los científicos prominentes del clima por el calentamiento global y el cambio climático inducido por el hombre (o "antropogénico") surgió a mediados del siglo XX, pero la mayor parte del debate científico y político sobre la cuestión no comenzó hasta el decenio de 1980. Hoy en día, los principales científicos del clima están de acuerdo en que muchos de los cambios que se están produciendo en el sistema climático mundial se deben en gran medida a la liberación a la atmósfera de gases de efecto invernadero, gases que potencian el efecto invernadero natural de la Tierra. La mayoría de los gases de efecto invernadero son liberados por la quema de combustibles fósiles para la calefacción, la cocina, la generación de electricidad, el transporte y la fabricación, pero también son liberados como resultado de la descomposición natural de los materiales orgánicos, los incendios forestales, la deforestación y las actividades de limpieza de tierras. Quienes se oponen a este punto de vista han subrayado a menudo el papel de los factores naturales en la variación climática del pasado y han acentuado las incertidumbres científicas relacionadas con los datos sobre el calentamiento de la Tierra y el cambio climático. No obstante, un creciente número de científicos ha pedido a los gobiernos, las industrias y los ciudadanos que reduzcan sus emisiones de gases de efecto invernadero.

Todos los países emiten gases de efecto invernadero, pero los países altamente industrializados y los países más poblados emiten cantidades significativamente mayores que otros. Los países de América del Norte y Europa que fueron los primeros en someterse al proceso de industrialización han sido responsables de la liberación de la mayoría de los gases de efecto invernadero en términos acumulativos absolutos desde el comienzo de la Revolución Industrial a mediados del siglo XVIII. Hoy en día, a estos países se les están sumando grandes países en desarrollo como China y la India, donde la rápida industrialización va acompañada de una creciente liberación de gases de efecto invernadero. Los Estados Unidos, que poseen aproximadamente el 5% de la población mundial, emitieron casi el 21% de los gases de efecto invernadero mundiales en 2000. Ese mismo año, los entonces 25 Estados miembros de la Unión Europea (UE) -con una población combinada de 450 millones de personas- emitieron el 14 por ciento de todos los gases de efecto invernadero antropogénicos. Esta cifra era aproximadamente la misma que la fracción liberada por los 1.200 millones de personas de China. En 2000, el estadounidense medio emitió 24,5 toneladas de gases de efecto invernadero, la persona media que vivía en la UE emitió 10,5 toneladas, y la persona media que vivía en China emitió sólo 3,9 toneladas. Aunque las emisiones de gases de efecto invernadero per cápita de China siguieron siendo considerablemente inferiores a las de la UE y los Estados Unidos, fue el mayor emisor de gases de efecto invernadero en 2006 en términos absolutos.

El IPCC y el consenso científico
Un primer paso importante en la formulación de políticas públicas sobre el calentamiento global y el cambio climático es la recopilación de datos científicos y socioeconómicos pertinentes. En 1988 la Organización Meteorológica Mundial y el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente establecieron el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC, por sus siglas en inglés). El IPCC tiene el mandato de evaluar y resumir los datos científicos, técnicos y socioeconómicos más recientes sobre el cambio climático y de publicar sus conclusiones en informes que se presentan a las organizaciones internacionales y a los gobiernos nacionales de todo el mundo. Muchos miles de los principales científicos y expertos del mundo en las esferas del calentamiento de la Tierra y el cambio climático han trabajado en el marco del IPCC, produciendo importantes conjuntos de evaluaciones en 1990, 1995, 2001, 2007 y 2014, y varias evaluaciones especiales adicionales. En esos informes se evaluaron las bases científicas del calentamiento de la Tierra y el cambio climático, las principales cuestiones relacionadas con la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero y el proceso de adaptación a un clima cambiante.

En el primer informe del IPCC, publicado en 1990, se afirmaba que una buena cantidad de datos mostraba que la actividad humana afectaba a la variabilidad del sistema climático; sin embargo, los autores del informe no pudieron llegar a un consenso sobre las causas y los efectos del calentamiento de la Tierra y el cambio climático en ese momento. El informe del IPCC de 1995 afirmaba que el balance de las pruebas sugería "una influencia humana discernible en el clima". El informe del IPCC de 2001 confirmó las conclusiones anteriores y presentó pruebas más sólidas de que la mayor parte del calentamiento de los 50 años anteriores era atribuible a las actividades humanas. En el informe de 2001 también se señalaba que los cambios observados en los climas regionales estaban empezando a afectar a muchos sistemas físicos y biológicos y que había indicios de que los sistemas sociales y económicos también se estaban viendo afectados.

La cuarta evaluación del IPCC, publicada en 2007, reafirmó las principales conclusiones de los informes anteriores, pero los autores también declararon -en lo que se consideró un juicio conservador- que estaban seguros, al menos en un 90%, de que la mayor parte del calentamiento observado durante el medio siglo anterior había sido causado por la liberación de gases de efecto invernadero a través de una multitud de actividades humanas. Tanto el informe de 2001 como el de 2007 afirmaban que durante el siglo XX se había producido un aumento de la temperatura superficial media mundial de 0,6 °C (1,1 °F), dentro de un margen de error de ±0,2 °C (0,4 °F). Mientras que el informe de 2001 preveía un aumento adicional de la temperatura media de 1,4 a 5,8 °C (2,5 a 10,4 °F) para 2100, el informe de 2007 refinó esta previsión hasta un aumento de 1,8 a 4,0 °C (3,2 a 7,2 °F) para finales del siglo XXI. Esas previsiones se basaron en el examen de una serie de hipótesis que caracterizaron las tendencias futuras de las emisiones de gases de efecto invernadero.

La quinta evaluación del IPCC, publicada en 2014, refinó aún más los aumentos previstos de la temperatura media mundial y del nivel del mar. El informe de 2014 afirmaba que en el intervalo entre 1880 y 2012 se produjo un aumento de la temperatura media mundial de aproximadamente 0,85 °C (1,5 °F) y que en el intervalo entre 1901 y 2010 se produjo un aumento del nivel medio del mar mundial de unos 19-21 cm (7,5-8,3 pulgadas). El informe predijo que para finales del siglo XXI las temperaturas superficiales en todo el mundo aumentarían entre 0,3 y 4,8 °C (0,5 y 8,6 °F), y el nivel del mar podría subir entre 26 y 82 cm (10,2 y 32,3 pulgadas) en relación con el promedio de 1986-2005.

Cada informe del IPCC ha contribuido a crear un consenso científico en el sentido de que las elevadas concentraciones de gases de efecto invernadero en la atmósfera son los principales impulsores del aumento de las temperaturas del aire cerca de la superficie y de los cambios climáticos asociados en curso. A este respecto, se considera que el actual episodio de cambio climático, que comenzó a mediados del siglo XX, es fundamentalmente diferente de los períodos anteriores en el sentido de que los ajustes críticos han sido causados por actividades derivadas del comportamiento humano y no por factores no antropogénicos. En la evaluación de 2007 del IPCC se proyectó que cabría esperar que los futuros cambios climáticos incluyeran un calentamiento continuo, modificaciones de las pautas y cantidades de precipitaciones, elevación del nivel del mar y "cambios en la frecuencia e intensidad de algunos fenómenos extremos". Esos cambios tendrían efectos importantes en muchas sociedades y en los sistemas ecológicos de todo el mundo (véase Investigación sobre el clima y los efectos del calentamiento mundial). Véase en este recurso la Convención Marco de las Naciones Unidas y el Protocolo de Kyoto.

Futura política sobre el cambio climático
Los países difieren en cuanto a la forma de proceder en materia de política internacional con respecto a los acuerdos climáticos. Los objetivos a largo plazo formulados en Europa y los Estados Unidos buscan reducir las emisiones de gases de efecto invernadero hasta en un 80 por ciento para mediados del siglo XXI. En relación con estos esfuerzos, la UE estableció el objetivo de limitar el aumento de la temperatura a un máximo de 2 °C (3,6 °F) por encima de los niveles preindustriales. (Muchos científicos del clima y otros expertos coinciden en que se producirán importantes daños económicos y ecológicos si el promedio mundial de las temperaturas del aire cercano a la superficie se eleva más de 2 °C (3,6 °F) por encima de las temperaturas preindustriales en el próximo siglo).

A pesar de las diferencias de enfoque, los países iniciaron las negociaciones sobre un nuevo tratado, basado en un acuerdo alcanzado en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático celebrada en 2007 en Bali (Indonesia), que sustituiría al Protocolo de Kyoto una vez que éste expirara. En la 17ª Conferencia de las Partes en la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (COP17), celebrada en Durban (Sudáfrica) en 2011, la comunidad internacional se comprometió a elaborar un tratado climático amplio y jurídicamente vinculante que sustituyera al Protocolo de Kyoto para 2015. Dicho tratado exigiría a todos los países productores de gases de efecto invernadero -incluidos los principales emisores de carbono que no se atienen al Protocolo de Kyoto (como China, la India y los Estados Unidos)- que limitaran y redujeran sus emisiones de dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero. Este compromiso fue reafirmado por la comunidad internacional en el 18º período de sesiones de la Conferencia de las Partes (CP 18), celebrado en Doha (Qatar) en 2012. Dado que los términos del Protocolo de Kyoto se fijaron para que terminaran en 2012, los delegados de la CP 17 y la CP 18 acordaron prorrogar el Protocolo de Kyoto para salvar la brecha entre la fecha de expiración original y la fecha en que el nuevo tratado sobre el clima pasaría a ser jurídicamente vinculante. En consecuencia, los delegados de la COP18 decidieron que el Protocolo de Kyoto terminaría en 2020, año en el que se esperaba que el nuevo tratado climático entrara en vigor. Esta prórroga tenía el beneficio añadido de proporcionar un tiempo adicional para que los países cumplieran sus objetivos de emisión para 2012.

Convocados en París en 2015, los líderes mundiales y otros delegados de la COP21 firmaron un acuerdo global pero no vinculante para limitar el aumento de la temperatura media mundial a no más de 2 °C (3,6 °F) por encima de los niveles preindustriales y, al mismo tiempo, esforzarse por mantener este aumento a 1,5 °C (2,7 °F) por encima de los niveles preindustriales. El Acuerdo de París fue un acuerdo histórico que ordenó un examen de los progresos cada cinco años y la creación de un fondo de 100.000 millones de dólares para 2020 -que se repondría anualmente- para ayudar a los países en desarrollo a adoptar tecnologías que no produzcan gases de efecto invernadero. El número de partes (signatarios) del convenio ascendía a 197 en 2019, y 185 países habían ratificado el acuerdo. A pesar de que Estados Unidos había ratificado el acuerdo en septiembre de 2016, la toma de posesión de Donald J. Trump como presidente en enero de 2017 anunció una nueva era en la política climática de Estados Unidos, y el 1 de junio de 2017 Trump señaló su intención de sacar a Estados Unidos del acuerdo climático después de que concluyera el proceso de salida formal. Su sucesor, Biden, es un firme defensor de la lucha por el medio ambiente.

Un número cada vez mayor de ciudades del mundo está iniciando una multitud de esfuerzos locales y subregionales para reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero. Muchos de esos municipios están adoptando medidas como miembros del Consejo Internacional para las Iniciativas Ambientales Locales y su programa Ciudades para la Protección del Clima, que esboza principios y medidas para adoptar medidas a nivel local. En 2005, la Conferencia de Alcaldes de los Estados Unidos aprobó el Acuerdo de Protección del Clima, en el que las ciudades se comprometieron a reducir para 2012 las emisiones a un 7 por ciento por debajo de los niveles de 1990. Además, muchas empresas privadas están desarrollando políticas corporativas para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Un ejemplo notable de un esfuerzo liderado por el sector privado es la creación del Chicago Climate Exchange como medio para reducir las emisiones a través de un proceso de comercio.

A medida que las políticas públicas relativas al calentamiento global y al cambio climático continúan desarrollándose a nivel mundial, regional, nacional y local, se dividen en dos grandes tipos. El primer tipo, la política de mitigación, se centra en diferentes formas de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Dado que la mayoría de las emisiones proceden de la quema de combustibles fósiles para la energía y el transporte, gran parte de la política de mitigación se centra en el cambio a fuentes de energía menos intensivas en carbono (como la energía eólica, solar e hidroeléctrica), la mejora de la eficiencia energética de los vehículos y el apoyo al desarrollo de nuevas tecnologías. En cambio, el segundo tipo, la política de adaptación, trata de mejorar la capacidad de diversas sociedades para hacer frente a los desafíos de un clima cambiante. Por ejemplo, algunas políticas de adaptación están concebidas para alentar a los grupos a modificar las prácticas agrícolas en respuesta a los cambios estacionales, mientras que otras políticas están concebidas para preparar a las ciudades situadas en las zonas costeras para un nivel de mar elevado.

En cualquier caso, la reducción a largo plazo de las descargas de gases de efecto invernadero requerirá la participación tanto de los países industriales como de los principales países en desarrollo. En particular, la liberación de gases de efecto invernadero de fuentes chinas e indias está aumentando rápidamente en paralelo con la rápida industrialización de esos países. En 2006 China superó a los Estados Unidos como principal emisor del mundo de gases de efecto invernadero en términos absolutos (aunque no en términos per cápita), en gran medida debido a la mayor utilización de carbón y otros combustibles fósiles por parte de China. De hecho, todos los países del mundo se enfrentan al reto de encontrar formas de reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero al tiempo que promueven un desarrollo económico ambiental y socialmente deseable (conocido como "desarrollo sostenible" o "crecimiento inteligente"). Mientras que algunos opositores de los que piden medidas correctivas siguen sosteniendo que los costos de la mitigación a corto plazo serán demasiado elevados, un número cada vez mayor de economistas y encargados de la formulación de políticas sostienen que será menos costoso, y posiblemente más rentable, para las sociedades adoptar medidas preventivas tempranas que abordar los graves cambios climáticos en el futuro. Es probable que muchos de los efectos más nocivos del calentamiento del clima se produzcan en los países en desarrollo. Combatir los efectos nocivos del calentamiento de la Tierra en los países en desarrollo será especialmente difícil, ya que muchos de esos países ya están luchando y poseen una capacidad limitada para hacer frente a los desafíos de un clima cambiante.

Se prevé que cada país se verá afectado de manera diferente por el creciente esfuerzo por reducir las emisiones mundiales de gases de efecto invernadero. Los países que son emisores relativamente grandes tendrán que hacer frente a mayores exigencias de reducción que los emisores más pequeños. Del mismo modo, se prevé que los países que experimentan un rápido crecimiento económico se enfrentarán a mayores exigencias para controlar sus emisiones de gases de efecto invernadero a medida que consuman cantidades cada vez mayores de energía. También se producirán diferencias entre los distintos sectores industriales e incluso entre las distintas empresas. Por ejemplo, los productores de petróleo, carbón y gas natural -que en algunos casos representan porciones importantes de los ingresos nacionales por exportación- pueden ver reducida la demanda o los precios de sus productos a medida que sus clientes disminuyen el uso de combustibles fósiles. En cambio, es probable que muchos productores de tecnologías y productos nuevos y más respetuosos del clima (como los generadores de energía renovable) vean aumentar la demanda.

Para hacer frente al calentamiento del planeta y al cambio climático, las sociedades deben encontrar la manera de modificar fundamentalmente sus pautas de utilización de la energía en favor de la generación de energía, el transporte y la ordenación de los bosques y el uso de la tierra con menor intensidad de carbono. Un número cada vez mayor de países ha asumido este desafío, y hay muchas cosas que los individuos también pueden hacer. Por ejemplo, los consumidores tienen más opciones para adquirir electricidad generada a partir de fuentes renovables. Entre las medidas adicionales que reducirían las emisiones personales de gases de efecto invernadero y también conservarían la energía figuran el funcionamiento de vehículos más eficientes desde el punto de vista energético, el uso del transporte público cuando esté disponible y la transición a productos domésticos más eficientes desde el punto de vista energético. Las personas también podrían mejorar el aislamiento de sus hogares, aprender a calentar y enfriar sus residencias de manera más eficaz, y comprar y reciclar productos más sostenibles desde el punto de vista ambiental.

La Convención Marco de las Naciones Unidas y el Protocolo de Kyoto
Los informes del IPCC y el consenso científico que reflejan han proporcionado una de las bases más prominentes para la formulación de la política sobre el cambio climático. A escala mundial, la política sobre el cambio climático se rige por dos grandes tratados: la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (CMNUCC) de 1992 y el correspondiente Protocolo de Kyoto de 1997 de la CMNUCC (que lleva el nombre de la ciudad de Japón donde se concertó).

La CMNUCC se negoció entre 1991 y 1992. Fue adoptada en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Medio Ambiente y el Desarrollo en Río de Janeiro en junio de 1992 y se convirtió en legalmente vinculante en marzo de 1994. En el Artículo 2 la CMNUCC establece el objetivo a largo plazo de "estabilizar las concentraciones de gases de efecto invernadero en la atmósfera a un nivel que impida una interferencia antropogénica peligrosa en el sistema climático". El artículo 3 establece que los países del mundo tienen "responsabilidades comunes pero diferenciadas", lo que significa que todos los países comparten la obligación de actuar, aunque los países industrializados tienen la responsabilidad particular de tomar la iniciativa en la reducción de las emisiones debido a su contribución relativa al problema en el pasado. Con este fin, el Anexo I de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático enumera 41 países industrializados específicos y países con economías en transición, además de la Comunidad Europea (CE; sucedida oficialmente por la UE en 2009), y el Artículo 4 establece que estos países deben trabajar para reducir sus emisiones antropogénicas a los niveles de 1990. Sin embargo, no se ha establecido un plazo para este objetivo. Además, la CMNUCC no asigna ningún compromiso de reducción específico a los países no incluidos en el Anexo I (es decir, los países en desarrollo).

El acuerdo de seguimiento de la CMNUCC, el Protocolo de Kyoto, se negoció entre 1995 y 1997 y se adoptó en diciembre de 1997. El Protocolo de Kyoto regula seis gases de efecto invernadero liberados por las actividades humanas: dióxido de carbono (CO2), metano (CH4), óxido nitroso (N2O), perfluorocarbonos (PFC), hidrofluorocarbonos (HFC) y hexafluoruro de azufre (SF6). En virtud del Protocolo de Kyoto, los países del Anexo I deben reducir sus emisiones agregadas de gases de efecto invernadero a un 5,2 por ciento por debajo de sus niveles de 1990 a más tardar en 2012. Para alcanzar este objetivo, el protocolo establece objetivos de reducción individuales para cada país del Anexo I. Estos objetivos requieren la reducción de los gases de efecto invernadero en la mayoría de los países, pero también permiten el aumento de las emisiones de otros. Por ejemplo, el protocolo requiere que los entonces 15 estados miembros de la UE y otros 11 países europeos reduzcan sus emisiones a un 8 por ciento por debajo de sus niveles de emisión de 1990, mientras que Islandia, un país que produce cantidades relativamente pequeñas de gases de efecto invernadero, puede aumentar sus emisiones hasta un 10 por ciento por encima de su nivel de 1990. Además, el Protocolo de Kioto exige a tres países -Nueva Zelanda, Ucrania y Rusia- que congelen sus emisiones a los niveles de 1990.

El Protocolo de Kyoto establece cinco requisitos por los que las partes del Anexo I pueden optar por cumplir sus objetivos de emisión para 2012. En primer lugar, exige la elaboración de políticas y medidas nacionales que reduzcan las emisiones nacionales de gases de efecto invernadero. En segundo lugar, los países pueden calcular los beneficios de los sumideros de carbono nacionales que absorben más carbono del que emiten. En tercer lugar, los países pueden participar en planes de intercambio de emisiones con otros países del Anexo I. Cuarto, los países signatarios pueden crear programas de aplicación conjunta con otras partes del Anexo I y recibir créditos por los proyectos que reduzcan las emisiones. Quinto, los países pueden recibir créditos por reducir las emisiones en los países no incluidos en el Anexo I a través de un mecanismo de "desarrollo limpio", como la inversión en la construcción de un nuevo proyecto de energía eólica.

Para entrar en vigor, el Protocolo de Kyoto tenía que ser ratificado por al menos 55 países, incluidos suficientes países del Anexo I para representar al menos el 55 por ciento del total de las emisiones de gases de efecto invernadero de ese grupo. Más de 55 países ratificaron rápidamente el protocolo, incluyendo todos los países del Anexo I, excepto Rusia, Estados Unidos y Australia. (Rusia y Australia ratificaron el protocolo en 2005 y 2007, respectivamente.) No fue hasta que Rusia, bajo la fuerte presión de la UE, ratificó el protocolo que éste se convirtió en legalmente vinculante en febrero de 2005.

La política regional de cambio climático más desarrollada hasta la fecha ha sido formulada por la UE en parte para cumplir sus compromisos en virtud del Protocolo de Kyoto. En 2005, los 15 países de la UE que tienen un compromiso colectivo en virtud del protocolo redujeron sus emisiones de gases de efecto invernadero a un 2 por ciento por debajo de sus niveles de 1990, aunque no es seguro que cumplan su objetivo de reducción del 8 por ciento para 2012. En 2007 la UE estableció un objetivo colectivo para los 27 estados miembros de reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero en un 20 por ciento por debajo de los niveles de 1990 para el año 2020. Como parte de su esfuerzo por lograr este objetivo, la UE estableció en 2005 el primer plan de comercio multilateral de emisiones de dióxido de carbono del mundo, que abarca más de 11.500 grandes instalaciones en todos sus Estados miembros.

En los Estados Unidos, en cambio, el presidente George W. Bush y la mayoría de los senadores rechazaron el Protocolo de Kyoto, citando como motivo de queja particular la falta de reducciones obligatorias de emisiones para los países en desarrollo. Al mismo tiempo, la política federal de los Estados Unidos no estableció ninguna restricción obligatoria para las emisiones de gases de efecto invernadero, y las emisiones de los Estados Unidos aumentaron más del 16 por ciento entre 1990 y 2005. En parte para compensar la falta de dirección a nivel federal, muchos estados individuales de los EE.UU. formularon sus propios planes de acción para abordar el calentamiento global y el cambio climático y tomaron una serie de iniciativas legales y políticas para frenar las emisiones. Entre esas iniciativas cabe citar: la fijación de un límite máximo a las emisiones de las centrales eléctricas, el establecimiento de normas de carteras de energía renovable que exigen a los proveedores de electricidad que obtengan un porcentaje mínimo de su energía de fuentes renovables, la elaboración de normas sobre emisiones de vehículos y combustibles, y la adopción de normas de "construcción ecológica".

Desde el final de la última edad de hielo, los humanos han desarrollado herramientas y máquinas y han modificado la tierra para la agricultura y el asentamiento a largo plazo. A medida que la población ha ido creciendo y las nuevas tecnologías se han ido extendiendo por las culturas y los continentes, cada vez más recursos del planeta se han visto presionados para servir a la especie. En el proceso, las actividades humanas han alterado el orden natural del medio ambiente al despoblar y eliminar especies y añadir sustancias químicas nocivas al aire, el agua y el suelo, actividades que están cambiando el clima y la estructura y función de los ecosistemas, así como las comunidades biológicas que contienen.

Resolver los problemas ambientales críticos del calentamiento global, la escasez de agua, la contaminación y la pérdida de biodiversidad son quizás los mayores desafíos del siglo XXI.

Los grandes problemas del planeta
La acción humana ha desencadenado una vasta cascada de problemas ambientales que ahora amenazan la continua capacidad de los sistemas naturales y humanos para prosperar. Aquí hay cuatro grandes problemas ambientales:

  • Contaminación. La contaminación es uno de los problemas más serios que enfrenta el planeta, pero puede ser uno de los más fáciles de superar. Aprenda cómo los humanos causan y pueden remediar nuestros problemas de contaminación.
  • Crisis del agua. Esta crisis plantea el riesgo más inmediato para la vida humana y la estabilidad regional. Conozca las causas y los efectos de la escasez de agua a nivel mundial, y algunas de las estrategias para enfrentarla.
  • Calentamiento global. Las emisiones de gases de efecto invernadero de las actividades humanas están cambiando la faz de la Tierra. Explora las formas en que se está produciendo el cambio climático y lo que podemos hacer al respecto.
  • Pérdida de biodiversidad. La vida no humana en la Tierra está sufriendo enormemente en manos humanas. Conozca las principales amenazas a la biodiversidad y lo que se puede hacer para evitar que nuestros organismos se pierdan para siempre.

La fluctuación climática, la variación climática o el cambio climático es la modificación periódica del clima de la Tierra provocada por los cambios en la atmósfera, así como las interacciones entre la atmósfera y otros factores geológicos, químicos, biológicos y geográficos del sistema terrestre.

Causas del cambio climático
Es mucho más fácil documentar las pruebas de la variabilidad del clima y el cambio climático pasado que determinar sus mecanismos subyacentes. El clima está influenciado por una multitud de factores que operan en escalas de tiempo que van desde horas hasta cientos de millones de años. Muchas de las causas del cambio climático son externas al sistema de la Tierra. Otras son parte del sistema de la Tierra pero externas a la atmósfera. Otras implican interacciones entre la atmósfera y otros componentes del sistema terrestre y se describen colectivamente como retroalimentaciones dentro del sistema terrestre. Las retroalimentaciones se encuentran entre los factores causales más recientemente descubiertos y difíciles de estudiar. No obstante, se reconoce cada vez más que esos factores desempeñan un papel fundamental en la variación del clima. En esta sección se describen los mecanismos más importantes.

Variabilidad solar
La luminosidad, o brillo, del Sol ha ido aumentando constantemente desde su formación. Este fenómeno es importante para el clima de la Tierra, porque el Sol proporciona la energía para impulsar la circulación atmosférica y constituye el aporte para el presupuesto de calor de la Tierra. La baja luminosidad solar durante el tiempo del Precámbrico subyace a la tenue paradoja del joven Sol, descrita en la sección Climas de la Tierra temprana.

La energía radiante procedente del Sol es variable en escalas de tiempo muy pequeñas, debido a las tormentas solares y otras perturbaciones, pero las variaciones en la actividad solar, en particular la frecuencia de las manchas solares, también están documentadas en escalas de tiempo que van de decenios a milenios y probablemente se producen también en escalas de tiempo más largas. Se ha sugerido que el "mínimo de Maunder", un período de actividad de manchas solares drásticamente reducida entre 1645 y 1715 d.C., es un factor que contribuye a la Pequeña Edad de Hielo. (Ver abajo Variación y cambio climático desde la aparición de la civilización).

La actividad volcánica
La actividad volcánica puede influir en el clima de varias maneras y en diferentes escalas de tiempo. Las erupciones volcánicas individuales pueden liberar grandes cantidades de dióxido de azufre y otros aerosoles en la estratosfera, reduciendo la transparencia atmosférica y, por tanto, la cantidad de radiación solar que llega a la superficie y la troposfera de la Tierra. Un ejemplo reciente es la erupción del Monte Pinatubo en Filipinas en 1991, que tuvo influencias mensurables en la circulación atmosférica y los balances de calor. La erupción de 1815 del Monte Tambora en la isla de Sumbawa tuvo consecuencias más dramáticas, ya que la primavera y el verano del año siguiente (1816, conocido como "el año sin verano") fueron inusualmente fríos en gran parte del mundo. Nueva Inglaterra y Europa experimentaron nevadas y heladas durante todo el verano de 1816.

Los volcanes y los fenómenos conexos, como el desgarramiento y la subducción de los océanos, liberan dióxido de carbono tanto en los océanos como en la atmósfera. Las emisiones son bajas; incluso una masiva erupción volcánica como la del Monte Pinatubo libera sólo una fracción del dióxido de carbono emitido por la combustión de combustibles fósiles en un año. Sin embargo, a escala geológica, la liberación de este gas de efecto invernadero puede tener efectos importantes. Las variaciones en la liberación de dióxido de carbono por los volcanes y las grietas oceánicas a lo largo de millones de años pueden alterar la química de la atmósfera. Esta variabilidad en las concentraciones de dióxido de carbono probablemente explica gran parte de la variación climática que ha tenido lugar durante el Eón Fanerozoico.

Actividad tectónica
Los movimientos tectónicos de la corteza terrestre han tenido profundos efectos en el clima en escalas de tiempo de millones a decenas de millones de años. Estos movimientos han cambiado la forma, el tamaño, la posición y la elevación de las masas continentales, así como la batimetría de los océanos. A su vez, los cambios topográficos y batimétricos han tenido fuertes efectos en la circulación tanto de la atmósfera como de los océanos. Por ejemplo, el levantamiento de la meseta tibetana durante la era cenozoica afectó las pautas de circulación atmosférica, creando el monzón de Asia meridional e influyendo en el clima de gran parte del resto de Asia y las regiones vecinas.

La actividad tectónica también influye en la química atmosférica, en particular en las concentraciones de dióxido de carbono. El dióxido de carbono se emite desde los volcanes y las fumarolas de las zonas de fisura y de subducción. Las variaciones en la tasa de propagación en las zonas de fisuras y el grado de actividad volcánica cerca de los márgenes de las placas han influido en las concentraciones atmosféricas de dióxido de carbono a lo largo de la historia de la Tierra. Incluso la meteorización química de la roca constituye un importante sumidero de dióxido de carbono. (Un sumidero de carbono es cualquier proceso que elimina el dióxido de carbono de la atmósfera mediante la conversión química del CO2 en compuestos de carbono orgánicos o inorgánicos). El ácido carbónico, formado a partir de dióxido de carbono y agua, es un reactivo en la disolución de silicatos y otros minerales. Las tasas de meteorización están relacionadas con la masa, la elevación y la exposición del lecho rocoso. La elevación tectónica puede aumentar todos estos factores y, por lo tanto, conducir a un aumento de la meteorización y la absorción de dióxido de carbono. Por ejemplo, la meteorización química de la meseta tibetana en ascenso puede haber desempeñado un papel importante en el agotamiento del dióxido de carbono en la atmósfera durante un período de enfriamiento global a finales del Cenozoico.

Variaciones orbitales
La geometría orbital de la Tierra se ve afectada de manera predecible por las influencias gravitatorias de otros planetas del sistema solar. Tres características primarias de la órbita de la Tierra se ven afectadas, cada una de ellas de manera cíclica o recurrente. Primero, la forma de la órbita de la Tierra alrededor del Sol, varía de casi circular a elíptica (excéntrica), con periodicidades de 100.000 y 413.000 años. En segundo lugar, la inclinación del eje de la Tierra con respecto al Sol, que es el principal responsable de los climas estacionales de la Tierra, varía entre 22,1° y 24,5° con respecto al plano de rotación de la Tierra alrededor del Sol. Esta variación se produce en un ciclo de 41.000 años. En general, cuanto mayor es la inclinación, mayor es la radiación solar recibida por los hemisferios en verano y menor la recibida en invierno. El tercer cambio cíclico en la geometría orbital de la Tierra resulta de dos fenómenos combinados: 1) El eje de rotación de la Tierra se tambalea, cambiando la dirección del eje con respecto al Sol, y 2) la orientación de la elipse orbital de la Tierra gira lentamente. Estos dos procesos crean un ciclo de 26.000 años, llamado precesión de los equinoccios, en el que la posición de la Tierra en los equinoccios y solsticios cambia. Hoy en día la Tierra está más cerca del Sol (perihelio) cerca del solsticio de diciembre, mientras que hace 9.000 años el perihelio se produjo cerca del solsticio de junio.

Estas variaciones orbitales causan cambios en la distribución latitudinal y estacional de la radiación solar, que a su vez impulsan una serie de variaciones climáticas. Las variaciones orbitales juegan un papel importante en el ritmo de los patrones glaciales-interglaciales y monzónicos. Sus influencias se han identificado en los cambios climáticos de gran parte del Fanerozoico. Por ejemplo, los ciclomotores -que son lechos marinos, fluviales y de carbón intercalados característicos del subperíodo de Pensilvania (hace 318,1 millones a 299 millones de años)- parecen representar los cambios impulsados por Milankovitch en el nivel medio del mar.

Los gases de efecto invernadero son moléculas de gas que tienen la propiedad de absorber la radiación infrarroja (energía térmica neta) emitida desde la superficie de la Tierra y volverla a radiar hacia la superficie terrestre, contribuyendo así al fenómeno conocido como efecto invernadero. El dióxido de carbono, el metano y el vapor de agua son los gases de efecto invernadero más importantes, y tienen un profundo efecto en el presupuesto energético del sistema terrestre a pesar de que constituyen sólo una fracción de todos los gases atmosféricos. Las concentraciones de gases de efecto invernadero han variado sustancialmente durante la historia de la Tierra, y estas variaciones han impulsado cambios climáticos sustanciales en una amplia gama de escalas de tiempo. En general, las concentraciones de gases de efecto invernadero han sido particularmente altas durante los períodos cálidos y bajas durante las fases frías. Varios procesos influyen en las concentraciones de gases de efecto invernadero. Algunos, como las actividades tectónicas, operan en escalas de tiempo de millones de años, mientras que otros, como la vegetación, el suelo, los humedales y las fuentes y sumideros oceánicos, operan en escalas de tiempo de cientos a miles de años. Las actividades humanas -especialmente la combustión de combustibles fósiles desde la Revolución Industrial- son responsables del aumento constante de las concentraciones atmosféricas de diversos gases de efecto invernadero, especialmente el dióxido de carbono, el metano, el ozono y los clorofluorocarbonos (CFC).

Tal vez el tema más intensamente discutido e investigado sobre la variabilidad del clima sea el papel de las interacciones y retroalimentaciones entre los diversos componentes del sistema terrestre. Las retroalimentaciones implican diferentes componentes que operan a diferentes velocidades y escalas de tiempo. Las capas de hielo, el hielo marino, la vegetación terrestre, las temperaturas oceánicas, las tasas de meteorización, la circulación oceánica y las concentraciones de gases de efecto invernadero están todas influidas directa o indirectamente por la atmósfera; sin embargo, todas ellas también retroalimentan a la atmósfera, influyéndola así de manera importante. Por ejemplo, las diferentes formas y densidades de vegetación en la superficie terrestre influyen en el albedo, o reflectividad, de la superficie de la Tierra, afectando así al balance global de radiación a escalas locales y regionales. Al mismo tiempo, la transferencia de moléculas de agua del suelo a la atmósfera está mediada por la vegetación, tanto directamente (por la transpiración a través de los estomas de las plantas) como indirectamente (por las influencias de la sombra y la temperatura en la evaporación directa del suelo). Esta regulación del flujo de calor latente por parte de la vegetación puede influir en el clima a escalas locales y globales. Como resultado, los cambios en la vegetación, que están parcialmente controlados por el clima, pueden a su vez influir en el sistema climático. La vegetación también influye en las concentraciones de gases de efecto invernadero; las plantas vivas constituyen un importante sumidero de dióxido de carbono atmosférico, mientras que actúan como fuentes de dióxido de carbono cuando se queman por incendios o se descomponen. Estas y otras retroalimentaciones entre los diversos componentes del sistema terrestre son fundamentales tanto para comprender los cambios climáticos del pasado como para predecir los futuros.

Las actividades humanas
El reconocimiento del cambio climático mundial como una cuestión ambiental ha llamado la atención sobre el impacto climático de las actividades humanas. La mayor parte de esta atención se ha centrado en la emisión de dióxido de carbono mediante la combustión de combustibles fósiles y la deforestación. Las actividades humanas también producen emisiones de otros gases de efecto invernadero, como el metano (procedente del cultivo de arroz, el ganado, los vertederos y otras fuentes) y los clorofluorocarbonos (procedentes de fuentes industriales). Hay pocas dudas entre los climatólogos de que estos gases de efecto invernadero afectan al presupuesto de radiación de la Tierra; la naturaleza y la magnitud de la respuesta climática son objeto de una intensa actividad de investigación. Los registros paleoclimáticos de los anillos de los árboles, los corales y los núcleos de hielo indican una clara tendencia al calentamiento que abarca todo el siglo XX y la primera década del siglo XXI. De hecho, el siglo XX fue el más cálido de los últimos 10 siglos, y la década 2001-10 fue la década más cálida desde el comienzo de los registros instrumentales modernos. Muchos climatólogos han señalado este patrón de calentamiento como una clara evidencia de los cambios climáticos inducidos por el hombre como resultado de la producción de gases de efecto invernadero.

Un segundo tipo de impacto humano, la conversión de la vegetación por la deforestación, la forestación y la agricultura, está recibiendo una creciente atención como una fuente adicional de cambio climático. Cada vez es más evidente que los impactos humanos sobre la cubierta vegetal pueden tener efectos locales, regionales e incluso mundiales sobre el clima, debido a los cambios en el flujo de calor sensible y latente hacia la atmósfera y la distribución de la energía dentro del sistema climático. La medida en que estos factores contribuyen al cambio climático reciente y en curso es una importante área de estudio emergente.

El cambio climático en el transcurso de la vida humana
Independientemente de su ubicación en el planeta, todos los seres humanos experimentan la variabilidad y el cambio climático durante sus vidas. Los fenómenos más familiares y predecibles son los ciclos estacionales, a los que las personas ajustan su ropa, las actividades al aire libre, los termostatos y las prácticas agrícolas. Sin embargo, no hay dos veranos o inviernos exactamente iguales en el mismo lugar; algunos son más cálidos, húmedos o tormentosos que otros. Esta variación interanual del clima es en parte responsable de las variaciones de un año a otro en los precios del combustible, el rendimiento de los cultivos, los presupuestos de mantenimiento de las carreteras y los riesgos de incendios forestales. Las inundaciones provocadas por las precipitaciones en un solo año pueden causar graves daños económicos, como los de la cuenca de drenaje del río Misisipí superior durante el verano de 1993, y pérdidas de vidas, como las que devastaron gran parte de Bangladesh en el verano de 1998. También pueden producirse daños y pérdidas de vidas similares como resultado de incendios forestales, tormentas graves, huracanes, olas de calor y otros acontecimientos relacionados con el clima.

La variación y el cambio climático también pueden ocurrir en períodos más largos, como décadas. Algunos lugares experimentan múltiples años de sequía, inundaciones u otras condiciones duras. Esas variaciones decenales del clima plantean problemas para las actividades humanas y la planificación. Por ejemplo, las sequías plurianuales pueden perturbar el suministro de agua, inducir a la pérdida de cosechas y causar trastornos económicos y sociales, como en el caso de las sequías de Dust Bowl en el medio continente de América del Norte durante el decenio de 1930. Las sequías plurianuales pueden incluso causar una hambruna generalizada, como en la sequía del Sahel que se produjo en el norte de África durante los años setenta y ochenta.

Variación estacional
Todos los lugares de la Tierra experimentan una variación estacional del clima (aunque el cambio puede ser leve en algunas regiones tropicales). Esta variación cíclica es impulsada por los cambios estacionales en el suministro de radiación solar a la atmósfera y la superficie de la Tierra. La órbita de la Tierra alrededor del Sol es elíptica; está más cerca del Sol ( 147 millones de km [unos 91 millones de millas]) cerca del solsticio de invierno y más lejos del Sol (152 millones de km [unos 94 millones de millas]) cerca del solsticio de verano en el Hemisferio Norte. Además, el eje de rotación de la Tierra se produce en un ángulo oblicuo (23,5°) con respecto a su órbita. Por lo tanto, cada hemisferio está inclinado lejos del Sol durante su período de invierno y hacia el Sol en su período de verano. Cuando un hemisferio está inclinado lejos del Sol, recibe menos radiación solar que el hemisferio opuesto, que en ese momento está apuntado hacia el Sol. Así, a pesar de la mayor proximidad del Sol en el solsticio de invierno, el hemisferio norte recibe menos radiación solar durante el invierno que durante el verano. También como consecuencia de la inclinación, cuando el Hemisferio Norte experimenta el invierno, el Hemisferio Sur experimenta el verano.

El sistema climático de la Tierra está impulsado por la radiación solar; las diferencias estacionales en el clima resultan en última instancia de los cambios estacionales en la órbita de la Tierra. La circulación del aire en la atmósfera y del agua en los océanos responde a las variaciones estacionales de la energía disponible del Sol. Los cambios estacionales específicos del clima que se producen en cualquier lugar determinado de la superficie de la Tierra resultan en gran medida de la transferencia de energía de la circulación atmosférica y oceánica. Las diferencias en el calentamiento de la superficie que tienen lugar entre el verano y el invierno hacen que las vías de las tormentas y los centros de presión cambien de posición y fuerza. Estas diferencias de calentamiento también provocan cambios estacionales en la nubosidad, las precipitaciones y el viento.

Las respuestas estacionales de la biosfera (especialmente la vegetación) y la criosfera (glaciares, hielo marino, campos de nieve) también contribuyen a la circulación atmosférica y al clima. La caída de hojas de los árboles de hoja caduca al entrar en el letargo invernal aumenta el albedo (reflectividad) de la superficie de la Tierra y puede conducir a un mayor enfriamiento local y regional. De manera similar, la acumulación de nieve también aumenta el albedo de las superficies terrestres y a menudo amplifica los efectos del invierno.

Variación interanual
Las variaciones climáticas interanuales, incluidas las sequías, las inundaciones y otros acontecimientos, son causadas por una compleja serie de factores e interacciones del sistema terrestre. Una característica importante que desempeña un papel en estas variaciones es el cambio periódico de las pautas de circulación atmosférica y oceánica en la región del Pacífico tropical, conocido colectivamente como variación de El Niño-Oscilación Austral (ENSO). Aunque sus principales efectos climáticos se concentran en el Pacífico tropical, la ENOS tiene efectos en cascada que a menudo se extienden a la región del Océano Atlántico, al interior de Europa y Asia, y a las regiones polares. Estos efectos, denominados teleconexiones, se producen porque las alteraciones en las pautas de circulación atmosférica de baja latitud en la región del Pacífico influyen en la circulación atmosférica de los sistemas adyacentes y descendentes. Como resultado, las trayectorias de las tormentas se desvían y las crestas de presión atmosférica (zonas de alta presión) y las canalizaciones (zonas de baja presión) se desplazan de sus patrones habituales.

Como ejemplo, los eventos de El Niño ocurren cuando los vientos alisios del este en el Pacífico tropical se debilitan o invierten su dirección. Esto cierra el afloramiento de las aguas profundas y frías de la costa occidental de América del Sur, calienta el Pacífico oriental e invierte el gradiente de presión atmosférica en el Pacífico occidental. Como resultado, el aire de la superficie se desplaza hacia el este desde Australia e Indonesia hacia el Pacífico central y las Américas. Estos cambios producen grandes precipitaciones e inundaciones repentinas a lo largo de la costa normalmente árida del Perú y una grave sequía en las regiones normalmente húmedas del norte de Australia e Indonesia. Los fenómenos de El Niño particularmente graves provocan el fracaso de los monzones en la región del Océano Índico, lo que da lugar a una intensa sequía en la India y en África oriental. Al mismo tiempo, las trayectorias del oeste y de las tormentas se desplazan hacia el Ecuador, lo que proporciona a California y al desierto del sudoeste de los Estados Unidos un clima invernal húmedo y tormentoso y hace que las condiciones invernales en el noroeste del Pacífico, que suelen ser húmedas, se vuelvan más cálidas y secas. El desplazamiento de los vientos del oeste también provoca sequías en el norte de China y desde el noreste de Brasil a través de secciones de Venezuela. Los registros a largo plazo de la variación del ENOS a partir de documentos históricos, anillos de árboles y corales de arrecifes indican que los eventos de El Niño ocurren, en promedio, cada dos a siete años. Sin embargo, la frecuencia e intensidad de estos eventos varían a lo largo del tiempo.

La Oscilación del Atlántico Norte (OAN) es otro ejemplo de una oscilación interanual que produce importantes efectos climáticos dentro del sistema terrestre y puede influir en el clima en todo el hemisferio norte. Este fenómeno es el resultado de la variación del gradiente de presión, o la diferencia de presión atmosférica entre el máximo subtropical, situado normalmente entre las Azores y Gibraltar, y el mínimo islandés, centrado entre Islandia y Groenlandia. Cuando el gradiente de presión es pronunciado debido a un fuerte máximo subtropical y un bajo islandés profundo (fase positiva), Europa septentrional y Asia septentrional experimentan inviernos cálidos y húmedos con frecuentes y fuertes tormentas invernales. Al mismo tiempo, el sur de Europa es seco. El este de los Estados Unidos también experimenta inviernos más cálidos y menos nevados durante las fases positivas de la NAO, aunque el efecto no es tan grande como en Europa. El gradiente de presión se atenúa cuando la NAO está en un modo negativo, es decir, cuando existe un gradiente de presión más débil a partir de la presencia de un débil máximo subtropical y un mínimo islandés. Cuando esto sucede, la región del Mediterráneo recibe abundantes precipitaciones invernales, mientras que el norte de Europa es frío y seco. El este de los Estados Unidos es típicamente más frío y con más nieve durante una fase negativa de la NAO.

Durante los años en que la Oscilación del Atlántico Norte (OAN) se encuentra en su fase positiva, el este de los Estados Unidos, el sudeste del Canadá y el noroeste de Europa experimentan temperaturas invernales más cálidas, mientras que en estos lugares se encuentran temperaturas más frías durante su fase negativa. Cuando tanto el Niño/Oscilación Austral (ENSO) como la NAO se encuentran en su fase positiva, los inviernos europeos tienden a ser más húmedos y menos severos; sin embargo, más allá de esta tendencia general, la influencia del ENSO sobre la NAO no se comprende bien.

Los ciclos del ENSO y la NAO son impulsados por las retroalimentaciones e interacciones entre los océanos y la atmósfera. La variación climática interanual es impulsada por estos y otros ciclos, interacciones entre ciclos y perturbaciones en el sistema terrestre, como las que resultan de grandes inyecciones de aerosoles de las erupciones volcánicas. Un ejemplo de perturbación debida al vulcanismo es la erupción del Monte Pinatubo en Filipinas en 1991, que provocó una disminución de la temperatura mundial media de aproximadamente 0,5 °C (0,9 °F) el verano siguiente.

Variación decenal
El clima varía en escalas de tiempo decenales, con grupos de varios años de condiciones húmedas, secas, frescas o cálidas. Estos grupos plurianuales pueden tener efectos dramáticos en las actividades y el bienestar humanos. Por ejemplo, una grave sequía de tres años a finales del siglo XVI probablemente contribuyó a la destrucción de la "Colonia Perdida" de Sir Walter Raleigh en la isla de Roanoke, en lo que hoy es Carolina del Norte, y una posterior sequía de siete años (1606-12) provocó una elevada mortalidad en la colonia de Jamestown, en Virginia. Además, algunos estudiosos han implicado a las sequías persistentes y graves como la principal razón del colapso de la civilización maya en Mesoamérica entre 750 y 950 d.C.; sin embargo, los descubrimientos de principios del siglo XXI sugieren que las perturbaciones del comercio relacionadas con la guerra desempeñaron un papel, posiblemente interactuando con las hambrunas y otras tensiones relacionadas con la sequía.

Aunque la variación climática a escala decenal está bien documentada, las causas no están del todo claras. Gran parte de la variación decenal del clima está relacionada con las variaciones interanuales. Por ejemplo, la frecuencia y la magnitud del ENOS cambian a lo largo del tiempo. Los primeros años de la década de 1990 se caracterizaron por repetidos eventos de El Niño, y se han identificado varias agrupaciones de este tipo que tuvieron lugar durante el siglo XX. La pendiente del gradiente del NAO también cambia en escalas temporales decenales; ha sido particularmente pronunciada desde el decenio de 1970.

Investigaciones recientes han revelado que las variaciones del clima a escala decenal son el resultado de las interacciones entre el océano y la atmósfera. Una de esas variaciones es la Oscilación Decadal del Pacífico (PDO), también conocida como Variabilidad Decadal del Pacífico (PDV), que implica cambios en las temperaturas de la superficie del mar (SST) en el Océano Pacífico Norte. Las TSM influyen en la fuerza y la posición de la Baja Aleutiana, que a su vez afecta fuertemente los patrones de precipitación a lo largo de la costa del Pacífico de Norteamérica. La variación de las TSM consiste en una alternancia entre los períodos de "fase fría", en los que la costa de Alaska es relativamente seca y el noroeste del Pacífico relativamente húmedo (por ejemplo, 1947-76), y los períodos de "fase cálida", caracterizados por una precipitación relativamente alta en la costa de Alaska y una precipitación baja en el noroeste del Pacífico (por ejemplo, 1925-46, 1977-98). Los registros de anillos de árboles y corales, que abarcan al menos los últimos cuatro siglos, documentan la variación del DOP.

Una oscilación similar, la Oscilación Multidecadal del Atlántico (OMA), se produce en el Atlántico Norte e influye fuertemente en los patrones de precipitación de América del Norte oriental y central. Una AMO de fase cálida (TSM del Atlántico Norte relativamente cálida) se asocia con precipitaciones relativamente altas en Florida y bajas en gran parte del Valle de Ohio. Sin embargo, el AMO interactúa con el PDO, y ambos interactúan con variaciones interanuales, como el ENSO y la NAO, en formas complejas . Tales interacciones pueden llevar a la amplificación de sequías, inundaciones u otras anomalías climáticas. Por ejemplo, las graves sequías que se produjeron en gran parte de los Estados Unidos conterminosos en los primeros años del siglo XXI se asociaron con la OMA de fase cálida combinada con la DOP de fase fría. Los mecanismos que subyacen a las variaciones decenales, como el PDO y la AMO, no se conocen bien, pero probablemente estén relacionados con las interacciones océano-atmósfera con constantes temporales más grandes que las variaciones interanuales. Las variaciones climáticas decenales son objeto de un intenso estudio por parte de los climatólogos y los paleoclimatólogos.

O’Brien y Leichenko (2003) establecen que la globalización y el cambio climático están estrechamente relacionados. El aumento global de la producción industrial ocasiona un aumento en el consumo de combustibles fósiles y a su vez un aumento en las emisiones de gases que crean el efecto invernadero. De forma similar los cambios climáticos también afectan los patrones de intercambio comercial ya que los desastres naturales ocasionados por los cambios climáticos afectan el intercambio de bienes principalmente los productos agrícolas.

Lane (2005) expone que el dilema entre la globalización económica y la globalización ambiental aumenta principalmente porque los seres humanos utilizan cada vez más combustibles fósiles para mantener y aumentar su desarrollo económico y social. El impacto ambiental se crea entonces, cuando los países pobres tratan de modernizarse y lograr o mantener un crecimiento económico.

Sheehan (2008) expone que el aumento en el desarrollo económico en las pasadas dos décadas se ha debido principalmente a dos razones: nuevas tecnologías de comunicación y un proceso de expansión comercial logrado a través de la liberación de los mercados nacionales e internacionales. Este crecimiento económico ha ocasionado que países como China e India emerjan como economías incipientes al demostrar un crecimiento económico acelerado. Este crecimiento ha venido acompañado de una mayor demanda de energía que a su vez ha ocasionados niveles de contaminación que no habían sido considerados anteriormente.

Arrhenius y Chamberlain (según citados en Payne, 2013) descubrieron que la industrialización iba eventualmente (finalmente) a aumentar los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera. Esta situación eventualmente (finalmente) iba a ocasionar que la temperatura de la atmósfera aumentara porque la radiación solar iba a quedar atrapada creando el efecto invernadero.

Aunque la posibilidad de la creación del efecto invernadero era conocida desde hace varios años, en épocas pasadas otros aspectos cobraron precedencia. En la época de la Guerra Fría, la seguridad nacional era mucho más importante que los problemas ambientales. Luego de la Guerra Fría, la reducción de la capa de ozono tuvo precedencia sobre el calentamiento global. La Guerra Fría con la antigua Unión Soviética terminó y el mayor impacto a la capa de ozono se controló a través de controlar las emisiones que causaban la reducción.

El Protocolo de Kyoto representa el acuerdo ambiental global más importante. Este acuerdo refleja el aumento en la concientización en la globalización ambiental. Lamentablemente, los desacuerdos económicos e ideológicos han disminuido su influencia. Resulta interesante, que Estados Unidos, siendo el mayor emisor de gases que ocasionan el efecto invernadero, se opone al acuerdo. La oposición por parte de Estados Unidos se basa en que las regulaciones serían perjudiciales para la economía estadounidense.

Según presentado por Payne (2013), los países en desarrollo también crearon un acuerdo oponiéndose a las regulaciones ambientales. La declaración de Delhi sobre el Cambio Climático y el Desarrollo Sostenible, establecía que los países en desarrollo tenían el derecho de desarrollar sus propias estrategias para reducir las emisiones de dióxido de carbono. Esta declaración fue aprobada por los Estados Unidos.

Harriss y Shui (2010) establecen que el Acuerdo de Copenhagen en el 2009 no logró un compromiso significativo por parte de las naciones en mitigar las emisiones de dióxido de carbono. Estos autores, exponen que, aunque se reconocen las emisiones de dióxido de carbono como una de las principales fuentes del cambio climático, el enfoque se debe cambiar a reconocer que el aumento en gases en la atmósfera representa el resultado de la globalización económica. Los cambios en los patronos de consumo que trae la globalización, ocasionan cambios en la producción de los bienes requeridos, que a su vez ocasionan un aumento en las emisiones de dióxido de carbono a la atmósfera.

Sachs (2010) establece que la estructura actual de las negociaciones para disminuir los cambios climáticos no ha sido efectiva. Establece que el cambio climático no puede ser visto como “un juego de póker, donde cada país mantiene sus cartas consigo para negociar con los otros países.” Según Sachs (2010) las “cartas deben ser puestas encima de la mesa”. Las negociaciones entre los países deben incluir qué se va a hacer y cómo se van a lograr los cambios necesarios. Esto se refiere a mencionar los temas en específico que se necesitan considerar como la energía solar, la energía nuclear, y la agricultura sustentable, entre otros.

La globalización económica según Harriss y Shui (2010) refleja el aumento en la producción de los bienes requeridos por los consumidores al menor costo (o coste, como se emplea mayoritariamente en España) posible mientras a la vez se suple la demanda. Con el propósito de maximizar las ganancias, las compañías han movido sus fábricas a países en vías en desarrollo, lo que ha ocasionado que la carga de las emisiones adicionales de dióxido de carbono recaiga en los países en vías de desarrollo, en lugar de los países desarrollados que son quienes demandan los productos. Carin y Mehlenbacher (2010) exponen que el cambio climático va a impactar más a aquellos que no formaron parte de la creación del problema. Además, establecen que no todos van a ser impactados de la misma forma.

Según Brooks, Grist y Brown (2009), las implicaciones de los cambios climáticos en el bienestar de los seres humanos y de los pobres en los países desarrollados pueden ser mortales. Existe evidencia que el desarrollo económico logrado a través de la globalización ha logrado sacar a algunas personas de los niveles de pobreza, pero esto ha ocasionado costos (o costes, como se emplea mayoritariamente en España) severos. Los costos (o costes, como se emplea mayoritariamente en España) al ambiente han sido altos, ya que según presentado incluyen no solo el cambio climático sino el impacto a la biodiversidad.

Mientras que los organismos siempre han ido y venido a lo largo de la historia de nuestro planeta, la pérdida de biodiversidad moderna es causada por el hombre, y las extinciones están ocurriendo alrededor de 1.000 veces más rápido que las tasas naturales. Los animales, desde las ballenas hasta las abejas y las plantas de todas las formas y tamaños, están amenazados por el desarrollo humano, la sobreexplotación, la contaminación y el calentamiento global. Hemos perdido permanentemente tantos organismos únicos y fascinantes, y muchos otros están al borde de la extinción. La lista de cosas por hacer para proteger nuestra preciosa biodiversidad es larga, pero los acuerdos internacionales, las reservas naturales y las medidas para detener la caza furtiva y otras formas de sobreexplotación ya están teniendo un impacto.

Los Problemas
La pérdida de biodiversidad describe el declive de las plantas, animales y otros organismos en muchos lugares del mundo. Las poblaciones de todo tipo de vida no humana (y su preciosa diversidad genética) han ido disminuyendo debido a las amenazas humanas. Muchas especies están ahora en peligro y en riesgo de extinción, y tristemente muchos miles ya se han perdido para siempre. Aprenda sobre la biodiversidad, qué es y por qué es importante, y lea sobre algunos de los organismos específicos que están en riesgo por nuestras acciones.

Aprende más sobre el problema de la pérdida de biodiversidad, y algunas de sus muchas causas y generadores.

Las Causas
La biodiversidad de la Tierra se enfrenta a un sinfín de amenazas humanas. La pérdida de hábitat, la contaminación, el calentamiento global, la sobreexplotación (por medio de la caza furtiva o la recolección legal), y las especies invasoras son algunos de los principales impulsores de la disminución y la extinción de las poblaciones. Profundice en estas y otras causas de la pérdida de biodiversidad.

  • La pérdida y fragmentación del hábitat (véase más). La pérdida y fragmentación del hábitat terrestre son algunos de los principales impulsores del declive y la extinción de las especies.
  • La desertificación (véase más). Produce una disminución de la productividad biológica, que puede ser el resultado del cambio climático, la deforestación, el pastoreo excesivo, la pobreza, la inestabilidad política, las prácticas de riego insostenibles o una combinación de esos factores. El concepto no se refiere a la expansión física de los desiertos existentes sino más bien a los diversos procesos que amenazan a todos los ecosistemas de las tierras secas, incluidos los desiertos, así como los pastizales y los matorrales.
  • Las especies invasoras, especies introducidas, o especies exóticas (véase más). Las especies invasoras pueden reducir la biodiversidad de un ecosistema y pueden causar daños económicos a los seres humanos que dependen de los recursos biológicos del ecosistema.
  • La deforestación (véase más). La deforestación no sólo es una grave amenaza para la biodiversidad vegetal y animal, sino que también contribuye en gran medida al calentamiento de la Tierra.
  • La caza furtiva (véase más). La caza furtiva es una importante amenaza existencial para numerosos organismos silvestres en todo el mundo y es un importante contribuyente a la pérdida de biodiversidad.

Las Soluciones
Si bien la situación es ciertamente grave para muchas especies, la acción humana también puede ser la solución a la pérdida de biodiversidad. La legislación nacional e internacional, junto con una sólida ciencia de la conservación, puede proteger e incluso restaurar muchos de los organismos y ecosistemas amenazados de la Tierra. Lea acerca de algunas de las estrategias y enfoques que tenemos para hacer frente a este desafío, e inspírese en algunas de las historias de éxito.

La biodiversidad (o diversidad biológica, la variabilidad de los organismos vivos, como los ecosistemas y los complejos ecológicos) se afecta principalmente porque los seres humanos están eliminando otras especies con la contaminación, la caza y el desarrollo económico.

La globalización según Brooks et al. (2009) ha actuado a favor y en contra de los cambios climáticos. Sin embargo, en general, el efecto de la globalización en el cambio ambiental global ha hecho a los pobres más vulnerables y por lo tanto ha aumentado la desigualdad en la mayoría de las situaciones. Galindo y Samaniego (2010) exponen que, de acuerdo con la evidencia disponible, el cambio climático tendrá mayor impacto en las regiones menos desarrolladas. Las regiones menos desarrolladas a su vez representan las regiones que tienen menor adaptación.

Gillespie y Leflaive (2007) exponen que sería irrealista esperar que los países en vías de desarrollo sean los primeros en actuar para lograr detener el impacto ambiental ocasionado por la globalización económica. Los países desarrollados deben tomar el liderato y actuar para detener el impacto ambiental. Después de todo son los países desarrollados quienes generan la mayor cantidad de las emisiones y a su vez tienen los recursos para enfrentar y mejorar estos problemas. De otra parte, reconociendo la importancia de las economías emergentes como China e India, el esfuerzo que los países desarrollados puedan realizar no sería suficiente si no se logra el apoyo de estas economías.

Gillespie y Leflaive (2007) exponen que se debe fomentar la innovación como alternativa para buscar soluciones a los impactos ambientales. Los autores consideran que ya se están realizando esfuerzos para fomentar la innovación con el propósito de detener el impacto ambiental. Como ejemplo presentan la manufactura y mercadeo de los autos híbridos y la proliferación de los molinos de viento como fuente de energía alterna. Lidskog y Elander (2010) establecen que necesitamos realizar cambios de forma urgente para lograr aminorar el impacto ambiental, ya que la brecha entre lo qué se necesita hacer y lo que se ha hecho continúa aumentando.

Galindo y Samaniego (2010) establecen que, en el caso de América Latina, el cambio climático representa una restricción adicional al crecimiento económico. Aunque reconocen el impacto económico como una limitación, exponen a su vez, que esto puede ser utilizado como una oportunidad si logran crear un proceso de transición a una economía que dependa menos de los combustibles fósiles.

Según Stern (2008) los cambios que implantemos en el período actual pueden tener un impacto limitado, solo en los próximos 40 o 50 años, en el cambio climático.

El calentamiento global es uno de los mayores problemas a los que se enfrenta la humanidad hoy en día, y el fenómeno climático fue objeto de titulares una y otra vez mientras la gente seguía observando extrañas pautas meteorológicas y mientras los debates se ensañaban en los ámbitos políticos sobre si debíamos abordar el tema y cómo hacerlo.

El calentamiento global es real, y está cambiando el clima. Hay pruebas significativas de que los climas de todo el mundo están cambiando y que esos cambios están ocurriendo debido a las actividades humanas. Esa es una de las razones por las que es tan importante estar informado sobre qué actividades humanas contribuyen al calentamiento global y qué actividades humanas pueden ayudar a evitar que progrese.

Política pública sobre el calentamiento global
Desde el siglo XIX, muchos investigadores que trabajan en una amplia gama de disciplinas académicas han contribuido a mejorar la comprensión de la atmósfera y del sistema climático mundial. La preocupación de los científicos prominentes del clima por el calentamiento global y el cambio climático inducido por el hombre (o "antropogénico") surgió a mediados del siglo XX, pero la mayor parte del debate científico y político sobre la cuestión no comenzó hasta el decenio de 1980. Hoy en día, los principales científicos del clima están de acuerdo en que muchos de los cambios que se están produciendo en el sistema climático mundial se deben en gran medida a la liberación a la atmósfera de gases de efecto invernadero, gases que potencian el efecto invernadero natural de la Tierra. La mayoría de los gases de efecto invernadero son liberados por la quema de combustibles fósiles para la calefacción, la cocina, la generación de electricidad, el transporte y la fabricación, pero también son liberados como resultado de la descomposición natural de los materiales orgánicos, los incendios forestales, la deforestación y las actividades de limpieza de tierras. Quienes se oponen a este punto de vista han subrayado a menudo el papel de los factores naturales en la variación climática del pasado y han acentuado las incertidumbres científicas relacionadas con los datos sobre el calentamiento de la Tierra y el cambio climático. No obstante, un creciente número de científicos ha pedido a los gobiernos, las industrias y los ciudadanos que reduzcan sus emisiones de gases de efecto invernadero.

Todos los países emiten gases de efecto invernadero, pero los países altamente industrializados y los países más poblados emiten cantidades significativamente mayores que otros. Los países de América del Norte y Europa que fueron los primeros en someterse al proceso de industrialización han sido responsables de la liberación de la mayoría de los gases de efecto invernadero en términos acumulativos absolutos desde el comienzo de la Revolución Industrial a mediados del siglo XVIII. Hoy en día, a estos países se les están sumando grandes países en desarrollo como China y la India, donde la rápida industrialización va acompañada de una creciente liberación de gases de efecto invernadero. Los Estados Unidos, que poseen aproximadamente el 5% de la población mundial, emitieron casi el 21% de los gases de efecto invernadero mundiales en 2000. Ese mismo año, los entonces 25 Estados miembros de la Unión Europea (UE) -con una población combinada de 450 millones de personas- emitieron el 14 por ciento de todos los gases de efecto invernadero antropogénicos. Esta cifra era aproximadamente la misma que la fracción liberada por los 1.200 millones de personas de China. En 2000, el estadounidense medio emitió 24,5 toneladas de gases de efecto invernadero, la persona media que vivía en la UE emitió 10,5 toneladas, y la persona media que vivía en China emitió sólo 3,9 toneladas. Aunque las emisiones de gases de efecto invernadero per cápita de China siguieron siendo considerablemente inferiores a las de la UE y los Estados Unidos, fue el mayor emisor de gases de efecto invernadero en 2006 en términos absolutos.

El IPCC y el consenso científico
Un primer paso importante en la formulación de políticas públicas sobre el calentamiento global y el cambio climático es la recopilación de datos científicos y socioeconómicos pertinentes. En 1988 la Organización Meteorológica Mundial y el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente establecieron el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC, por sus siglas en inglés). El IPCC tiene el mandato de evaluar y resumir los datos científicos, técnicos y socioeconómicos más recientes sobre el cambio climático y de publicar sus conclusiones en informes que se presentan a las organizaciones internacionales y a los gobiernos nacionales de todo el mundo. Muchos miles de los principales científicos y expertos del mundo en las esferas del calentamiento de la Tierra y el cambio climático han trabajado en el marco del IPCC, produciendo importantes conjuntos de evaluaciones en 1990, 1995, 2001, 2007 y 2014, y varias evaluaciones especiales adicionales. En esos informes se evaluaron las bases científicas del calentamiento de la Tierra y el cambio climático, las principales cuestiones relacionadas con la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero y el proceso de adaptación a un clima cambiante.

En el primer informe del IPCC, publicado en 1990, se afirmaba que una buena cantidad de datos mostraba que la actividad humana afectaba a la variabilidad del sistema climático; sin embargo, los autores del informe no pudieron llegar a un consenso sobre las causas y los efectos del calentamiento de la Tierra y el cambio climático en ese momento. El informe del IPCC de 1995 afirmaba que el balance de las pruebas sugería "una influencia humana discernible en el clima". El informe del IPCC de 2001 confirmó las conclusiones anteriores y presentó pruebas más sólidas de que la mayor parte del calentamiento de los 50 años anteriores era atribuible a las actividades humanas. En el informe de 2001 también se señalaba que los cambios observados en los climas regionales estaban empezando a afectar a muchos sistemas físicos y biológicos y que había indicios de que los sistemas sociales y económicos también se estaban viendo afectados.

La cuarta evaluación del IPCC, publicada en 2007, reafirmó las principales conclusiones de los informes anteriores, pero los autores también declararon -en lo que se consideró un juicio conservador- que estaban seguros, al menos en un 90%, de que la mayor parte del calentamiento observado durante el medio siglo anterior había sido causado por la liberación de gases de efecto invernadero a través de una multitud de actividades humanas. Tanto el informe de 2001 como el de 2007 afirmaban que durante el siglo XX se había producido un aumento de la temperatura superficial media mundial de 0,6 °C (1,1 °F), dentro de un margen de error de ±0,2 °C (0,4 °F). Mientras que el informe de 2001 preveía un aumento adicional de la temperatura media de 1,4 a 5,8 °C (2,5 a 10,4 °F) para 2100, el informe de 2007 refinó esta previsión hasta un aumento de 1,8 a 4,0 °C (3,2 a 7,2 °F) para finales del siglo XXI. Esas previsiones se basaron en el examen de una serie de hipótesis que caracterizaron las tendencias futuras de las emisiones de gases de efecto invernadero.

La quinta evaluación del IPCC, publicada en 2014, refinó aún más los aumentos previstos de la temperatura media mundial y del nivel del mar. El informe de 2014 afirmaba que en el intervalo entre 1880 y 2012 se produjo un aumento de la temperatura media mundial de aproximadamente 0,85 °C (1,5 °F) y que en el intervalo entre 1901 y 2010 se produjo un aumento del nivel medio del mar mundial de unos 19-21 cm (7,5-8,3 pulgadas). El informe predijo que para finales del siglo XXI las temperaturas superficiales en todo el mundo aumentarían entre 0,3 y 4,8 °C (0,5 y 8,6 °F), y el nivel del mar podría subir entre 26 y 82 cm (10,2 y 32,3 pulgadas) en relación con el promedio de 1986-2005.

Cada informe del IPCC ha contribuido a crear un consenso científico en el sentido de que las elevadas concentraciones de gases de efecto invernadero en la atmósfera son los principales impulsores del aumento de las temperaturas del aire cerca de la superficie y de los cambios climáticos asociados en curso. A este respecto, se considera que el actual episodio de cambio climático, que comenzó a mediados del siglo XX, es fundamentalmente diferente de los períodos anteriores en el sentido de que los ajustes críticos han sido causados por actividades derivadas del comportamiento humano y no por factores no antropogénicos. En la evaluación de 2007 del IPCC se proyectó que cabría esperar que los futuros cambios climáticos incluyeran un calentamiento continuo, modificaciones de las pautas y cantidades de precipitaciones, elevación del nivel del mar y "cambios en la frecuencia e intensidad de algunos fenómenos extremos". Esos cambios tendrían efectos importantes en muchas sociedades y en los sistemas ecológicos de todo el mundo (véase Investigación sobre el clima y los efectos del calentamiento mundial). Véase en este recurso la Convención Marco de las Naciones Unidas y el Protocolo de Kyoto.

Futura política sobre el cambio climático
Los países difieren en cuanto a la forma de proceder en materia de política internacional con respecto a los acuerdos climáticos. Los objetivos a largo plazo formulados en Europa y los Estados Unidos buscan reducir las emisiones de gases de efecto invernadero hasta en un 80 por ciento para mediados del siglo XXI. En relación con estos esfuerzos, la UE estableció el objetivo de limitar el aumento de la temperatura a un máximo de 2 °C (3,6 °F) por encima de los niveles preindustriales. (Muchos científicos del clima y otros expertos coinciden en que se producirán importantes daños económicos y ecológicos si el promedio mundial de las temperaturas del aire cercano a la superficie se eleva más de 2 °C (3,6 °F) por encima de las temperaturas preindustriales en el próximo siglo).

A pesar de las diferencias de enfoque, los países iniciaron las negociaciones sobre un nuevo tratado, basado en un acuerdo alcanzado en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático celebrada en 2007 en Bali (Indonesia), que sustituiría al Protocolo de Kyoto una vez que éste expirara. En la 17ª Conferencia de las Partes en la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (COP17), celebrada en Durban (Sudáfrica) en 2011, la comunidad internacional se comprometió a elaborar un tratado climático amplio y jurídicamente vinculante que sustituyera al Protocolo de Kyoto para 2015. Dicho tratado exigiría a todos los países productores de gases de efecto invernadero -incluidos los principales emisores de carbono que no se atienen al Protocolo de Kyoto (como China, la India y los Estados Unidos)- que limitaran y redujeran sus emisiones de dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero. Este compromiso fue reafirmado por la comunidad internacional en el 18º período de sesiones de la Conferencia de las Partes (CP 18), celebrado en Doha (Qatar) en 2012. Dado que los términos del Protocolo de Kyoto se fijaron para que terminaran en 2012, los delegados de la CP 17 y la CP 18 acordaron prorrogar el Protocolo de Kyoto para salvar la brecha entre la fecha de expiración original y la fecha en que el nuevo tratado sobre el clima pasaría a ser jurídicamente vinculante. En consecuencia, los delegados de la COP18 decidieron que el Protocolo de Kyoto terminaría en 2020, año en el que se esperaba que el nuevo tratado climático entrara en vigor. Esta prórroga tenía el beneficio añadido de proporcionar un tiempo adicional para que los países cumplieran sus objetivos de emisión para 2012.

Convocados en París en 2015, los líderes mundiales y otros delegados de la COP21 firmaron un acuerdo global pero no vinculante para limitar el aumento de la temperatura media mundial a no más de 2 °C (3,6 °F) por encima de los niveles preindustriales y, al mismo tiempo, esforzarse por mantener este aumento a 1,5 °C (2,7 °F) por encima de los niveles preindustriales. El Acuerdo de París fue un acuerdo histórico que ordenó un examen de los progresos cada cinco años y la creación de un fondo de 100.000 millones de dólares para 2020 -que se repondría anualmente- para ayudar a los países en desarrollo a adoptar tecnologías que no produzcan gases de efecto invernadero. El número de partes (signatarios) del convenio ascendía a 197 en 2019, y 185 países habían ratificado el acuerdo. A pesar de que Estados Unidos había ratificado el acuerdo en septiembre de 2016, la toma de posesión de Donald J. Trump como presidente en enero de 2017 anunció una nueva era en la política climática de Estados Unidos, y el 1 de junio de 2017 Trump señaló su intención de sacar a Estados Unidos del acuerdo climático después de que concluyera el proceso de salida formal. Su sucesor, Biden, es un firme defensor de la lucha por el medio ambiente.

Un número cada vez mayor de ciudades del mundo está iniciando una multitud de esfuerzos locales y subregionales para reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero. Muchos de esos municipios están adoptando medidas como miembros del Consejo Internacional para las Iniciativas Ambientales Locales y su programa Ciudades para la Protección del Clima, que esboza principios y medidas para adoptar medidas a nivel local. En 2005, la Conferencia de Alcaldes de los Estados Unidos aprobó el Acuerdo de Protección del Clima, en el que las ciudades se comprometieron a reducir para 2012 las emisiones a un 7 por ciento por debajo de los niveles de 1990. Además, muchas empresas privadas están desarrollando políticas corporativas para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Un ejemplo notable de un esfuerzo liderado por el sector privado es la creación del Chicago Climate Exchange como medio para reducir las emisiones a través de un proceso de comercio.

A medida que las políticas públicas relativas al calentamiento global y al cambio climático continúan desarrollándose a nivel mundial, regional, nacional y local, se dividen en dos grandes tipos. El primer tipo, la política de mitigación, se centra en diferentes formas de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Dado que la mayoría de las emisiones proceden de la quema de combustibles fósiles para la energía y el transporte, gran parte de la política de mitigación se centra en el cambio a fuentes de energía menos intensivas en carbono (como la energía eólica, solar e hidroeléctrica), la mejora de la eficiencia energética de los vehículos y el apoyo al desarrollo de nuevas tecnologías. En cambio, el segundo tipo, la política de adaptación, trata de mejorar la capacidad de diversas sociedades para hacer frente a los desafíos de un clima cambiante. Por ejemplo, algunas políticas de adaptación están concebidas para alentar a los grupos a modificar las prácticas agrícolas en respuesta a los cambios estacionales, mientras que otras políticas están concebidas para preparar a las ciudades situadas en las zonas costeras para un nivel de mar elevado.

En cualquier caso, la reducción a largo plazo de las descargas de gases de efecto invernadero requerirá la participación tanto de los países industriales como de los principales países en desarrollo. En particular, la liberación de gases de efecto invernadero de fuentes chinas e indias está aumentando rápidamente en paralelo con la rápida industrialización de esos países. En 2006 China superó a los Estados Unidos como principal emisor del mundo de gases de efecto invernadero en términos absolutos (aunque no en términos per cápita), en gran medida debido a la mayor utilización de carbón y otros combustibles fósiles por parte de China. De hecho, todos los países del mundo se enfrentan al reto de encontrar formas de reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero al tiempo que promueven un desarrollo económico ambiental y socialmente deseable (conocido como "desarrollo sostenible" o "crecimiento inteligente"). Mientras que algunos opositores de los que piden medidas correctivas siguen sosteniendo que los costos de la mitigación a corto plazo serán demasiado elevados, un número cada vez mayor de economistas y encargados de la formulación de políticas sostienen que será menos costoso, y posiblemente más rentable, para las sociedades adoptar medidas preventivas tempranas que abordar los graves cambios climáticos en el futuro. Es probable que muchos de los efectos más nocivos del calentamiento del clima se produzcan en los países en desarrollo. Combatir los efectos nocivos del calentamiento de la Tierra en los países en desarrollo será especialmente difícil, ya que muchos de esos países ya están luchando y poseen una capacidad limitada para hacer frente a los desafíos de un clima cambiante.

Se prevé que cada país se verá afectado de manera diferente por el creciente esfuerzo por reducir las emisiones mundiales de gases de efecto invernadero. Los países que son emisores relativamente grandes tendrán que hacer frente a mayores exigencias de reducción que los emisores más pequeños. Del mismo modo, se prevé que los países que experimentan un rápido crecimiento económico se enfrentarán a mayores exigencias para controlar sus emisiones de gases de efecto invernadero a medida que consuman cantidades cada vez mayores de energía. También se producirán diferencias entre los distintos sectores industriales e incluso entre las distintas empresas. Por ejemplo, los productores de petróleo, carbón y gas natural -que en algunos casos representan porciones importantes de los ingresos nacionales por exportación- pueden ver reducida la demanda o los precios de sus productos a medida que sus clientes disminuyen el uso de combustibles fósiles. En cambio, es probable que muchos productores de tecnologías y productos nuevos y más respetuosos del clima (como los generadores de energía renovable) vean aumentar la demanda.

Para hacer frente al calentamiento del planeta y al cambio climático, las sociedades deben encontrar la manera de modificar fundamentalmente sus pautas de utilización de la energía en favor de la generación de energía, el transporte y la ordenación de los bosques y el uso de la tierra con menor intensidad de carbono. Un número cada vez mayor de países ha asumido este desafío, y hay muchas cosas que los individuos también pueden hacer. Por ejemplo, los consumidores tienen más opciones para adquirir electricidad generada a partir de fuentes renovables. Entre las medidas adicionales que reducirían las emisiones personales de gases de efecto invernadero y también conservarían la energía figuran el funcionamiento de vehículos más eficientes desde el punto de vista energético, el uso del transporte público cuando esté disponible y la transición a productos domésticos más eficientes desde el punto de vista energético. Las personas también podrían mejorar el aislamiento de sus hogares, aprender a calentar y enfriar sus residencias de manera más eficaz, y comprar y reciclar productos más sostenibles desde el punto de vista ambiental.

La Convención Marco de las Naciones Unidas y el Protocolo de Kyoto
Los informes del IPCC y el consenso científico que reflejan han proporcionado una de las bases más prominentes para la formulación de la política sobre el cambio climático. A escala mundial, la política sobre el cambio climático se rige por dos grandes tratados: la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (CMNUCC) de 1992 y el correspondiente Protocolo de Kyoto de 1997 de la CMNUCC (que lleva el nombre de la ciudad de Japón donde se concertó).

La CMNUCC se negoció entre 1991 y 1992. Fue adoptada en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Medio Ambiente y el Desarrollo en Río de Janeiro en junio de 1992 y se convirtió en legalmente vinculante en marzo de 1994. En el Artículo 2 la CMNUCC establece el objetivo a largo plazo de "estabilizar las concentraciones de gases de efecto invernadero en la atmósfera a un nivel que impida una interferencia antropogénica peligrosa en el sistema climático". El artículo 3 establece que los países del mundo tienen "responsabilidades comunes pero diferenciadas", lo que significa que todos los países comparten la obligación de actuar, aunque los países industrializados tienen la responsabilidad particular de tomar la iniciativa en la reducción de las emisiones debido a su contribución relativa al problema en el pasado. Con este fin, el Anexo I de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático enumera 41 países industrializados específicos y países con economías en transición, además de la Comunidad Europea (CE; sucedida oficialmente por la UE en 2009), y el Artículo 4 establece que estos países deben trabajar para reducir sus emisiones antropogénicas a los niveles de 1990. Sin embargo, no se ha establecido un plazo para este objetivo. Además, la CMNUCC no asigna ningún compromiso de reducción específico a los países no incluidos en el Anexo I (es decir, los países en desarrollo).

El acuerdo de seguimiento de la CMNUCC, el Protocolo de Kyoto, se negoció entre 1995 y 1997 y se adoptó en diciembre de 1997. El Protocolo de Kyoto regula seis gases de efecto invernadero liberados por las actividades humanas: dióxido de carbono (CO2), metano (CH4), óxido nitroso (N2O), perfluorocarbonos (PFC), hidrofluorocarbonos (HFC) y hexafluoruro de azufre (SF6). En virtud del Protocolo de Kyoto, los países del Anexo I deben reducir sus emisiones agregadas de gases de efecto invernadero a un 5,2 por ciento por debajo de sus niveles de 1990 a más tardar en 2012. Para alcanzar este objetivo, el protocolo establece objetivos de reducción individuales para cada país del Anexo I. Estos objetivos requieren la reducción de los gases de efecto invernadero en la mayoría de los países, pero también permiten el aumento de las emisiones de otros. Por ejemplo, el protocolo requiere que los entonces 15 estados miembros de la UE y otros 11 países europeos reduzcan sus emisiones a un 8 por ciento por debajo de sus niveles de emisión de 1990, mientras que Islandia, un país que produce cantidades relativamente pequeñas de gases de efecto invernadero, puede aumentar sus emisiones hasta un 10 por ciento por encima de su nivel de 1990. Además, el Protocolo de Kioto exige a tres países -Nueva Zelanda, Ucrania y Rusia- que congelen sus emisiones a los niveles de 1990.

El Protocolo de Kyoto establece cinco requisitos por los que las partes del Anexo I pueden optar por cumplir sus objetivos de emisión para 2012. En primer lugar, exige la elaboración de políticas y medidas nacionales que reduzcan las emisiones nacionales de gases de efecto invernadero. En segundo lugar, los países pueden calcular los beneficios de los sumideros de carbono nacionales que absorben más carbono del que emiten. En tercer lugar, los países pueden participar en planes de intercambio de emisiones con otros países del Anexo I. Cuarto, los países signatarios pueden crear programas de aplicación conjunta con otras partes del Anexo I y recibir créditos por los proyectos que reduzcan las emisiones. Quinto, los países pueden recibir créditos por reducir las emisiones en los países no incluidos en el Anexo I a través de un mecanismo de "desarrollo limpio", como la inversión en la construcción de un nuevo proyecto de energía eólica.

Para entrar en vigor, el Protocolo de Kyoto tenía que ser ratificado por al menos 55 países, incluidos suficientes países del Anexo I para representar al menos el 55 por ciento del total de las emisiones de gases de efecto invernadero de ese grupo. Más de 55 países ratificaron rápidamente el protocolo, incluyendo todos los países del Anexo I, excepto Rusia, Estados Unidos y Australia. (Rusia y Australia ratificaron el protocolo en 2005 y 2007, respectivamente.) No fue hasta que Rusia, bajo la fuerte presión de la UE, ratificó el protocolo que éste se convirtió en legalmente vinculante en febrero de 2005.

La política regional de cambio climático más desarrollada hasta la fecha ha sido formulada por la UE en parte para cumplir sus compromisos en virtud del Protocolo de Kyoto. En 2005, los 15 países de la UE que tienen un compromiso colectivo en virtud del protocolo redujeron sus emisiones de gases de efecto invernadero a un 2 por ciento por debajo de sus niveles de 1990, aunque no es seguro que cumplan su objetivo de reducción del 8 por ciento para 2012. En 2007 la UE estableció un objetivo colectivo para los 27 estados miembros de reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero en un 20 por ciento por debajo de los niveles de 1990 para el año 2020. Como parte de su esfuerzo por lograr este objetivo, la UE estableció en 2005 el primer plan de comercio multilateral de emisiones de dióxido de carbono del mundo, que abarca más de 11.500 grandes instalaciones en todos sus Estados miembros.

En los Estados Unidos, en cambio, el presidente George W. Bush y la mayoría de los senadores rechazaron el Protocolo de Kyoto, citando como motivo de queja particular la falta de reducciones obligatorias de emisiones para los países en desarrollo. Al mismo tiempo, la política federal de los Estados Unidos no estableció ninguna restricción obligatoria para las emisiones de gases de efecto invernadero, y las emisiones de los Estados Unidos aumentaron más del 16 por ciento entre 1990 y 2005. En parte para compensar la falta de dirección a nivel federal, muchos estados individuales de los EE.UU. formularon sus propios planes de acción para abordar el calentamiento global y el cambio climático y tomaron una serie de iniciativas legales y políticas para frenar las emisiones. Entre esas iniciativas cabe citar: la fijación de un límite máximo a las emisiones de las centrales eléctricas, el establecimiento de normas de carteras de energía renovable que exigen a los proveedores de electricidad que obtengan un porcentaje mínimo de su energía de fuentes renovables, la elaboración de normas sobre emisiones de vehículos y combustibles, y la adopción de normas de "construcción ecológica".

Desde el final de la última edad de hielo, los humanos han desarrollado herramientas y máquinas y han modificado la tierra para la agricultura y el asentamiento a largo plazo. A medida que la población ha ido creciendo y las nuevas tecnologías se han ido extendiendo por las culturas y los continentes, cada vez más recursos del planeta se han visto presionados para servir a la especie. En el proceso, las actividades humanas han alterado el orden natural del medio ambiente al despoblar y eliminar especies y añadir sustancias químicas nocivas al aire, el agua y el suelo, actividades que están cambiando el clima y la estructura y función de los ecosistemas, así como las comunidades biológicas que contienen.

Resolver los problemas ambientales críticos del calentamiento global, la escasez de agua, la contaminación y la pérdida de biodiversidad son quizás los mayores desafíos del siglo XXI.

Los grandes problemas del planeta
La acción humana ha desencadenado una vasta cascada de problemas ambientales que ahora amenazan la continua capacidad de los sistemas naturales y humanos para prosperar. Aquí hay cuatro grandes problemas ambientales:

  • Contaminación. La contaminación es uno de los problemas más serios que enfrenta el planeta, pero puede ser uno de los más fáciles de superar. Aprenda cómo los humanos causan y pueden remediar nuestros problemas de contaminación.
  • Crisis del agua. Esta crisis plantea el riesgo más inmediato para la vida humana y la estabilidad regional. Conozca las causas y los efectos de la escasez de agua a nivel mundial, y algunas de las estrategias para enfrentarla.
  • Calentamiento global. Las emisiones de gases de efecto invernadero de las actividades humanas están cambiando la faz de la Tierra. Explora las formas en que se está produciendo el cambio climático y lo que podemos hacer al respecto.
  • Pérdida de biodiversidad. La vida no humana en la Tierra está sufriendo enormemente en manos humanas. Conozca las principales amenazas a la biodiversidad y lo que se puede hacer para evitar que nuestros organismos se pierdan para siempre.

La fluctuación climática, la variación climática o el cambio climático es la modificación periódica del clima de la Tierra provocada por los cambios en la atmósfera, así como las interacciones entre la atmósfera y otros factores geológicos, químicos, biológicos y geográficos del sistema terrestre.

Causas del cambio climático
Es mucho más fácil documentar las pruebas de la variabilidad del clima y el cambio climático pasado que determinar sus mecanismos subyacentes. El clima está influenciado por una multitud de factores que operan en escalas de tiempo que van desde horas hasta cientos de millones de años. Muchas de las causas del cambio climático son externas al sistema de la Tierra. Otras son parte del sistema de la Tierra pero externas a la atmósfera. Otras implican interacciones entre la atmósfera y otros componentes del sistema terrestre y se describen colectivamente como retroalimentaciones dentro del sistema terrestre. Las retroalimentaciones se encuentran entre los factores causales más recientemente descubiertos y difíciles de estudiar. No obstante, se reconoce cada vez más que esos factores desempeñan un papel fundamental en la variación del clima. En esta sección se describen los mecanismos más importantes.

Variabilidad solar
La luminosidad, o brillo, del Sol ha ido aumentando constantemente desde su formación. Este fenómeno es importante para el clima de la Tierra, porque el Sol proporciona la energía para impulsar la circulación atmosférica y constituye el aporte para el presupuesto de calor de la Tierra. La baja luminosidad solar durante el tiempo del Precámbrico subyace a la tenue paradoja del joven Sol, descrita en la sección Climas de la Tierra temprana.

La energía radiante procedente del Sol es variable en escalas de tiempo muy pequeñas, debido a las tormentas solares y otras perturbaciones, pero las variaciones en la actividad solar, en particular la frecuencia de las manchas solares, también están documentadas en escalas de tiempo que van de decenios a milenios y probablemente se producen también en escalas de tiempo más largas. Se ha sugerido que el "mínimo de Maunder", un período de actividad de manchas solares drásticamente reducida entre 1645 y 1715 d.C., es un factor que contribuye a la Pequeña Edad de Hielo. (Ver abajo Variación y cambio climático desde la aparición de la civilización).

La actividad volcánica
La actividad volcánica puede influir en el clima de varias maneras y en diferentes escalas de tiempo. Las erupciones volcánicas individuales pueden liberar grandes cantidades de dióxido de azufre y otros aerosoles en la estratosfera, reduciendo la transparencia atmosférica y, por tanto, la cantidad de radiación solar que llega a la superficie y la troposfera de la Tierra. Un ejemplo reciente es la erupción del Monte Pinatubo en Filipinas en 1991, que tuvo influencias mensurables en la circulación atmosférica y los balances de calor. La erupción de 1815 del Monte Tambora en la isla de Sumbawa tuvo consecuencias más dramáticas, ya que la primavera y el verano del año siguiente (1816, conocido como "el año sin verano") fueron inusualmente fríos en gran parte del mundo. Nueva Inglaterra y Europa experimentaron nevadas y heladas durante todo el verano de 1816.

Los volcanes y los fenómenos conexos, como el desgarramiento y la subducción de los océanos, liberan dióxido de carbono tanto en los océanos como en la atmósfera. Las emisiones son bajas; incluso una masiva erupción volcánica como la del Monte Pinatubo libera sólo una fracción del dióxido de carbono emitido por la combustión de combustibles fósiles en un año. Sin embargo, a escala geológica, la liberación de este gas de efecto invernadero puede tener efectos importantes. Las variaciones en la liberación de dióxido de carbono por los volcanes y las grietas oceánicas a lo largo de millones de años pueden alterar la química de la atmósfera. Esta variabilidad en las concentraciones de dióxido de carbono probablemente explica gran parte de la variación climática que ha tenido lugar durante el Eón Fanerozoico.

Actividad tectónica
Los movimientos tectónicos de la corteza terrestre han tenido profundos efectos en el clima en escalas de tiempo de millones a decenas de millones de años. Estos movimientos han cambiado la forma, el tamaño, la posición y la elevación de las masas continentales, así como la batimetría de los océanos. A su vez, los cambios topográficos y batimétricos han tenido fuertes efectos en la circulación tanto de la atmósfera como de los océanos. Por ejemplo, el levantamiento de la meseta tibetana durante la era cenozoica afectó las pautas de circulación atmosférica, creando el monzón de Asia meridional e influyendo en el clima de gran parte del resto de Asia y las regiones vecinas.

La actividad tectónica también influye en la química atmosférica, en particular en las concentraciones de dióxido de carbono. El dióxido de carbono se emite desde los volcanes y las fumarolas de las zonas de fisura y de subducción. Las variaciones en la tasa de propagación en las zonas de fisuras y el grado de actividad volcánica cerca de los márgenes de las placas han influido en las concentraciones atmosféricas de dióxido de carbono a lo largo de la historia de la Tierra. Incluso la meteorización química de la roca constituye un importante sumidero de dióxido de carbono. (Un sumidero de carbono es cualquier proceso que elimina el dióxido de carbono de la atmósfera mediante la conversión química del CO2 en compuestos de carbono orgánicos o inorgánicos). El ácido carbónico, formado a partir de dióxido de carbono y agua, es un reactivo en la disolución de silicatos y otros minerales. Las tasas de meteorización están relacionadas con la masa, la elevación y la exposición del lecho rocoso. La elevación tectónica puede aumentar todos estos factores y, por lo tanto, conducir a un aumento de la meteorización y la absorción de dióxido de carbono. Por ejemplo, la meteorización química de la meseta tibetana en ascenso puede haber desempeñado un papel importante en el agotamiento del dióxido de carbono en la atmósfera durante un período de enfriamiento global a finales del Cenozoico.

Variaciones orbitales
La geometría orbital de la Tierra se ve afectada de manera predecible por las influencias gravitatorias de otros planetas del sistema solar. Tres características primarias de la órbita de la Tierra se ven afectadas, cada una de ellas de manera cíclica o recurrente. Primero, la forma de la órbita de la Tierra alrededor del Sol, varía de casi circular a elíptica (excéntrica), con periodicidades de 100.000 y 413.000 años. En segundo lugar, la inclinación del eje de la Tierra con respecto al Sol, que es el principal responsable de los climas estacionales de la Tierra, varía entre 22,1° y 24,5° con respecto al plano de rotación de la Tierra alrededor del Sol. Esta variación se produce en un ciclo de 41.000 años. En general, cuanto mayor es la inclinación, mayor es la radiación solar recibida por los hemisferios en verano y menor la recibida en invierno. El tercer cambio cíclico en la geometría orbital de la Tierra resulta de dos fenómenos combinados: 1) El eje de rotación de la Tierra se tambalea, cambiando la dirección del eje con respecto al Sol, y 2) la orientación de la elipse orbital de la Tierra gira lentamente. Estos dos procesos crean un ciclo de 26.000 años, llamado precesión de los equinoccios, en el que la posición de la Tierra en los equinoccios y solsticios cambia. Hoy en día la Tierra está más cerca del Sol (perihelio) cerca del solsticio de diciembre, mientras que hace 9.000 años el perihelio se produjo cerca del solsticio de junio.

Estas variaciones orbitales causan cambios en la distribución latitudinal y estacional de la radiación solar, que a su vez impulsan una serie de variaciones climáticas. Las variaciones orbitales juegan un papel importante en el ritmo de los patrones glaciales-interglaciales y monzónicos. Sus influencias se han identificado en los cambios climáticos de gran parte del Fanerozoico. Por ejemplo, los ciclomotores -que son lechos marinos, fluviales y de carbón intercalados característicos del subperíodo de Pensilvania (hace 318,1 millones a 299 millones de años)- parecen representar los cambios impulsados por Milankovitch en el nivel medio del mar.

Los gases de efecto invernadero son moléculas de gas que tienen la propiedad de absorber la radiación infrarroja (energía térmica neta) emitida desde la superficie de la Tierra y volverla a radiar hacia la superficie terrestre, contribuyendo así al fenómeno conocido como efecto invernadero. El dióxido de carbono, el metano y el vapor de agua son los gases de efecto invernadero más importantes, y tienen un profundo efecto en el presupuesto energético del sistema terrestre a pesar de que constituyen sólo una fracción de todos los gases atmosféricos. Las concentraciones de gases de efecto invernadero han variado sustancialmente durante la historia de la Tierra, y estas variaciones han impulsado cambios climáticos sustanciales en una amplia gama de escalas de tiempo. En general, las concentraciones de gases de efecto invernadero han sido particularmente altas durante los períodos cálidos y bajas durante las fases frías. Varios procesos influyen en las concentraciones de gases de efecto invernadero. Algunos, como las actividades tectónicas, operan en escalas de tiempo de millones de años, mientras que otros, como la vegetación, el suelo, los humedales y las fuentes y sumideros oceánicos, operan en escalas de tiempo de cientos a miles de años. Las actividades humanas -especialmente la combustión de combustibles fósiles desde la Revolución Industrial- son responsables del aumento constante de las concentraciones atmosféricas de diversos gases de efecto invernadero, especialmente el dióxido de carbono, el metano, el ozono y los clorofluorocarbonos (CFC).

Tal vez el tema más intensamente discutido e investigado sobre la variabilidad del clima sea el papel de las interacciones y retroalimentaciones entre los diversos componentes del sistema terrestre. Las retroalimentaciones implican diferentes componentes que operan a diferentes velocidades y escalas de tiempo. Las capas de hielo, el hielo marino, la vegetación terrestre, las temperaturas oceánicas, las tasas de meteorización, la circulación oceánica y las concentraciones de gases de efecto invernadero están todas influidas directa o indirectamente por la atmósfera; sin embargo, todas ellas también retroalimentan a la atmósfera, influyéndola así de manera importante. Por ejemplo, las diferentes formas y densidades de vegetación en la superficie terrestre influyen en el albedo, o reflectividad, de la superficie de la Tierra, afectando así al balance global de radiación a escalas locales y regionales. Al mismo tiempo, la transferencia de moléculas de agua del suelo a la atmósfera está mediada por la vegetación, tanto directamente (por la transpiración a través de los estomas de las plantas) como indirectamente (por las influencias de la sombra y la temperatura en la evaporación directa del suelo). Esta regulación del flujo de calor latente por parte de la vegetación puede influir en el clima a escalas locales y globales. Como resultado, los cambios en la vegetación, que están parcialmente controlados por el clima, pueden a su vez influir en el sistema climático. La vegetación también influye en las concentraciones de gases de efecto invernadero; las plantas vivas constituyen un importante sumidero de dióxido de carbono atmosférico, mientras que actúan como fuentes de dióxido de carbono cuando se queman por incendios o se descomponen. Estas y otras retroalimentaciones entre los diversos componentes del sistema terrestre son fundamentales tanto para comprender los cambios climáticos del pasado como para predecir los futuros.

Las actividades humanas
El reconocimiento del cambio climático mundial como una cuestión ambiental ha llamado la atención sobre el impacto climático de las actividades humanas. La mayor parte de esta atención se ha centrado en la emisión de dióxido de carbono mediante la combustión de combustibles fósiles y la deforestación. Las actividades humanas también producen emisiones de otros gases de efecto invernadero, como el metano (procedente del cultivo de arroz, el ganado, los vertederos y otras fuentes) y los clorofluorocarbonos (procedentes de fuentes industriales). Hay pocas dudas entre los climatólogos de que estos gases de efecto invernadero afectan al presupuesto de radiación de la Tierra; la naturaleza y la magnitud de la respuesta climática son objeto de una intensa actividad de investigación. Los registros paleoclimáticos de los anillos de los árboles, los corales y los núcleos de hielo indican una clara tendencia al calentamiento que abarca todo el siglo XX y la primera década del siglo XXI. De hecho, el siglo XX fue el más cálido de los últimos 10 siglos, y la década 2001-10 fue la década más cálida desde el comienzo de los registros instrumentales modernos. Muchos climatólogos han señalado este patrón de calentamiento como una clara evidencia de los cambios climáticos inducidos por el hombre como resultado de la producción de gases de efecto invernadero.

Un segundo tipo de impacto humano, la conversión de la vegetación por la deforestación, la forestación y la agricultura, está recibiendo una creciente atención como una fuente adicional de cambio climático. Cada vez es más evidente que los impactos humanos sobre la cubierta vegetal pueden tener efectos locales, regionales e incluso mundiales sobre el clima, debido a los cambios en el flujo de calor sensible y latente hacia la atmósfera y la distribución de la energía dentro del sistema climático. La medida en que estos factores contribuyen al cambio climático reciente y en curso es una importante área de estudio emergente.

El cambio climático en el transcurso de la vida humana
Independientemente de su ubicación en el planeta, todos los seres humanos experimentan la variabilidad y el cambio climático durante sus vidas. Los fenómenos más familiares y predecibles son los ciclos estacionales, a los que las personas ajustan su ropa, las actividades al aire libre, los termostatos y las prácticas agrícolas. Sin embargo, no hay dos veranos o inviernos exactamente iguales en el mismo lugar; algunos son más cálidos, húmedos o tormentosos que otros. Esta variación interanual del clima es en parte responsable de las variaciones de un año a otro en los precios del combustible, el rendimiento de los cultivos, los presupuestos de mantenimiento de las carreteras y los riesgos de incendios forestales. Las inundaciones provocadas por las precipitaciones en un solo año pueden causar graves daños económicos, como los de la cuenca de drenaje del río Misisipí superior durante el verano de 1993, y pérdidas de vidas, como las que devastaron gran parte de Bangladesh en el verano de 1998. También pueden producirse daños y pérdidas de vidas similares como resultado de incendios forestales, tormentas graves, huracanes, olas de calor y otros acontecimientos relacionados con el clima.

La variación y el cambio climático también pueden ocurrir en períodos más largos, como décadas. Algunos lugares experimentan múltiples años de sequía, inundaciones u otras condiciones duras. Esas variaciones decenales del clima plantean problemas para las actividades humanas y la planificación. Por ejemplo, las sequías plurianuales pueden perturbar el suministro de agua, inducir a la pérdida de cosechas y causar trastornos económicos y sociales, como en el caso de las sequías de Dust Bowl en el medio continente de América del Norte durante el decenio de 1930. Las sequías plurianuales pueden incluso causar una hambruna generalizada, como en la sequía del Sahel que se produjo en el norte de África durante los años setenta y ochenta.

Variación estacional
Todos los lugares de la Tierra experimentan una variación estacional del clima (aunque el cambio puede ser leve en algunas regiones tropicales). Esta variación cíclica es impulsada por los cambios estacionales en el suministro de radiación solar a la atmósfera y la superficie de la Tierra. La órbita de la Tierra alrededor del Sol es elíptica; está más cerca del Sol ( 147 millones de km [unos 91 millones de millas]) cerca del solsticio de invierno y más lejos del Sol (152 millones de km [unos 94 millones de millas]) cerca del solsticio de verano en el Hemisferio Norte. Además, el eje de rotación de la Tierra se produce en un ángulo oblicuo (23,5°) con respecto a su órbita. Por lo tanto, cada hemisferio está inclinado lejos del Sol durante su período de invierno y hacia el Sol en su período de verano. Cuando un hemisferio está inclinado lejos del Sol, recibe menos radiación solar que el hemisferio opuesto, que en ese momento está apuntado hacia el Sol. Así, a pesar de la mayor proximidad del Sol en el solsticio de invierno, el hemisferio norte recibe menos radiación solar durante el invierno que durante el verano. También como consecuencia de la inclinación, cuando el Hemisferio Norte experimenta el invierno, el Hemisferio Sur experimenta el verano.

El sistema climático de la Tierra está impulsado por la radiación solar; las diferencias estacionales en el clima resultan en última instancia de los cambios estacionales en la órbita de la Tierra. La circulación del aire en la atmósfera y del agua en los océanos responde a las variaciones estacionales de la energía disponible del Sol. Los cambios estacionales específicos del clima que se producen en cualquier lugar determinado de la superficie de la Tierra resultan en gran medida de la transferencia de energía de la circulación atmosférica y oceánica. Las diferencias en el calentamiento de la superficie que tienen lugar entre el verano y el invierno hacen que las vías de las tormentas y los centros de presión cambien de posición y fuerza. Estas diferencias de calentamiento también provocan cambios estacionales en la nubosidad, las precipitaciones y el viento.

Las respuestas estacionales de la biosfera (especialmente la vegetación) y la criosfera (glaciares, hielo marino, campos de nieve) también contribuyen a la circulación atmosférica y al clima. La caída de hojas de los árboles de hoja caduca al entrar en el letargo invernal aumenta el albedo (reflectividad) de la superficie de la Tierra y puede conducir a un mayor enfriamiento local y regional. De manera similar, la acumulación de nieve también aumenta el albedo de las superficies terrestres y a menudo amplifica los efectos del invierno.

Variación interanual
Las variaciones climáticas interanuales, incluidas las sequías, las inundaciones y otros acontecimientos, son causadas por una compleja serie de factores e interacciones del sistema terrestre. Una característica importante que desempeña un papel en estas variaciones es el cambio periódico de las pautas de circulación atmosférica y oceánica en la región del Pacífico tropical, conocido colectivamente como variación de El Niño-Oscilación Austral (ENSO). Aunque sus principales efectos climáticos se concentran en el Pacífico tropical, la ENOS tiene efectos en cascada que a menudo se extienden a la región del Océano Atlántico, al interior de Europa y Asia, y a las regiones polares. Estos efectos, denominados teleconexiones, se producen porque las alteraciones en las pautas de circulación atmosférica de baja latitud en la región del Pacífico influyen en la circulación atmosférica de los sistemas adyacentes y descendentes. Como resultado, las trayectorias de las tormentas se desvían y las crestas de presión atmosférica (zonas de alta presión) y las canalizaciones (zonas de baja presión) se desplazan de sus patrones habituales.

Como ejemplo, los eventos de El Niño ocurren cuando los vientos alisios del este en el Pacífico tropical se debilitan o invierten su dirección. Esto cierra el afloramiento de las aguas profundas y frías de la costa occidental de América del Sur, calienta el Pacífico oriental e invierte el gradiente de presión atmosférica en el Pacífico occidental. Como resultado, el aire de la superficie se desplaza hacia el este desde Australia e Indonesia hacia el Pacífico central y las Américas. Estos cambios producen grandes precipitaciones e inundaciones repentinas a lo largo de la costa normalmente árida del Perú y una grave sequía en las regiones normalmente húmedas del norte de Australia e Indonesia. Los fenómenos de El Niño particularmente graves provocan el fracaso de los monzones en la región del Océano Índico, lo que da lugar a una intensa sequía en la India y en África oriental. Al mismo tiempo, las trayectorias del oeste y de las tormentas se desplazan hacia el Ecuador, lo que proporciona a California y al desierto del sudoeste de los Estados Unidos un clima invernal húmedo y tormentoso y hace que las condiciones invernales en el noroeste del Pacífico, que suelen ser húmedas, se vuelvan más cálidas y secas. El desplazamiento de los vientos del oeste también provoca sequías en el norte de China y desde el noreste de Brasil a través de secciones de Venezuela. Los registros a largo plazo de la variación del ENOS a partir de documentos históricos, anillos de árboles y corales de arrecifes indican que los eventos de El Niño ocurren, en promedio, cada dos a siete años. Sin embargo, la frecuencia e intensidad de estos eventos varían a lo largo del tiempo.

La Oscilación del Atlántico Norte (OAN) es otro ejemplo de una oscilación interanual que produce importantes efectos climáticos dentro del sistema terrestre y puede influir en el clima en todo el hemisferio norte. Este fenómeno es el resultado de la variación del gradiente de presión, o la diferencia de presión atmosférica entre el máximo subtropical, situado normalmente entre las Azores y Gibraltar, y el mínimo islandés, centrado entre Islandia y Groenlandia. Cuando el gradiente de presión es pronunciado debido a un fuerte máximo subtropical y un bajo islandés profundo (fase positiva), Europa septentrional y Asia septentrional experimentan inviernos cálidos y húmedos con frecuentes y fuertes tormentas invernales. Al mismo tiempo, el sur de Europa es seco. El este de los Estados Unidos también experimenta inviernos más cálidos y menos nevados durante las fases positivas de la NAO, aunque el efecto no es tan grande como en Europa. El gradiente de presión se atenúa cuando la NAO está en un modo negativo, es decir, cuando existe un gradiente de presión más débil a partir de la presencia de un débil máximo subtropical y un mínimo islandés. Cuando esto sucede, la región del Mediterráneo recibe abundantes precipitaciones invernales, mientras que el norte de Europa es frío y seco. El este de los Estados Unidos es típicamente más frío y con más nieve durante una fase negativa de la NAO.

Durante los años en que la Oscilación del Atlántico Norte (OAN) se encuentra en su fase positiva, el este de los Estados Unidos, el sudeste del Canadá y el noroeste de Europa experimentan temperaturas invernales más cálidas, mientras que en estos lugares se encuentran temperaturas más frías durante su fase negativa. Cuando tanto el Niño/Oscilación Austral (ENSO) como la NAO se encuentran en su fase positiva, los inviernos europeos tienden a ser más húmedos y menos severos; sin embargo, más allá de esta tendencia general, la influencia del ENSO sobre la NAO no se comprende bien.

Los ciclos del ENSO y la NAO son impulsados por las retroalimentaciones e interacciones entre los océanos y la atmósfera. La variación climática interanual es impulsada por estos y otros ciclos, interacciones entre ciclos y perturbaciones en el sistema terrestre, como las que resultan de grandes inyecciones de aerosoles de las erupciones volcánicas. Un ejemplo de perturbación debida al vulcanismo es la erupción del Monte Pinatubo en Filipinas en 1991, que provocó una disminución de la temperatura mundial media de aproximadamente 0,5 °C (0,9 °F) el verano siguiente.

Variación decenal
El clima varía en escalas de tiempo decenales, con grupos de varios años de condiciones húmedas, secas, frescas o cálidas. Estos grupos plurianuales pueden tener efectos dramáticos en las actividades y el bienestar humanos. Por ejemplo, una grave sequía de tres años a finales del siglo XVI probablemente contribuyó a la destrucción de la "Colonia Perdida" de Sir Walter Raleigh en la isla de Roanoke, en lo que hoy es Carolina del Norte, y una posterior sequía de siete años (1606-12) provocó una elevada mortalidad en la colonia de Jamestown, en Virginia. Además, algunos estudiosos han implicado a las sequías persistentes y graves como la principal razón del colapso de la civilización maya en Mesoamérica entre 750 y 950 d.C.; sin embargo, los descubrimientos de principios del siglo XXI sugieren que las perturbaciones del comercio relacionadas con la guerra desempeñaron un papel, posiblemente interactuando con las hambrunas y otras tensiones relacionadas con la sequía.

Aunque la variación climática a escala decenal está bien documentada, las causas no están del todo claras. Gran parte de la variación decenal del clima está relacionada con las variaciones interanuales. Por ejemplo, la frecuencia y la magnitud del ENOS cambian a lo largo del tiempo. Los primeros años de la década de 1990 se caracterizaron por repetidos eventos de El Niño, y se han identificado varias agrupaciones de este tipo que tuvieron lugar durante el siglo XX. La pendiente del gradiente del NAO también cambia en escalas temporales decenales; ha sido particularmente pronunciada desde el decenio de 1970.

Investigaciones recientes han revelado que las variaciones del clima a escala decenal son el resultado de las interacciones entre el océano y la atmósfera. Una de esas variaciones es la Oscilación Decadal del Pacífico (PDO), también conocida como Variabilidad Decadal del Pacífico (PDV), que implica cambios en las temperaturas de la superficie del mar (SST) en el Océano Pacífico Norte. Las TSM influyen en la fuerza y la posición de la Baja Aleutiana, que a su vez afecta fuertemente los patrones de precipitación a lo largo de la costa del Pacífico de Norteamérica. La variación de las TSM consiste en una alternancia entre los períodos de "fase fría", en los que la costa de Alaska es relativamente seca y el noroeste del Pacífico relativamente húmedo (por ejemplo, 1947-76), y los períodos de "fase cálida", caracterizados por una precipitación relativamente alta en la costa de Alaska y una precipitación baja en el noroeste del Pacífico (por ejemplo, 1925-46, 1977-98). Los registros de anillos de árboles y corales, que abarcan al menos los últimos cuatro siglos, documentan la variación del DOP.

Una oscilación similar, la Oscilación Multidecadal del Atlántico (OMA), se produce en el Atlántico Norte e influye fuertemente en los patrones de precipitación de América del Norte oriental y central. Una AMO de fase cálida (TSM del Atlántico Norte relativamente cálida) se asocia con precipitaciones relativamente altas en Florida y bajas en gran parte del Valle de Ohio. Sin embargo, el AMO interactúa con el PDO, y ambos interactúan con variaciones interanuales, como el ENSO y la NAO, en formas complejas . Tales interacciones pueden llevar a la amplificación de sequías, inundaciones u otras anomalías climáticas. Por ejemplo, las graves sequías que se produjeron en gran parte de los Estados Unidos conterminosos en los primeros años del siglo XXI se asociaron con la OMA de fase cálida combinada con la DOP de fase fría. Los mecanismos que subyacen a las variaciones decenales, como el PDO y la AMO, no se conocen bien, pero probablemente estén relacionados con las interacciones océano-atmósfera con constantes temporales más grandes que las variaciones interanuales. Las variaciones climáticas decenales son objeto de un intenso estudio por parte de los climatólogos y los paleoclimatólogos.

Por otro lado, los cambios que realicemos en los próximos 10 a 20 años pueden tener un impacto profundo en el cambio climático en la segunda mitad del siglo XXI y el próximo siglo. La evidencia encontrada por Stern (2008) establece que el ignorar el cambio climático va a traer eventualmente (finalmente) un daño al crecimiento económico. Brooks et al. (2009) exponen que la información adquirida sobre cómo las sociedades antiguas lograron adaptarse a los cambios climáticos en el pasado nos puede ayudar a detener el impacto ambiental. Enfatizan en la necesidad de aplicar estrategias disruptivas que ocasionen una reorganización en los sistemas políticos y económicos. Las estrategias deben lograr manejar (gestionar) los recursos enfocándose en la seguridad de los seres humanos.

Según Sachs (2010) el desarrollo sostenible es el reto mayor de nuestros días. El desarrollo sostenible no es otra cosa que el reto de combinar el crecimiento económico con la sostenibilidad del medio ambiente. El desarrollo sostenible se logra a través de la innovación, la eficiencia y la conservación.

Considerando que los intercambios económicos actuales se sustentan principalmente en los combustibles fósiles, resulta difícil lograr que los gobiernos y compañías que dominan este mercado se re-enfoquen en alternativas más amigables al ambiente. El reto se presenta como la necesidad de crear instituciones que logren movilizar los recursos necesarios, pero que a la vez logren que los acuerdos logrados se cumplan a través de sanciones legales que puedan ser ejecutadas de ser necesarias.

El impacto de la globalización económica en la biodiversidad (o diversidad biológica, la variabilidad de los organismos vivos, como los ecosistemas y los complejos ecológicos) y la disponibilidad de agua limpia, representan los principales aspectos ambientales actuales. Ante estas dos situaciones, el calentamiento global aparenta estar nuevamente relegado a un tercer puesto en la lista de importancia, aun cuando ha sido el principal causante de desastres naturales tan destructivos como el Huracán Katrina.

Se considera que una de las principales razones por las cuales el cambio climático sigue aún relegado en importancia, estriba en el hecho de que los mayores productores de emisiones de gases al ambiente son los países desarrollados. Ante esta situación, y no queriendo ceder sus ventajas competitivas en términos de la industrialización, prefieren que sean los países en vías de desarrollo quienes se sacrifiquen para su beneficio. Al igual que en otros aspectos con relevancia mundial, los países no se encuentran dispuestos a ceder porque solo se enfocan en su beneficio como estado/nación, pero se olvidan que aun cuando ellos mantengan soberanía política dentro de sus fronteras (véase qué es, su definición, o concepto jurídico, y su significado como «boundaries» en derecho anglosajón, en inglés) nacionales, ya son parte de una gran comunidad global. Si los países no son capaces de entender este aspecto no lograrán la cooperación necesaria para limitar el impacto ambiental global. Ante esta situación, el impacto ambiental será tan dramático que de nada servirán las ventajas competitivas en términos económicos, si no tenemos disponibles los recursos naturales para que los seres humanos satisfagan sus necesidades básicas.

Autor: Olga Alfonzo Martínez

El calentamiento global es uno de los mayores problemas a los que se enfrenta la humanidad hoy en día, y el fenómeno climático fue objeto de titulares una y otra vez mientras la gente seguía observando extrañas pautas meteorológicas y mientras los debates se ensañaban en los ámbitos políticos sobre si debíamos abordar el tema y cómo hacerlo.

El calentamiento global es real, y está cambiando el clima. Hay pruebas significativas de que los climas de todo el mundo están cambiando y que esos cambios están ocurriendo debido a las actividades humanas. Esa es una de las razones por las que es tan importante estar informado sobre qué actividades humanas contribuyen al calentamiento global y qué actividades humanas pueden ayudar a evitar que progrese.

Política pública sobre el calentamiento global
Desde el siglo XIX, muchos investigadores que trabajan en una amplia gama de disciplinas académicas han contribuido a mejorar la comprensión de la atmósfera y del sistema climático mundial. La preocupación de los científicos prominentes del clima por el calentamiento global y el cambio climático inducido por el hombre (o "antropogénico") surgió a mediados del siglo XX, pero la mayor parte del debate científico y político sobre la cuestión no comenzó hasta el decenio de 1980. Hoy en día, los principales científicos del clima están de acuerdo en que muchos de los cambios que se están produciendo en el sistema climático mundial se deben en gran medida a la liberación a la atmósfera de gases de efecto invernadero, gases que potencian el efecto invernadero natural de la Tierra. La mayoría de los gases de efecto invernadero son liberados por la quema de combustibles fósiles para la calefacción, la cocina, la generación de electricidad, el transporte y la fabricación, pero también son liberados como resultado de la descomposición natural de los materiales orgánicos, los incendios forestales, la deforestación y las actividades de limpieza de tierras. Quienes se oponen a este punto de vista han subrayado a menudo el papel de los factores naturales en la variación climática del pasado y han acentuado las incertidumbres científicas relacionadas con los datos sobre el calentamiento de la Tierra y el cambio climático. No obstante, un creciente número de científicos ha pedido a los gobiernos, las industrias y los ciudadanos que reduzcan sus emisiones de gases de efecto invernadero.

Todos los países emiten gases de efecto invernadero, pero los países altamente industrializados y los países más poblados emiten cantidades significativamente mayores que otros. Los países de América del Norte y Europa que fueron los primeros en someterse al proceso de industrialización han sido responsables de la liberación de la mayoría de los gases de efecto invernadero en términos acumulativos absolutos desde el comienzo de la Revolución Industrial a mediados del siglo XVIII. Hoy en día, a estos países se les están sumando grandes países en desarrollo como China y la India, donde la rápida industrialización va acompañada de una creciente liberación de gases de efecto invernadero. Los Estados Unidos, que poseen aproximadamente el 5% de la población mundial, emitieron casi el 21% de los gases de efecto invernadero mundiales en 2000. Ese mismo año, los entonces 25 Estados miembros de la Unión Europea (UE) -con una población combinada de 450 millones de personas- emitieron el 14 por ciento de todos los gases de efecto invernadero antropogénicos. Esta cifra era aproximadamente la misma que la fracción liberada por los 1.200 millones de personas de China. En 2000, el estadounidense medio emitió 24,5 toneladas de gases de efecto invernadero, la persona media que vivía en la UE emitió 10,5 toneladas, y la persona media que vivía en China emitió sólo 3,9 toneladas. Aunque las emisiones de gases de efecto invernadero per cápita de China siguieron siendo considerablemente inferiores a las de la UE y los Estados Unidos, fue el mayor emisor de gases de efecto invernadero en 2006 en términos absolutos.

El IPCC y el consenso científico
Un primer paso importante en la formulación de políticas públicas sobre el calentamiento global y el cambio climático es la recopilación de datos científicos y socioeconómicos pertinentes. En 1988 la Organización Meteorológica Mundial y el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente establecieron el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC, por sus siglas en inglés). El IPCC tiene el mandato de evaluar y resumir los datos científicos, técnicos y socioeconómicos más recientes sobre el cambio climático y de publicar sus conclusiones en informes que se presentan a las organizaciones internacionales y a los gobiernos nacionales de todo el mundo. Muchos miles de los principales científicos y expertos del mundo en las esferas del calentamiento de la Tierra y el cambio climático han trabajado en el marco del IPCC, produciendo importantes conjuntos de evaluaciones en 1990, 1995, 2001, 2007 y 2014, y varias evaluaciones especiales adicionales. En esos informes se evaluaron las bases científicas del calentamiento de la Tierra y el cambio climático, las principales cuestiones relacionadas con la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero y el proceso de adaptación a un clima cambiante.

En el primer informe del IPCC, publicado en 1990, se afirmaba que una buena cantidad de datos mostraba que la actividad humana afectaba a la variabilidad del sistema climático; sin embargo, los autores del informe no pudieron llegar a un consenso sobre las causas y los efectos del calentamiento de la Tierra y el cambio climático en ese momento. El informe del IPCC de 1995 afirmaba que el balance de las pruebas sugería "una influencia humana discernible en el clima". El informe del IPCC de 2001 confirmó las conclusiones anteriores y presentó pruebas más sólidas de que la mayor parte del calentamiento de los 50 años anteriores era atribuible a las actividades humanas. En el informe de 2001 también se señalaba que los cambios observados en los climas regionales estaban empezando a afectar a muchos sistemas físicos y biológicos y que había indicios de que los sistemas sociales y económicos también se estaban viendo afectados.

La cuarta evaluación del IPCC, publicada en 2007, reafirmó las principales conclusiones de los informes anteriores, pero los autores también declararon -en lo que se consideró un juicio conservador- que estaban seguros, al menos en un 90%, de que la mayor parte del calentamiento observado durante el medio siglo anterior había sido causado por la liberación de gases de efecto invernadero a través de una multitud de actividades humanas. Tanto el informe de 2001 como el de 2007 afirmaban que durante el siglo XX se había producido un aumento de la temperatura superficial media mundial de 0,6 °C (1,1 °F), dentro de un margen de error de ±0,2 °C (0,4 °F). Mientras que el informe de 2001 preveía un aumento adicional de la temperatura media de 1,4 a 5,8 °C (2,5 a 10,4 °F) para 2100, el informe de 2007 refinó esta previsión hasta un aumento de 1,8 a 4,0 °C (3,2 a 7,2 °F) para finales del siglo XXI. Esas previsiones se basaron en el examen de una serie de hipótesis que caracterizaron las tendencias futuras de las emisiones de gases de efecto invernadero.

La quinta evaluación del IPCC, publicada en 2014, refinó aún más los aumentos previstos de la temperatura media mundial y del nivel del mar. El informe de 2014 afirmaba que en el intervalo entre 1880 y 2012 se produjo un aumento de la temperatura media mundial de aproximadamente 0,85 °C (1,5 °F) y que en el intervalo entre 1901 y 2010 se produjo un aumento del nivel medio del mar mundial de unos 19-21 cm (7,5-8,3 pulgadas). El informe predijo que para finales del siglo XXI las temperaturas superficiales en todo el mundo aumentarían entre 0,3 y 4,8 °C (0,5 y 8,6 °F), y el nivel del mar podría subir entre 26 y 82 cm (10,2 y 32,3 pulgadas) en relación con el promedio de 1986-2005.

Cada informe del IPCC ha contribuido a crear un consenso científico en el sentido de que las elevadas concentraciones de gases de efecto invernadero en la atmósfera son los principales impulsores del aumento de las temperaturas del aire cerca de la superficie y de los cambios climáticos asociados en curso. A este respecto, se considera que el actual episodio de cambio climático, que comenzó a mediados del siglo XX, es fundamentalmente diferente de los períodos anteriores en el sentido de que los ajustes críticos han sido causados por actividades derivadas del comportamiento humano y no por factores no antropogénicos. En la evaluación de 2007 del IPCC se proyectó que cabría esperar que los futuros cambios climáticos incluyeran un calentamiento continuo, modificaciones de las pautas y cantidades de precipitaciones, elevación del nivel del mar y "cambios en la frecuencia e intensidad de algunos fenómenos extremos". Esos cambios tendrían efectos importantes en muchas sociedades y en los sistemas ecológicos de todo el mundo (véase Investigación sobre el clima y los efectos del calentamiento mundial). Véase en este recurso la Convención Marco de las Naciones Unidas y el Protocolo de Kyoto.

Futura política sobre el cambio climático
Los países difieren en cuanto a la forma de proceder en materia de política internacional con respecto a los acuerdos climáticos. Los objetivos a largo plazo formulados en Europa y los Estados Unidos buscan reducir las emisiones de gases de efecto invernadero hasta en un 80 por ciento para mediados del siglo XXI. En relación con estos esfuerzos, la UE estableció el objetivo de limitar el aumento de la temperatura a un máximo de 2 °C (3,6 °F) por encima de los niveles preindustriales. (Muchos científicos del clima y otros expertos coinciden en que se producirán importantes daños económicos y ecológicos si el promedio mundial de las temperaturas del aire cercano a la superficie se eleva más de 2 °C (3,6 °F) por encima de las temperaturas preindustriales en el próximo siglo).

A pesar de las diferencias de enfoque, los países iniciaron las negociaciones sobre un nuevo tratado, basado en un acuerdo alcanzado en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático celebrada en 2007 en Bali (Indonesia), que sustituiría al Protocolo de Kyoto una vez que éste expirara. En la 17ª Conferencia de las Partes en la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (COP17), celebrada en Durban (Sudáfrica) en 2011, la comunidad internacional se comprometió a elaborar un tratado climático amplio y jurídicamente vinculante que sustituyera al Protocolo de Kyoto para 2015. Dicho tratado exigiría a todos los países productores de gases de efecto invernadero -incluidos los principales emisores de carbono que no se atienen al Protocolo de Kyoto (como China, la India y los Estados Unidos)- que limitaran y redujeran sus emisiones de dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero. Este compromiso fue reafirmado por la comunidad internacional en el 18º período de sesiones de la Conferencia de las Partes (CP 18), celebrado en Doha (Qatar) en 2012. Dado que los términos del Protocolo de Kyoto se fijaron para que terminaran en 2012, los delegados de la CP 17 y la CP 18 acordaron prorrogar el Protocolo de Kyoto para salvar la brecha entre la fecha de expiración original y la fecha en que el nuevo tratado sobre el clima pasaría a ser jurídicamente vinculante. En consecuencia, los delegados de la COP18 decidieron que el Protocolo de Kyoto terminaría en 2020, año en el que se esperaba que el nuevo tratado climático entrara en vigor. Esta prórroga tenía el beneficio añadido de proporcionar un tiempo adicional para que los países cumplieran sus objetivos de emisión para 2012.

Convocados en París en 2015, los líderes mundiales y otros delegados de la COP21 firmaron un acuerdo global pero no vinculante para limitar el aumento de la temperatura media mundial a no más de 2 °C (3,6 °F) por encima de los niveles preindustriales y, al mismo tiempo, esforzarse por mantener este aumento a 1,5 °C (2,7 °F) por encima de los niveles preindustriales. El Acuerdo de París fue un acuerdo histórico que ordenó un examen de los progresos cada cinco años y la creación de un fondo de 100.000 millones de dólares para 2020 -que se repondría anualmente- para ayudar a los países en desarrollo a adoptar tecnologías que no produzcan gases de efecto invernadero. El número de partes (signatarios) del convenio ascendía a 197 en 2019, y 185 países habían ratificado el acuerdo. A pesar de que Estados Unidos había ratificado el acuerdo en septiembre de 2016, la toma de posesión de Donald J. Trump como presidente en enero de 2017 anunció una nueva era en la política climática de Estados Unidos, y el 1 de junio de 2017 Trump señaló su intención de sacar a Estados Unidos del acuerdo climático después de que concluyera el proceso de salida formal. Su sucesor, Biden, es un firme defensor de la lucha por el medio ambiente.

Un número cada vez mayor de ciudades del mundo está iniciando una multitud de esfuerzos locales y subregionales para reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero. Muchos de esos municipios están adoptando medidas como miembros del Consejo Internacional para las Iniciativas Ambientales Locales y su programa Ciudades para la Protección del Clima, que esboza principios y medidas para adoptar medidas a nivel local. En 2005, la Conferencia de Alcaldes de los Estados Unidos aprobó el Acuerdo de Protección del Clima, en el que las ciudades se comprometieron a reducir para 2012 las emisiones a un 7 por ciento por debajo de los niveles de 1990. Además, muchas empresas privadas están desarrollando políticas corporativas para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Un ejemplo notable de un esfuerzo liderado por el sector privado es la creación del Chicago Climate Exchange como medio para reducir las emisiones a través de un proceso de comercio.

A medida que las políticas públicas relativas al calentamiento global y al cambio climático continúan desarrollándose a nivel mundial, regional, nacional y local, se dividen en dos grandes tipos. El primer tipo, la política de mitigación, se centra en diferentes formas de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Dado que la mayoría de las emisiones proceden de la quema de combustibles fósiles para la energía y el transporte, gran parte de la política de mitigación se centra en el cambio a fuentes de energía menos intensivas en carbono (como la energía eólica, solar e hidroeléctrica), la mejora de la eficiencia energética de los vehículos y el apoyo al desarrollo de nuevas tecnologías. En cambio, el segundo tipo, la política de adaptación, trata de mejorar la capacidad de diversas sociedades para hacer frente a los desafíos de un clima cambiante. Por ejemplo, algunas políticas de adaptación están concebidas para alentar a los grupos a modificar las prácticas agrícolas en respuesta a los cambios estacionales, mientras que otras políticas están concebidas para preparar a las ciudades situadas en las zonas costeras para un nivel de mar elevado.

En cualquier caso, la reducción a largo plazo de las descargas de gases de efecto invernadero requerirá la participación tanto de los países industriales como de los principales países en desarrollo. En particular, la liberación de gases de efecto invernadero de fuentes chinas e indias está aumentando rápidamente en paralelo con la rápida industrialización de esos países. En 2006 China superó a los Estados Unidos como principal emisor del mundo de gases de efecto invernadero en términos absolutos (aunque no en términos per cápita), en gran medida debido a la mayor utilización de carbón y otros combustibles fósiles por parte de China. De hecho, todos los países del mundo se enfrentan al reto de encontrar formas de reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero al tiempo que promueven un desarrollo económico ambiental y socialmente deseable (conocido como "desarrollo sostenible" o "crecimiento inteligente"). Mientras que algunos opositores de los que piden medidas correctivas siguen sosteniendo que los costos de la mitigación a corto plazo serán demasiado elevados, un número cada vez mayor de economistas y encargados de la formulación de políticas sostienen que será menos costoso, y posiblemente más rentable, para las sociedades adoptar medidas preventivas tempranas que abordar los graves cambios climáticos en el futuro. Es probable que muchos de los efectos más nocivos del calentamiento del clima se produzcan en los países en desarrollo. Combatir los efectos nocivos del calentamiento de la Tierra en los países en desarrollo será especialmente difícil, ya que muchos de esos países ya están luchando y poseen una capacidad limitada para hacer frente a los desafíos de un clima cambiante.

Se prevé que cada país se verá afectado de manera diferente por el creciente esfuerzo por reducir las emisiones mundiales de gases de efecto invernadero. Los países que son emisores relativamente grandes tendrán que hacer frente a mayores exigencias de reducción que los emisores más pequeños. Del mismo modo, se prevé que los países que experimentan un rápido crecimiento económico se enfrentarán a mayores exigencias para controlar sus emisiones de gases de efecto invernadero a medida que consuman cantidades cada vez mayores de energía. También se producirán diferencias entre los distintos sectores industriales e incluso entre las distintas empresas. Por ejemplo, los productores de petróleo, carbón y gas natural -que en algunos casos representan porciones importantes de los ingresos nacionales por exportación- pueden ver reducida la demanda o los precios de sus productos a medida que sus clientes disminuyen el uso de combustibles fósiles. En cambio, es probable que muchos productores de tecnologías y productos nuevos y más respetuosos del clima (como los generadores de energía renovable) vean aumentar la demanda.

Para hacer frente al calentamiento del planeta y al cambio climático, las sociedades deben encontrar la manera de modificar fundamentalmente sus pautas de utilización de la energía en favor de la generación de energía, el transporte y la ordenación de los bosques y el uso de la tierra con menor intensidad de carbono. Un número cada vez mayor de países ha asumido este desafío, y hay muchas cosas que los individuos también pueden hacer. Por ejemplo, los consumidores tienen más opciones para adquirir electricidad generada a partir de fuentes renovables. Entre las medidas adicionales que reducirían las emisiones personales de gases de efecto invernadero y también conservarían la energía figuran el funcionamiento de vehículos más eficientes desde el punto de vista energético, el uso del transporte público cuando esté disponible y la transición a productos domésticos más eficientes desde el punto de vista energético. Las personas también podrían mejorar el aislamiento de sus hogares, aprender a calentar y enfriar sus residencias de manera más eficaz, y comprar y reciclar productos más sostenibles desde el punto de vista ambiental.

La Convención Marco de las Naciones Unidas y el Protocolo de Kyoto
Los informes del IPCC y el consenso científico que reflejan han proporcionado una de las bases más prominentes para la formulación de la política sobre el cambio climático. A escala mundial, la política sobre el cambio climático se rige por dos grandes tratados: la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (CMNUCC) de 1992 y el correspondiente Protocolo de Kyoto de 1997 de la CMNUCC (que lleva el nombre de la ciudad de Japón donde se concertó).

La CMNUCC se negoció entre 1991 y 1992. Fue adoptada en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Medio Ambiente y el Desarrollo en Río de Janeiro en junio de 1992 y se convirtió en legalmente vinculante en marzo de 1994. En el Artículo 2 la CMNUCC establece el objetivo a largo plazo de "estabilizar las concentraciones de gases de efecto invernadero en la atmósfera a un nivel que impida una interferencia antropogénica peligrosa en el sistema climático". El artículo 3 establece que los países del mundo tienen "responsabilidades comunes pero diferenciadas", lo que significa que todos los países comparten la obligación de actuar, aunque los países industrializados tienen la responsabilidad particular de tomar la iniciativa en la reducción de las emisiones debido a su contribución relativa al problema en el pasado. Con este fin, el Anexo I de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático enumera 41 países industrializados específicos y países con economías en transición, además de la Comunidad Europea (CE; sucedida oficialmente por la UE en 2009), y el Artículo 4 establece que estos países deben trabajar para reducir sus emisiones antropogénicas a los niveles de 1990. Sin embargo, no se ha establecido un plazo para este objetivo. Además, la CMNUCC no asigna ningún compromiso de reducción específico a los países no incluidos en el Anexo I (es decir, los países en desarrollo).

El acuerdo de seguimiento de la CMNUCC, el Protocolo de Kyoto, se negoció entre 1995 y 1997 y se adoptó en diciembre de 1997. El Protocolo de Kyoto regula seis gases de efecto invernadero liberados por las actividades humanas: dióxido de carbono (CO2), metano (CH4), óxido nitroso (N2O), perfluorocarbonos (PFC), hidrofluorocarbonos (HFC) y hexafluoruro de azufre (SF6). En virtud del Protocolo de Kyoto, los países del Anexo I deben reducir sus emisiones agregadas de gases de efecto invernadero a un 5,2 por ciento por debajo de sus niveles de 1990 a más tardar en 2012. Para alcanzar este objetivo, el protocolo establece objetivos de reducción individuales para cada país del Anexo I. Estos objetivos requieren la reducción de los gases de efecto invernadero en la mayoría de los países, pero también permiten el aumento de las emisiones de otros. Por ejemplo, el protocolo requiere que los entonces 15 estados miembros de la UE y otros 11 países europeos reduzcan sus emisiones a un 8 por ciento por debajo de sus niveles de emisión de 1990, mientras que Islandia, un país que produce cantidades relativamente pequeñas de gases de efecto invernadero, puede aumentar sus emisiones hasta un 10 por ciento por encima de su nivel de 1990. Además, el Protocolo de Kioto exige a tres países -Nueva Zelanda, Ucrania y Rusia- que congelen sus emisiones a los niveles de 1990.

El Protocolo de Kyoto establece cinco requisitos por los que las partes del Anexo I pueden optar por cumplir sus objetivos de emisión para 2012. En primer lugar, exige la elaboración de políticas y medidas nacionales que reduzcan las emisiones nacionales de gases de efecto invernadero. En segundo lugar, los países pueden calcular los beneficios de los sumideros de carbono nacionales que absorben más carbono del que emiten. En tercer lugar, los países pueden participar en planes de intercambio de emisiones con otros países del Anexo I. Cuarto, los países signatarios pueden crear programas de aplicación conjunta con otras partes del Anexo I y recibir créditos por los proyectos que reduzcan las emisiones. Quinto, los países pueden recibir créditos por reducir las emisiones en los países no incluidos en el Anexo I a través de un mecanismo de "desarrollo limpio", como la inversión en la construcción de un nuevo proyecto de energía eólica.

Para entrar en vigor, el Protocolo de Kyoto tenía que ser ratificado por al menos 55 países, incluidos suficientes países del Anexo I para representar al menos el 55 por ciento del total de las emisiones de gases de efecto invernadero de ese grupo. Más de 55 países ratificaron rápidamente el protocolo, incluyendo todos los países del Anexo I, excepto Rusia, Estados Unidos y Australia. (Rusia y Australia ratificaron el protocolo en 2005 y 2007, respectivamente.) No fue hasta que Rusia, bajo la fuerte presión de la UE, ratificó el protocolo que éste se convirtió en legalmente vinculante en febrero de 2005.

La política regional de cambio climático más desarrollada hasta la fecha ha sido formulada por la UE en parte para cumplir sus compromisos en virtud del Protocolo de Kyoto. En 2005, los 15 países de la UE que tienen un compromiso colectivo en virtud del protocolo redujeron sus emisiones de gases de efecto invernadero a un 2 por ciento por debajo de sus niveles de 1990, aunque no es seguro que cumplan su objetivo de reducción del 8 por ciento para 2012. En 2007 la UE estableció un objetivo colectivo para los 27 estados miembros de reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero en un 20 por ciento por debajo de los niveles de 1990 para el año 2020. Como parte de su esfuerzo por lograr este objetivo, la UE estableció en 2005 el primer plan de comercio multilateral de emisiones de dióxido de carbono del mundo, que abarca más de 11.500 grandes instalaciones en todos sus Estados miembros.

En los Estados Unidos, en cambio, el presidente George W. Bush y la mayoría de los senadores rechazaron el Protocolo de Kyoto, citando como motivo de queja particular la falta de reducciones obligatorias de emisiones para los países en desarrollo. Al mismo tiempo, la política federal de los Estados Unidos no estableció ninguna restricción obligatoria para las emisiones de gases de efecto invernadero, y las emisiones de los Estados Unidos aumentaron más del 16 por ciento entre 1990 y 2005. En parte para compensar la falta de dirección a nivel federal, muchos estados individuales de los EE.UU. formularon sus propios planes de acción para abordar el calentamiento global y el cambio climático y tomaron una serie de iniciativas legales y políticas para frenar las emisiones. Entre esas iniciativas cabe citar: la fijación de un límite máximo a las emisiones de las centrales eléctricas, el establecimiento de normas de carteras de energía renovable que exigen a los proveedores de electricidad que obtengan un porcentaje mínimo de su energía de fuentes renovables, la elaboración de normas sobre emisiones de vehículos y combustibles, y la adopción de normas de "construcción ecológica".

Desde el final de la última edad de hielo, los humanos han desarrollado herramientas y máquinas y han modificado la tierra para la agricultura y el asentamiento a largo plazo. A medida que la población ha ido creciendo y las nuevas tecnologías se han ido extendiendo por las culturas y los continentes, cada vez más recursos del planeta se han visto presionados para servir a la especie. En el proceso, las actividades humanas han alterado el orden natural del medio ambiente al despoblar y eliminar especies y añadir sustancias químicas nocivas al aire, el agua y el suelo, actividades que están cambiando el clima y la estructura y función de los ecosistemas, así como las comunidades biológicas que contienen.

Resolver los problemas ambientales críticos del calentamiento global, la escasez de agua, la contaminación y la pérdida de biodiversidad son quizás los mayores desafíos del siglo XXI.

Los grandes problemas del planeta
La acción humana ha desencadenado una vasta cascada de problemas ambientales que ahora amenazan la continua capacidad de los sistemas naturales y humanos para prosperar. Aquí hay cuatro grandes problemas ambientales:

  • Contaminación. La contaminación es uno de los problemas más serios que enfrenta el planeta, pero puede ser uno de los más fáciles de superar. Aprenda cómo los humanos causan y pueden remediar nuestros problemas de contaminación.
  • Crisis del agua. Esta crisis plantea el riesgo más inmediato para la vida humana y la estabilidad regional. Conozca las causas y los efectos de la escasez de agua a nivel mundial, y algunas de las estrategias para enfrentarla.
  • Calentamiento global. Las emisiones de gases de efecto invernadero de las actividades humanas están cambiando la faz de la Tierra. Explora las formas en que se está produciendo el cambio climático y lo que podemos hacer al respecto.
  • Pérdida de biodiversidad. La vida no humana en la Tierra está sufriendo enormemente en manos humanas. Conozca las principales amenazas a la biodiversidad y lo que se puede hacer para evitar que nuestros organismos se pierdan para siempre.

La economía global es la actividad económica de todos los gobiernos, empresas e individuos del mundo entero. Está compuesta por el comercio internacional y las finanzas internacionales. El comercio internacional es el intercambio de bienes, servicios y capitales entre las naciones y es principalmente realizado por las empresas y los individuos dentro de cada nación. Las finanzas internacionales son la compleja forma en que los sistemas financieros de las diferentes naciones transmiten la riqueza en forma de moneda y se ocupan principalmente de las monedas y los sistemas monetarios internacionales en los que interactúan, así como de la banca y los préstamos internacionales con fines de desarrollo. El comercio internacional y las finanzas internacionales están estrechamente relacionados, ya que los cambios en uno influyen directamente en el otro.

El sistema económico mundial moderno es inmenso en escala y complejidad. Cada año, miles de millones de personas, empresas y gobiernos participan en billones de transacciones, intercambiando una enorme cantidad de bienes, servicios y capitales. A fin de gestionar y coordinar toda esta actividad, varias organizaciones, acuerdos, leyes y organismos internacionales forman parte del sistema económico mundial y, por lo general, son eficaces para facilitar el intercambio entre las naciones. El flujo fluido y constante de bienes, servicios y capitales es un componente necesario de la vida humana moderna, que proporciona la base para el desarrollo y la mejora continua de la calidad de vida mundial. Asimismo, la participación libre y justa de todas las naciones en la actividad económica es crucial para el mantenimiento de la estabilidad y el progreso internacionales. Así pues, la mayoría de los gobiernos tienen sistemas jurídicos que exigen que la actividad económica de sus ciudadanos y empresas sea compatible con el sistema internacional.

El sistema internacional es el resultado de un largo y continuo proceso en el que las ideas se aplican y luego se ajustan, se descartan o se construyen a partir de más ideas. Aunque el intercambio es una de las actividades más antiguas y más practicadas de la humanidad, el diseño formal de los sistemas económicos es todavía una práctica joven, propensa a fallos, contradicciones y desacuerdos. La única forma de determinar realmente los efectos de una práctica o política económica es adoptarla y observarla, lo cual es problemático debido a la naturaleza interconectada de la actividad económica. Un cambio aparentemente útil en la forma de fijar el precio de los bienes, por ejemplo, puede tener un efecto imprevisto y perjudicial en el ritmo de las inversiones extranjeras. Así pues, la economía mundial cambia constantemente en respuesta a la evolución de la teoría económica, así como a la evolución de la tecnología de producción, el transporte, las comunicaciones, los sistemas políticos y la distribución de la población.

La actividad económica siempre ha constituido la base de las sociedades humanas, sirviendo como el motor principal de la supervivencia, el crecimiento y el desarrollo. En las primeras sociedades humanas, era común que las personas intercambiaran bienes directamente por otros bienes, una práctica conocida como trueque. Cada sociedad desarrolló sus propios códigos y regulaciones, indicando el valor de los diferentes bienes en relación con los demás. Debido a que no era práctico andar con muchos bienes, como el ganado o la piedra, varios de los primeros códigos de trueque establecían una unidad de intercambio estándar, como una cierta cantidad de grano o metal precioso, a la que se asignaba un valor específico dentro del sistema y que podía utilizarse para intercambiar por una cantidad determinada de otros bienes. Esta unidad de intercambio estándar se conoce como dinero mercancía y representaba las primeras formas de dinero. Las sociedades utilizaban principalmente el dinero mercancía para grandes transacciones que no podían completarse inmediatamente.

Los sistemas de trueque alentaban a las personas a especializarse en la producción de un único bien, ya que era más fácil y productivo centrar el esfuerzo en un bien e intercambiarlo por otros que tratar de producir todos los diferentes bienes necesarios. Esta especialización se tradujo en una mejora de las tasas de producción y de los excedentes de alimentos, lo que permitió que las poblaciones se ampliaran en tamaño y territorio y persiguieran el desarrollo tecnológico a medida que las personas adquirían una mejor comprensión de los productos en los que se especializaban. Pronto, las sociedades habían crecido lo suficiente como para entrar en contacto regular con otras sociedades que tenían acceso a diferentes recursos. Así como los individuos se especializaban en un solo bien dentro de su sociedad, cada sociedad también se especializaba en la producción de unos pocos bienes que eran más fáciles de producir debido al acceso a recursos o lugares geográficos específicos. El deseo de obtener los bienes disponibles en otras sociedades condujo al intercambio de bienes entre sociedades, lo que impulsó a las sociedades a centrarse en la producción de un grupo de bienes para los que estaban mejor equipadas.

El comercio temprano extendió los bienes a través de múltiples sociedades, lo que aceleró el crecimiento y el desarrollo. En el primer siglo, la demanda de bienes producidos en sociedades extranjeras había provocado el desarrollo de una clase mercantil, cuyo papel económico era el transporte y el intercambio de bienes entre sociedades distantes. Esos mercaderes no sólo eran responsables de introducir nuevos bienes, materiales y tecnologías en sociedades que de otro modo no tendrían acceso a ellos, sino que también contribuían a difundir las ideas, las prácticas culturales y las creencias religiosas a otras sociedades. Las rutas utilizadas por los comerciantes para transportar mercancías a través de los continentes, como la Ruta de la Seda (que se extendía desde China hasta el Mar Mediterráneo), se volvieron muy importantes para los gobiernos que controlaban los viajes a lo largo de ellas, ya que representaban importantes fuentes de ingresos para sus dominios. Las sociedades del Oriente Medio eran las más expuestas al comercio a larga distancia, debido a su ubicación en la intersección de las rutas comerciales europeas, africanas y asiáticas; sin embargo, los comerciantes que más se beneficiaban eran principalmente los de China, la India y África, donde se producían las mercancías más valiosas.

A medida que aumentaba la tasa de comercio entre las sociedades, aumentaba también la complejidad de los sistemas en los que esas sociedades realizaban el comercio. Como cada sociedad tenía sus propios códigos únicos que regulaban el intercambio, asignando diferentes valores a los distintos bienes, se hizo costumbre utilizar los metales preciosos (oro, plata y cobre) como unidad común de intercambio, porque todas las sociedades consideraban que los metales eran valiosos. Los gobiernos adoptaron los metales preciosos como moneda común de mercancías de sus propias economías, a menudo presionándolos para que se convirtieran en monedas con valores asignados. Las monedas de metal se convirtieron rápidamente en la forma estándar de dinero en gran parte del mundo, representando las primeras monedas del mundo. Los gobiernos también pusieron en práctica sistemas para gravar el comercio (una tasa que el gobierno cobraba a los comerciantes) y participaron en la administración de transacciones en gran escala. Eran los agentes más poderosos en el comercio internacional debido a su inmensa riqueza en comparación con la de los ciudadanos individuales, y utilizaban esta ventaja para influir en el flujo general del comercio a través de su territorio con el fin de acumular los bienes y materiales necesarios para sus objetivos específicos de desarrollo.

Descubrimiento y dominación

Las sociedades descubrieron rápidamente que el transporte de grandes cantidades de mercancías por mar era más fácil que por tierra. También era más rápido viajar entre Europa y Asia por mar, y era más seguro, ya que los comerciantes se enfrentaban a una serie de peligros en las rutas terrestres, como el robo, el encarcelamiento, las enfermedades, las lesiones accidentales y los ataques de gobiernos extranjeros. A medida que la mayor parte del comercio internacional se desplazaba hacia los mares, tanto los gobiernos como los piratas comenzaron a patrullarlos, con la esperanza de interceptar los barcos mercantes e incautar su carga. Los comerciantes europeos, que habían llegado a depender casi por completo del comercio naval, reconocieron la necesidad de descubrir nuevas rutas marítimas para comerciar con el Este, lo que llevó a varios navegantes a realizar viajes a aguas inexploradas. Aunque algunos de estos exploradores llegaron a Oriente viajando por África, los descubrimientos no resultaron ser mucho más significativos en términos económicos. En lugar de los concurridos puertos de la India, descubrieron las masas de tierra del hemisferio occidental, que llamaron el Nuevo Mundo. Así como la búsqueda del comercio había motivado a los europeos a explorar los mares, los intereses económicos les llevaron a empezar rápidamente a colonizar el Nuevo Mundo y a cosechar los nuevos materiales exóticos que contenía.

A principios del siglo XVII, la autoridad y el poder de los gobiernos del mundo habían aumentado hasta tal punto que eran capaces de controlar eficazmente gran parte de la actividad de sus ciudadanos. Esto era particularmente cierto en Europa, donde los años de lucha entre los gobernantes habían producido un número de reinos e imperios profundamente divididos, cada uno de los cuales buscaba establecer su supremacía sobre los demás. Los gobernantes europeos usaron sus economías como herramientas para enfrentarse entre sí. Muchos adoptaron una política económica conocida como mercantilismo, en la que un gobierno ejerce un control absoluto sobre las prácticas comerciales de sus ciudadanos. La política mercantil se centraba en promover el comercio de los bienes propios de cada imperio e impedir que se comercializaran los bienes producidos en otros imperios. Un componente importante del mercantilismo fue la continua colonización del Nuevo Mundo y el uso de los bienes producidos en él, como el algodón y el tabaco, para el comercio del propio imperio colonizador. Un componente crítico de las economías mercantiles era el acaparamiento de oro. La teoría contemporánea sostenía que el oro, como bien universalmente deseable con un valor constante, era el bien más valioso del mundo y el principal indicador del rendimiento de una economía.

El mercantilismo y la competencia cada vez más tensa que produjo permitió a Europa (en particular a las principales potencias coloniales de Gran Bretaña, España y Francia) superar al resto del mundo en términos de riqueza. A su vez, el aumento de la riqueza y de los recursos disponibles para los gobiernos europeos les permitió adquirir y producir más bienes y desarrollar nuevas tecnologías más rápidamente que otros imperios. Las empresas europeas propiedad de sus gobiernos se involucraron fuertemente en el comercio de esclavos de África y de especias de la India, aumentando su influencia en el comercio mundial. En lugar de tratar de dominarse unos a otros, varios imperios europeos volvieron su mirada hacia el dominio del mundo entero y comenzaron a tomar el control de gobiernos más débiles en un proceso conocido como imperialismo. Las economías de los territorios incorporados a los imperios se basaban en la producción de materias primas para su utilización en las industrias más avanzadas de Europa.

El crecimiento de los imperios y las constantes guerras a lo largo del siglo XVIII pusieron a prueba las economías de los imperios europeos, que luchaban por mantener un control efectivo sobre los territorios en expansión, al tiempo que seguían siendo económicamente competitivos. Mientras tanto, los gobiernos y las instituciones sociales de Europa estaban experimentando una transformación, ya que los filósofos y teóricos (así como los civiles corrientes) presionaban para que disminuyera el control gubernamental y aumentaran las libertades, los derechos y las libertades de los ciudadanos. Las políticas mercantiles se relajaron en favor de políticas que permitieran a los individuos llevar a cabo el comercio por sí mismos y que los mercados se regularan a sí mismos en lugar de ser controlados por los gobiernos. Esta política económica, conocida como capitalismo de libre mercado, se caracterizó por la transición del capital, el comercio y la industria del gobierno a las manos de los ciudadanos, basándose en la teoría de que una economía es más eficiente cuando se permite a sus componentes actuar en su propio interés. El capitalismo se convirtió finalmente en el sistema económico predominante en todo el mundo, formando la base del comercio internacional moderno.

La Revolución Industrial

A medida que los imperios europeos adoptaban políticas capitalistas, se producía otra transformación, que comenzaba en Inglaterra y pronto se extendía por Europa Occidental y la recién formada nación de los Estados Unidos. A partir de 1760, se produjo una explosión de innovaciones tecnológicas que mejoraron drásticamente la velocidad de producción de muchos bienes. Durante este período, conocido como la Revolución Industrial, muchas compañías reemplazaron a sus empleados de fábrica, que habían estado fabricando bienes a mano, por máquinas que podían hacer el mismo trabajo a un ritmo mucho más rápido. La construcción de los ferrocarriles hizo que el transporte de bienes, capital y personas fuera más fácil y más rápido, haciendo que el comercio y la producción a gran escala fuera más fácil que nunca en Europa y permitiendo que la economía de los EE.UU. aumentara la velocidad a medida que sus abundantes recursos naturales podían ser trasladados a grandes áreas industriales. París, Francia; Londres, Inglaterra; y Berlín, Alemania, fueron los principales centros de intercambio europeo, donde el crecimiento de la industria bancaria llevó a la inversión financiera directa entre las diferentes naciones. Durante esta época, Inglaterra era el líder económico mundial, y la moneda británica (la libra esterlina) se convirtió en la moneda estándar para el comercio internacional.

Sin embargo, para 1860, la industria de los Estados Unidos había superado a la de Inglaterra y la mayor parte de Europa debido al gran tamaño y escala del mercado interno de los Estados Unidos. La relajación de las restricciones a la inmigración en Europa y los Estados Unidos, combinada con la facilidad de viajar por barco de vapor y ferrocarril, dio como resultado una ola masiva de inmigración a los Estados Unidos y a las grandes ciudades europeas. La economía estadounidense también se benefició del auge de las empresas, mientras que la mayor parte de Europa conservó empresas más pequeñas con una producción limitada. Reconociendo la importancia de mantener un estándar de intercambio internacional con más estabilidad que la libra esterlina, la mayor parte del mundo adoptó el estándar de oro, un sistema que fijaba el valor al que se intercambiaban las monedas (los tipos de cambio a los que una moneda de una nación se convierte en la moneda de otra nación) en una relación específica con el oro. La posición económica de cada nación estaba directamente vinculada a la cantidad de oro en las reservas de su gobierno (suministro que se almacena para su uso posterior), basándose en la idea de que la moneda podía ser intercambiada por una cantidad determinada de oro, que mantenía un valor constante en todas las situaciones económicas. La política económica de los Estados Unidos y la mayor parte de Europa durante el siglo XIX y principios del XX se basó en el proteccionismo, una política exterior que trata de proteger la economía interna de una nación mediante impuestos y restricciones a las importaciones. Esto se lograba principalmente a través de los aranceles (impuestos adicionales que los gobiernos imponían a los bienes de otras naciones) y a través de subsidios gubernamentales, gastos que reducen artificialmente el costo de los bienes nacionales.

El patrón oro luchó por mantenerse firme hasta el comienzo de la Primera Guerra Mundial (1914-1918), una guerra en la que Gran Bretaña, Francia, Estados Unidos y sus aliados derrotaron a Alemania, Austria-Hungría y sus aliados. El estandarte había fallado casi por completo al final de la guerra. Las reservas de oro no podían mantener el ritmo de la demanda económica, especialmente cuando se cambiaban grandes cantidades de moneda por oro, causando que la oferta de moneda se contrajera. Aún así, se mantuvo en uso mientras los gobiernos europeos buscaban mantener algún estándar de intercambio mientras trabajaban para recuperarse de la devastación económica causada por la guerra. La economía de Alemania fue la que más sufrió, ya que tuvo que pagar las reparaciones (el dinero que el país perdedor paga después de una guerra como resultado de los daños, las lesiones y las muertes que ha causado). Esto causó que la moneda alemana experimentara una rápida inflación, una disminución del valor de su moneda y de su poder adquisitivo. La inversión en corporaciones, bienes, capital y monedas se convirtió en algo común, causando el crecimiento de un número de mercados de intercambio diseñados específicamente para el comercio de esas cosas. En una bolsa de valores (también llamada mercado de valores), por ejemplo, los inversores pueden comprar y vender acciones, o una parte de la propiedad de una corporación. Las empresas de los Estados Unidos y Europa dependían del comercio público de sus acciones para reunir las cantidades cada vez mayores de capital financiero que requería la producción industrial en gran escala.

El comercio de acciones se convirtió en un elemento básico de la mayoría de las economías occidentales en el decenio de 1920, y constituyó la base de toda la actividad económica importante. Los inversores generaban ingresos comprando acciones y vendiéndolas a un precio más alto, lo que a veces tenía el efecto de hacer que el valor monetario de una acción específica fuera mucho más alto o más bajo que el valor real de su correspondiente empresa. La falta de reglamentación gubernamental permitió que este fenómeno se produjera hasta el punto de que las existencias se valoraban generalmente mucho más que el valor real de los bienes y servicios que se producían en toda la economía, situación que se conoce como burbuja. En 1929 en los Estados Unidos las acciones cayeron rápidamente en valor y el mercado de valores del país se desplomó. Esto tuvo un gran impacto en toda la economía, haciendo que la producción industrial se desplomara y que la inflación se disparara. La crisis rápidamente se extendió por Europa, convirtiéndose en un importante contribuyente a lo que ahora se conoce como la Gran Depresión (1929-1941). La Gran Depresión fue un gran revés para el crecimiento de la economía mundial, con efectos que duraron hasta finales de la década de 1930. Demostró a los gobiernos del mundo la importancia de regular los mercados de divisas en aras de la estabilidad económica e impulsó una tendencia constante hacia la participación de los gobiernos en la conducta de las empresas, los comerciantes y los mercados.

La Segunda Guerra Mundial (1939-1945; en la que Francia, Gran Bretaña, Estados Unidos y sus aliados lucharon para poner fin a la agresión de Alemania, Italia, Japón y sus aliados) fue causada en parte por las frustraciones económicas de Alemania, así como por las tensiones derivadas de las políticas proteccionistas. El pueblo de Alemania se había disgustado por las malas condiciones de la economía de su país, y la mayoría de los gobiernos del mundo habían adoptado prácticas comerciales proteccionistas en un esfuerzo por defender sus propios mercados de los productos extranjeros. Los líderes occidentales se dieron cuenta de que la liberalización del comercio sería necesaria para mantener la estabilidad política y económica y trabajaron para establecer un sistema de libre comercio internacional e intercambio financiero. En 1944 los representantes de cuarenta y cuatro naciones se reunieron durante tres semanas en la llamada Conferencia Monetaria de Bretton Woods por la ubicación de la conferencia en Bretton Woods, (New Hampshire), donde acordaron que era en interés de todas las empresas y gobiernos permitir el libre flujo de bienes, servicios, capitales y personas entre los países, y establecieron el sistema de Bretton Woods, que sirvió de base para la política económica en el mundo globalizado hasta el final de la Guerra Fría (1945-1991; una intensa rivalidad política y económica entre los Estados Unidos y la URSS). En virtud de este sistema, todos los participantes acordaron adoptar el dólar de los Estados Unidos como unidad estándar de intercambio internacional, como la única moneda en uso todavía respaldada por las reservas de oro. Tras aceptar el tratado de Bretton Woods, los gobiernos participantes establecieron un sistema económico en el que podían gestionar los desequilibrios comerciales ofreciendo oro de sus reservas nacionales a las naciones a las que se les debía dinero.

La premisa fundamental del sistema de Bretton Woods era que la estabilidad económica dependía de que los tipos de cambio entre las monedas permanecieran fijos en su relación entre sí, permitiendo el flujo ininterrumpido de capital financiero entre las naciones. El sistema de Bretton Woods también supuso la creación de dos organizaciones: el Banco Internacional de Reconstrucción y Fomento, que se encargaba de prestar dinero a los gobiernos para ayudarles a recuperarse de la Segunda Guerra Mundial, y el Fondo Monetario Internacional (FMI), un fondo común de financiación para supervisar y ayudar a los pagos de las naciones ricas a las pobres, con fines de socorro humanitario o de asistencia temporal. Bajo el sistema de Bretton Woods, Estados Unidos era el líder económico del mundo capitalista. En ese momento, la industria y las finanzas de los Estados Unidos superaban a las de Europa, y el uso del dólar como unidad estándar de intercambio internacional vinculaba la fuerza de todas las naciones que lo utilizaban directamente al desempeño de los Estados Unidos, haciendo que los intereses económicos estadounidenses fueran una preocupación universal. Otras economías importantes que participaron en el sistema de Bretton Woods fueron el Japón, Alemania, Francia, el Reino Unido e Italia.

Al mismo tiempo, la URSS, China y sus aliados desarrollaron su propio sistema económico, conocido como comunismo (un sistema de gobierno en el que el gobierno controla la economía y el pueblo comparte todas las propiedades y la riqueza por igual). A diferencia de las prácticas de libre mercado de las economías capitalistas, en las que la participación del gobierno es limitada y se permite a los mercados controlar sus propios precios, los gobiernos comunistas controlan directamente la actividad económica de sus ciudadanos tomando posesión de la industria, manteniendo un control estricto sobre el flujo de capital y controlando la distribución de la riqueza. Los líderes de las naciones comunistas vieron el capitalismo como una amenaza al comunismo, por lo que aprovecharon todas las oportunidades para difundir el comunismo y prevenir el capitalismo. Los líderes de las naciones capitalistas pensaron e hicieron lo mismo con respecto al comunismo. La propagación del comunismo y el capitalismo se produjo principalmente por las alianzas con las numerosas naciones que habían obtenido la independencia de los imperios europeos que los habían controlado anteriormente. Estas naciones representaban nuevos y valiosos mercados, porque sus economías se habían basado en la producción de materias primas, por lo que nunca desarrollaron grandes industrias. Las naciones del Oriente Medio y África se volvieron particularmente importantes como fuentes de importantes recursos naturales, especialmente el petróleo.

La URSS y China experimentaron rápidas transformaciones, pasando de sociedades basadas en la agricultura y con un comercio internacional relativamente escaso a economías plenamente industrializadas. Sin embargo, el comercio entre los países comunistas y capitalistas fue inexistente. El Acuerdo General sobre Aranceles Aduaneros y Comercio (GATT) entró en vigor en 1948 y eliminó la mayoría de las barreras comerciales entre los países capitalistas e impulsó una nueva era de cooperación económica, que dio lugar a un mayor nivel de inversión y comercio internacionales. En el decenio de 1960 muchas naciones trataron de distanciar sus tipos de cambio de las relaciones fijas con el dólar de los Estados Unidos, ya que su valor era inestable y conllevaba demasiada deuda nacional, lo que dio lugar a una breve reversión al patrón oro en algunos lugares.

Las naciones europeas obtuvieron una mayor independencia económica de los Estados Unidos al crear la Comunidad Económica Europea en 1958 y la Asociación Europea de Libre Comercio en 1960, que juntas formaron un mercado abierto para el flujo de bienes, capital y personas en Europa Occidental. Tales acuerdos entre múltiples naciones comenzaron a reemplazar al GATT como el principal vehículo para las políticas de comercio internacional. El sistema de Bretton Woods también comenzó a tambalearse cuando los Estados Unidos dejaron de vincular el valor del dólar a sus reservas de oro en 1971. El dólar siguió siendo la principal moneda de reserva, lo que significa que los bancos centrales siguieron utilizándolo como reserva de valor para sostener sus propias monedas y realizar transacciones internacionales. Esto fue tremendamente beneficioso para la economía de los Estados Unidos, ya que facilitó el comercio internacional y aseguró bajos tipos de interés en los préstamos extranjeros, debido a la demanda del dólar.

En general, la Guerra Fría fue un período de gran crecimiento económico en todo el mundo, especialmente para las naciones más jóvenes y en desarrollo. Los gobiernos comunistas experimentaron el mayor crecimiento económico, excepto las naciones ricas en petróleo de Oriente Medio, que explotaron la demanda mundial de petróleo para generar enormes cantidades de riqueza. El comercio internacional durante la Guerra Fría aumentó, con la ayuda de la Organización Internacional de Normalización, fundada en 1947 para crear unidades de medida estándar para el comercio entre las naciones. Las empresas multinacionales (empresas que operan en múltiples países) pasaron a ocupar un lugar destacado como los agentes más importantes en el intercambio internacional, ya que representan la mayor parte del valor total de la economía mundial. Las finanzas internacionales también se expandieron durante la Guerra Fría, con un enorme crecimiento de la industria bancaria y un aumento de la inversión extranjera tanto de los gobiernos como de los individuos. El crecimiento económico de América Latina se vio gravemente obstaculizado por una crisis de la deuda, en la que varias naciones acumularon tanta deuda que no pudieron hacer el pago mínimo de sus préstamos extranjeros. Los inversores y prestamistas se alejaron de estas naciones, causando que la inflación, el desempleo y la falta de vivienda aumentaran a medida que la producción económica de la región disminuía. El FMI los rescató ayudando a reducir su deuda a cambio de reformas capitalistas. Cuando la URSS se separó en 1991, la mayor parte del mundo estaba involucrada en la infraestructura financiera global, y la banca se había convertido en el principal medio para transferir valor a través de las fronteras.

AUGE Y CAÍDA
La economía mundial en el decenio de 1990 se caracterizó por la liberalización del comercio en todo el mundo, la desregulación (eliminación de restricciones) de la industria financiera, las crisis financieras y la adopción de políticas capitalistas en las naciones anteriormente comunistas. Aunque el mundo experimentó una tregua económica a principios de los años noventa, en el decenio se registró un mayor crecimiento de la economía mundial que en los cien años anteriores juntos. Las naciones de África, América Latina y el sudeste asiático crearon economías basadas en la fabricación de bienes de consumo y en el comercio continuo de sus recursos naturales, con una ayuda considerable de las inversiones de las naciones desarrolladas. Los acuerdos de libre comercio crecieron en escala y alcance, permitiendo más comercio que nunca antes. Quizás el cambio más drástico de la década fue la creación de la Unión Europea (UE), una asociación económica y política entre veintiocho países europeos, en 1993. Al establecer un mercado único y unificado en Europa con una moneda común y coordinar los esfuerzos económicos de las naciones europeas, la UE les ayudó a mantener unos tipos de cambio competitivos a medida que el dólar subía de valor. También cabe destacar la creación en 1995 de la Organización Mundial del Comercio (OMC), que sustituyó al GATT como autoridad y foro mundial para el comercio internacional.

La creación y la difusión de la Internet y el auge de la tecnología digital tuvieron efectos revolucionarios en la economía mundial, facilitando la difusión y el almacenamiento de información en un grado sin precedentes. Durante la segunda mitad del decenio de 1990, la tecnología se convirtió en el sector de más rápido crecimiento de la economía mundial a medida que las empresas adoptaban la tecnología digital. Esto aumentó el ritmo de las operaciones bancarias y de inversión, permitiendo tasas de transacción más rápidas y un acceso constante a información actualizada. Los bancos realizaron transacciones cada vez más complejas, en las que participaron múltiples naciones. Las políticas gubernamentales de la mayoría de las naciones no siguieron el ritmo de la evolución de la banca y relajaron las normas que restringían el trabajo conjunto de las instituciones de préstamo y las instituciones de ahorro. En el mundo en desarrollo, la tecnología digital era beneficiosa para la educación y la capacitación, lo que a su vez aceleraba el desarrollo económico. En Asia, la quiebra del gobierno de Tailandia causó que su moneda perdiera esencialmente todo su valor, lo que provocó una crisis económica en Asia oriental y el Pacífico que amenazó con derrumbar el sistema económico de Asia. El dinero de los inversores extranjeros, incluidos particulares y empresas, inundó la región, impulsando las economías asiáticas con inversiones y expandiendo enormemente el crecimiento económico.

A principios del siglo XXI, la economía de los Estados Unidos experimentó una recesión económica que impulsó al gobierno de los Estados Unidos a reducir los tipos de interés para estimular el gasto. Un factor clave en la prosperidad de mediados de la década de 2000 fue la disponibilidad de crédito, causada por la reducción de los tipos de interés. Tanto los gobiernos nacionales como los individuos del mundo desarrollado acumularon cantidades crecientes de deuda, causando un desequilibrio en el valor de las monedas con respecto al valor real de las economías que representaban. Las economías que obtenían la mayor parte de su valor del comercio y no del consumo interno, especialmente las cada vez más liberalizadas (también conocidos como mercados emergentes) de China, Brasil y el Pacífico Sur, se endeudaron poco durante este tiempo. El valor de sus monedas aumentó en comparación con los valores del euro y el dólar, donde el crecimiento económico se basó en el endeudamiento y la industria de alto costo.

LA CRISIS FINANCIERA MUNDIAL Y LA GRAN RECESIÓN
En 2006 una cadena de acontecimientos sacudió los cimientos del sistema financiero internacional y envió a la economía mundial a una grave crisis económica conocida como la Gran Recesión. Las causas de la crisis fueron complejas y numerosas, pero en última instancia pueden atribuirse al aumento de la deuda, a las prácticas bancarias irresponsables y a la disponibilidad de crédito. En el decenio de 2000 se había vuelto común que los bancos de los Estados Unidos concedieran préstamos a personas que no cumplían los requisitos tradicionales, como ingresos adecuados y antecedentes de préstamos. Esos préstamos denominados "subprime" entrañaban un alto riesgo de impago o de incapacidad de los prestatarios para pagar su deuda. Los préstamos subprime para la compra de viviendas (también llamados hipotecas) se convirtieron en un elemento básico del sistema financiero de los Estados Unidos, desencadenando el crecimiento del mercado inmobiliario y el aumento del precio de las viviendas. Los bancos comenzaron a fraccionar los préstamos subprime en trozos más pequeños y a ofrecerlos con otros activos más fiables, como acciones y valores (instrumentos financieros que representan la propiedad de una parte de una empresa o la propiedad parcial de un bien). Estos activos empaquetados fueron luego comercializados en las bolsas de valores del mundo como cualquier otro instrumento financiero, distribuyendo el riesgo de los préstamos de alto riesgo en todo el sistema financiero.

Una burbuja, un fenómeno en el que el precio de un instrumento financiero crece desproporcionadamente con respecto al valor del objeto del que representa la propiedad, se formó en el mercado inmobiliario americano cuando los precios subieron a niveles muy superiores al valor real de las casas. Los bancos emitieron préstamos cada vez más grandes en consonancia con el aumento del precio de las casas, a menudo con bajos tipos de interés iniciales que se elevarían a un nivel más alto si no se reembolsaban en un plazo determinado. La Asociación Federal de Hipotecas Nacionales y la Corporación Federal de Hipotecas de Préstamo para la Vivienda, empresas de préstamos que trabajaron en cooperación con el gobierno federal para lograr su objetivo de fomentar niveles más altos de propiedad de vivienda llegaron a tener grandes cantidades de deuda hipotecaria de alto riesgo. Aunque los bancos y otras instituciones que tenían deudas de alto riesgo parecían estar creciendo en valor, en realidad era una ilusión que cultivaban al tergiversar el riesgo de incumplimiento (la falta de pago de un préstamo) de las hipotecas de alto riesgo. La deuda se valoraba suponiendo que el mercado de la vivienda seguiría creciendo, cuando el valor real de las casas contenidas en la hipoteca no lo hacía. La revista The Economist afirmó que "el aumento mundial de los precios de la vivienda es la mayor burbuja de la historia", uniéndose a un coro cada vez más numeroso que pedía la intervención del gobierno para evitar la catástrofe cuando la burbuja inevitablemente estallara.

En realidad, los economistas habían identificado la burbuja inmobiliaria y los préstamos temerarios que la crearon como posibles amenazas en 2005, pero había un consenso general entre la mayoría de ellos de que el potencial era precisamente eso. La probabilidad de que se produjera una disminución media nacional de los precios de la vivienda no se consideraba alta. El hecho de que no se identificara y evaluara con precisión la situación condujo al estallido de la burbuja inmobiliaria en 2006. Un número mayor de prestatarios incumplieron las hipotecas de alto riesgo de lo que se había previsto, lo que hizo bajar el valor de los títulos vinculados a los préstamos hasta tal punto que la valoración de mercado de los bancos que los mantenían se desplomó. El valor de las viviendas comenzó a caer, lo que provocó que los principales bancos de los Estados Unidos, como Lehman Brothers, Goldman Sachs Group y Bear Stearns, perdieran enormes cantidades de capital a medida que los valores vinculados a las hipotecas disminuían de valor. Más de veinticinco de los bancos responsables de la emisión de hipotecas subprime se declararon en bancarrota en el lapso de unos pocos meses, provocando lo que la revista Bloomberg Businessweek llamó "un colapso de proporciones incomparables". La pérdida de capital obligó a los bancos a reducir los préstamos, restringiendo la disponibilidad de crédito. La retracción del crédito ralentizó la actividad económica general, reduciendo aún más la valoración de la industria financiera hasta el punto de que los bancos empezaron a quedarse sin fondos disponibles para su retirada. Los bancos de todo el mundo, cuyos activos incluían valores respaldados por deuda hipotecaria estadounidense, también comenzaron a perder liquidez, o activos en efectivo, y a disminuir su valor. A finales de 2007 se inició una crisis crediticia a gran escala, ya que los bancos de todo el mundo perdieron la capacidad de emitir nuevos préstamos.

Entre 2007 y 2009 la economía mundial disminuyó la producción general, especialmente en Europa occidental, los Estados Unidos y el Japón, donde la inversión representó una mayor generación de riqueza que la producción de bienes y servicios reales. La falta de vivienda, el desempleo y la inflación aumentaron, mientras que los bancos perdieron cientos de miles de millones de dólares, lo que contribuyó a la continua disminución de la Gran Recesión. Según el Departamento del Tesoro de los Estados Unidos, se perdieron 8,8 millones de puestos de trabajo en los Estados Unidos, junto con más de diez billones de dólares de riqueza durante este período. Los sistemas financieros europeos y americanos amenazaron con fallar completamente y hundir la economía mundial en el colapso, ya que los principales bancos se enfrentaron a la necesidad de que el capital permaneciera en el negocio. Los gobiernos abordaron este problema de diferentes maneras, algunos inyectaron grandes cantidades de dinero en sus economías para promover los préstamos y otros controlaron los tipos de interés para evitar que subieran. El Gobierno de los Estados Unidos adoptó medidas drásticas en respuesta, primero tomando el control de la Asociación Nacional Federal de Hipotecas y la Corporación Federal de Hipotecas de Préstamo para la Vivienda con el fin de aliviar la deuda hipotecaria y luego autorizando la compra de emergencia de los bancos en quiebra por parte de sus competidores de mejor rendimiento. Cuando esas medidas no lograron frenar la caída del valor del mercado de valores de los Estados Unidos, el gobierno aprobó un proyecto de ley de estabilización económica que asignó 700.000 millones de dólares para ser entregados directamente a los bancos en dificultades, así como préstamos a bajo interés y la compra de deuda.

La opinión entre los economistas, los funcionarios y el público estaba dividida sobre si el gobierno debía o no ayudar a la industria bancaria a salir de su lío. Los partidarios afirmaban que el papel de los bancos en la economía era demasiado importante como para dejarlos fracasar. Razonaron que la única manera de restaurar la economía global a los niveles de precesión era que el gobierno diera a los bancos suficiente dinero para mantenerse operativos y que el comercio internacional y los ingresos siguieran. Los opositores argumentaban que el gobierno no debía dar dinero de los contribuyentes a los bancos, que eran empresas privadas, y que la consecuencia natural de las malas prácticas empresariales en un sistema capitalista es el fracaso. Al final, varios de los principales bancos de los Estados Unidos escaparon por poco de la bancarrota al aceptar el dinero del gobierno. Los proyectos de ley de estímulo económico (legislación aprobada para facilitar la solución a las dificultades causadas por la Gran Recesión) en la UE y los Estados Unidos ayudaron a contrarrestar la falta de gasto de los consumidores resultante del alto desempleo y la inflación, y para junio de 2009 se había reanudado el crecimiento económico, lo que marcó el fin oficial de la Gran Recesión en los Estados Unidos. Diferentes economías se recuperaron de la recesión en diferentes momentos, mientras que muchas naciones de la UE experimentaron una segunda recesión vinculada a los problemas financieros de Grecia.

CONSECUENCIAS
Los problemas subyacentes que causaron la Gran Recesión, así como las condiciones económicas que ésta produjo, aún se mantenían, y se dejó de lado la idea de la no interferencia del gobierno que había motivado la liberalización económica y el desarrollo del libre comercio. Los encargados de la formulación de políticas decidieron que era imposible que la economía mundial se mantuviera estable sin la supervisión y la gestión directas de los administradores. Los dirigentes se vieron obligados a abordar prácticas y actitudes problemáticas dentro de la infraestructura financiera mundial, en la que los bancos engañaban deliberada y sistemáticamente a los inversores al no dar cuenta con exactitud del riesgo que entrañaba la deuda respaldada por hipotecas, concedían préstamos de alto riesgo excesivos, manipulaban el mercado de valores, evitaban las reglamentaciones gubernamentales con lagunas y falsificaban la contabilidad.

Muchas naciones, incluidos los Estados Unidos, Inglaterra y Alemania, crearon reglamentos y leyes que exigían un cumplimiento más estricto de las normas oficiales y una contabilidad más abierta. Una mayor coordinación internacional se convirtió en un importante foco de atención para muchos gobiernos. La propagación de la crisis crediticia y la subsiguiente pausa en el comercio demostraron la tendencia de los mercados entrelazados a ser más sensibles a los efectos de los acontecimientos en los mercados de sus socios comerciales y pusieron de relieve la importancia de un crecimiento constante pero controlado mediante la cooperación internacional. Sin embargo, a finales de 2013 seguía siendo necesaria una mayor regulación internacional y gubernamental de la economía mundial. El Banco Mundial (una OIG que es el mayor banco de desarrollo del mundo, que trabaja para poner fin a la pobreza mundial a través de una serie de programas, proyectos, iniciativas e inversiones) declaró en su informe anual, Informe sobre el Desarrollo Financiero Mundial, para 2013 que un gobierno nacional "tiene un papel crucial en el sector financiero - tiene que proporcionar una fuerte supervisión prudencial, garantizar una competencia sana y mejorar la infraestructura financiera".

Las economías de los Estados Unidos y gran parte de la Unión Europea no volvieron a los niveles de crecimiento que habían mantenido antes de las guerras del Iraq y el Afganistán hasta finales de 2012, e incluso en 2014 los efectos de la Gran Recesión seguían siendo evidentes en todo el mundo. El desempleo, los impagos de los préstamos, las pérdidas de inversiones, la deuda y el casi nulo aumento de los salarios frenaron el crecimiento y la recuperación de la mayor parte de la fuerza de trabajo de los Estados Unidos. En realidad, la gran mayoría de la riqueza que se estaba generando se concentraba en los individuos más ricos de la población, que poseían o trabajaban para una de las redes de corporaciones multinacionales y bancos que dominaban la industria y el comercio internacional de los Estados Unidos. Las perspectivas económicas de todos los estadounidenses, salvo del 5% más rico, no mejoraron a un ritmo coherente con la producción económica (la cantidad de bienes y servicios producidos por un país) en los años posteriores a 2009, y el ingreso medio de los hogares en realidad disminuyó. De 2012 a 2013 la deuda nacional
amenazó con exceder el límite aceptado en la legislación nacional. El Congreso aprobó una serie de recortes presupuestarios destinados a reducir la deuda nacional, pero en 2014 la deuda nacional de más de diecisiete billones de dólares seguía superando el valor total de la economía.

La recuperación en Europa tuvo sus propios reveses, en su mayoría derivados de la deuda nacional. Los gobiernos de Grecia, España, Italia y Portugal recortaron el gasto y aumentaron los impuestos, lo que en conjunto se conoce como medidas de austeridad, para no incumplir sus préstamos de otras naciones de la UE. Las medidas de austeridad hicieron que el desempleo llegara hasta el 50% en Grecia y sólo ligeramente inferior en Italia y España en algunas zonas urbanas. Polonia fue la única nación de la UE que no experimentó la Gran Recesión, mientras que varios países de Europa Central no experimentaron una recesión. Los mercados de la vivienda en Europa se estabilizaron más rápidamente que en los Estados Unidos debido a los controles gubernamentales más estrictos sobre los precios de la vivienda, pero el número de personas sin hogar siguió siendo mayor que en los años anteriores a la recesión. Para 2014 el euro se había estabilizado y la economía de la Unión Europea había vuelto en gran medida a un crecimiento económico constante.

Globalización ambiental y la biodiversidad

Sobre globalización ambiental y la biodiversidad, véase la entrada sobre biodiversidad.

Notas y Referencias

Brooks, N. Grist, N. & Brown, K. (2009). Development futures in the context of climate change: Challenging the present and learning from the past. Development Policy Review, 27(6),: 741-765.

Carin, B., & Mehlenbacher, A. (2010). Constituting global leadership: which countries need to be around the summit table for climate change and energy security? Global Governance, 16(1), 21-37.

Galindo, L. M., & Samaniego, J. (2010, Abril). La economía del cambio climático en América Latina y el Caribe (consulte más sobre estos temas en la presente plataforma digital de ciencias sociales y humanidades). Revista Cepal, 69-96.

Gillespie, B. & Leflaive, X. (2007). Innovation, globalisation and the environment. Organisation for economic cooperation and development. The OECD Observer, (261), 38-40.

Harriss, R., & Shui, B. (2010). Consumption, not CO2 emissions: reframing perspectives on climate change and sustainability. Environment, 52(6), 8.

Howard, R. (2009). The politics of climate change. The Futurist, 43(6), 24-27.

Lane, J. E. (2005). The global dilemma: a game against nature. Aussenwirtschaft, 60(2), 135-147.

Lidskog, R., & Elander, I. (2010). Addressing climate change democratically. Multi-level governance, transnational networks and governmental structures. Sustainable Development, 18(1), 32-41. doi:10.1002/sd.395
O’Brien, K. L., & Leichenko, R. M. (2003). Winners and losers in the context of global change. Annals of the Association of American Geographers, 93(1), 89-103. doi:10.1111/1467-8306.93107

Payne, R. J. (2013). Global Issues. Politics, Economics, and Culture (4th ed.). Pearson Education.

Sachs, J. (2010). Globalization in the era of environmental crisis. International Trade Forum, (1), 7-10.

Sheehan, P… (2008). The new global growth path: implications for climate change analysis and policy. Climatic Change, 91(3-4), 211-231.

Stern, N… (2008). The economics of climate change. The Journal of Corporate Citizenship, (29), 17-18.
.

Calentamiento Global

Calentamiento Global en Sociología

El aumento gradual de la temperatura media en la superficie de la Tierra. Aunque el «efecto invernadero» se produce de forma natural, el calentamiento global implica un aumento del efecto invernadero como resultado de la actividad humana.

Revisor: Lawrence

Osos Polares y Pingüinos Como Termómetro del Calentamiento Global en el Derecho Medioambiental Global y Comparado

Osos Polares y Pingüinos Como Termómetro del Calentamiento Global en relación con Cambio Climático

Esta subsección examina parte de la literatura y las principales ideas y reflexiones asociadas con osos polares y pingüinos como termómetro del calentamiento global en el contexto de Cambio Climáticoy la atmósfera. Nota: Osos Polares y Pingüinos Como Termómetro del Calentamiento Global forma parte del Plan de Estudios de varias universidades de México, España, Argentina, Colombia y otros países, en ocasiones en la especialidad de Derecho Ambiental.

La fluctuación climática, la variación climática o el cambio climático es la modificación periódica del clima de la Tierra provocada por los cambios en la atmósfera, así como las interacciones entre la atmósfera y otros factores geológicos, químicos, biológicos y geográficos del sistema terrestre.

Causas del cambio climático
Es mucho más fácil documentar las pruebas de la variabilidad del clima y el cambio climático pasado que determinar sus mecanismos subyacentes. El clima está influenciado por una multitud de factores que operan en escalas de tiempo que van desde horas hasta cientos de millones de años. Muchas de las causas del cambio climático son externas al sistema de la Tierra. Otras son parte del sistema de la Tierra pero externas a la atmósfera. Otras implican interacciones entre la atmósfera y otros componentes del sistema terrestre y se describen colectivamente como retroalimentaciones dentro del sistema terrestre. Las retroalimentaciones se encuentran entre los factores causales más recientemente descubiertos y difíciles de estudiar. No obstante, se reconoce cada vez más que esos factores desempeñan un papel fundamental en la variación del clima. En esta sección se describen los mecanismos más importantes.

Variabilidad solar
La luminosidad, o brillo, del Sol ha ido aumentando constantemente desde su formación. Este fenómeno es importante para el clima de la Tierra, porque el Sol proporciona la energía para impulsar la circulación atmosférica y constituye el aporte para el presupuesto de calor de la Tierra. La baja luminosidad solar durante el tiempo del Precámbrico subyace a la tenue paradoja del joven Sol, descrita en la sección Climas de la Tierra temprana.

La energía radiante procedente del Sol es variable en escalas de tiempo muy pequeñas, debido a las tormentas solares y otras perturbaciones, pero las variaciones en la actividad solar, en particular la frecuencia de las manchas solares, también están documentadas en escalas de tiempo que van de decenios a milenios y probablemente se producen también en escalas de tiempo más largas. Se ha sugerido que el "mínimo de Maunder", un período de actividad de manchas solares drásticamente reducida entre 1645 y 1715 d.C., es un factor que contribuye a la Pequeña Edad de Hielo. (Ver abajo Variación y cambio climático desde la aparición de la civilización).

La actividad volcánica
La actividad volcánica puede influir en el clima de varias maneras y en diferentes escalas de tiempo. Las erupciones volcánicas individuales pueden liberar grandes cantidades de dióxido de azufre y otros aerosoles en la estratosfera, reduciendo la transparencia atmosférica y, por tanto, la cantidad de radiación solar que llega a la superficie y la troposfera de la Tierra. Un ejemplo reciente es la erupción del Monte Pinatubo en Filipinas en 1991, que tuvo influencias mensurables en la circulación atmosférica y los balances de calor. La erupción de 1815 del Monte Tambora en la isla de Sumbawa tuvo consecuencias más dramáticas, ya que la primavera y el verano del año siguiente (1816, conocido como "el año sin verano") fueron inusualmente fríos en gran parte del mundo. Nueva Inglaterra y Europa experimentaron nevadas y heladas durante todo el verano de 1816.

Los volcanes y los fenómenos conexos, como el desgarramiento y la subducción de los océanos, liberan dióxido de carbono tanto en los océanos como en la atmósfera. Las emisiones son bajas; incluso una masiva erupción volcánica como la del Monte Pinatubo libera sólo una fracción del dióxido de carbono emitido por la combustión de combustibles fósiles en un año. Sin embargo, a escala geológica, la liberación de este gas de efecto invernadero puede tener efectos importantes. Las variaciones en la liberación de dióxido de carbono por los volcanes y las grietas oceánicas a lo largo de millones de años pueden alterar la química de la atmósfera. Esta variabilidad en las concentraciones de dióxido de carbono probablemente explica gran parte de la variación climática que ha tenido lugar durante el Eón Fanerozoico.

Actividad tectónica
Los movimientos tectónicos de la corteza terrestre han tenido profundos efectos en el clima en escalas de tiempo de millones a decenas de millones de años. Estos movimientos han cambiado la forma, el tamaño, la posición y la elevación de las masas continentales, así como la batimetría de los océanos. A su vez, los cambios topográficos y batimétricos han tenido fuertes efectos en la circulación tanto de la atmósfera como de los océanos. Por ejemplo, el levantamiento de la meseta tibetana durante la era cenozoica afectó las pautas de circulación atmosférica, creando el monzón de Asia meridional e influyendo en el clima de gran parte del resto de Asia y las regiones vecinas.

La actividad tectónica también influye en la química atmosférica, en particular en las concentraciones de dióxido de carbono. El dióxido de carbono se emite desde los volcanes y las fumarolas de las zonas de fisura y de subducción. Las variaciones en la tasa de propagación en las zonas de fisuras y el grado de actividad volcánica cerca de los márgenes de las placas han influido en las concentraciones atmosféricas de dióxido de carbono a lo largo de la historia de la Tierra. Incluso la meteorización química de la roca constituye un importante sumidero de dióxido de carbono. (Un sumidero de carbono es cualquier proceso que elimina el dióxido de carbono de la atmósfera mediante la conversión química del CO2 en compuestos de carbono orgánicos o inorgánicos). El ácido carbónico, formado a partir de dióxido de carbono y agua, es un reactivo en la disolución de silicatos y otros minerales. Las tasas de meteorización están relacionadas con la masa, la elevación y la exposición del lecho rocoso. La elevación tectónica puede aumentar todos estos factores y, por lo tanto, conducir a un aumento de la meteorización y la absorción de dióxido de carbono. Por ejemplo, la meteorización química de la meseta tibetana en ascenso puede haber desempeñado un papel importante en el agotamiento del dióxido de carbono en la atmósfera durante un período de enfriamiento global a finales del Cenozoico.

Variaciones orbitales
La geometría orbital de la Tierra se ve afectada de manera predecible por las influencias gravitatorias de otros planetas del sistema solar. Tres características primarias de la órbita de la Tierra se ven afectadas, cada una de ellas de manera cíclica o recurrente. Primero, la forma de la órbita de la Tierra alrededor del Sol, varía de casi circular a elíptica (excéntrica), con periodicidades de 100.000 y 413.000 años. En segundo lugar, la inclinación del eje de la Tierra con respecto al Sol, que es el principal responsable de los climas estacionales de la Tierra, varía entre 22,1° y 24,5° con respecto al plano de rotación de la Tierra alrededor del Sol. Esta variación se produce en un ciclo de 41.000 años. En general, cuanto mayor es la inclinación, mayor es la radiación solar recibida por los hemisferios en verano y menor la recibida en invierno. El tercer cambio cíclico en la geometría orbital de la Tierra resulta de dos fenómenos combinados: 1) El eje de rotación de la Tierra se tambalea, cambiando la dirección del eje con respecto al Sol, y 2) la orientación de la elipse orbital de la Tierra gira lentamente. Estos dos procesos crean un ciclo de 26.000 años, llamado precesión de los equinoccios, en el que la posición de la Tierra en los equinoccios y solsticios cambia. Hoy en día la Tierra está más cerca del Sol (perihelio) cerca del solsticio de diciembre, mientras que hace 9.000 años el perihelio se produjo cerca del solsticio de junio.

Estas variaciones orbitales causan cambios en la distribución latitudinal y estacional de la radiación solar, que a su vez impulsan una serie de variaciones climáticas. Las variaciones orbitales juegan un papel importante en el ritmo de los patrones glaciales-interglaciales y monzónicos. Sus influencias se han identificado en los cambios climáticos de gran parte del Fanerozoico. Por ejemplo, los ciclomotores -que son lechos marinos, fluviales y de carbón intercalados característicos del subperíodo de Pensilvania (hace 318,1 millones a 299 millones de años)- parecen representar los cambios impulsados por Milankovitch en el nivel medio del mar.

Los gases de efecto invernadero son moléculas de gas que tienen la propiedad de absorber la radiación infrarroja (energía térmica neta) emitida desde la superficie de la Tierra y volverla a radiar hacia la superficie terrestre, contribuyendo así al fenómeno conocido como efecto invernadero. El dióxido de carbono, el metano y el vapor de agua son los gases de efecto invernadero más importantes, y tienen un profundo efecto en el presupuesto energético del sistema terrestre a pesar de que constituyen sólo una fracción de todos los gases atmosféricos. Las concentraciones de gases de efecto invernadero han variado sustancialmente durante la historia de la Tierra, y estas variaciones han impulsado cambios climáticos sustanciales en una amplia gama de escalas de tiempo. En general, las concentraciones de gases de efecto invernadero han sido particularmente altas durante los períodos cálidos y bajas durante las fases frías. Varios procesos influyen en las concentraciones de gases de efecto invernadero. Algunos, como las actividades tectónicas, operan en escalas de tiempo de millones de años, mientras que otros, como la vegetación, el suelo, los humedales y las fuentes y sumideros oceánicos, operan en escalas de tiempo de cientos a miles de años. Las actividades humanas -especialmente la combustión de combustibles fósiles desde la Revolución Industrial- son responsables del aumento constante de las concentraciones atmosféricas de diversos gases de efecto invernadero, especialmente el dióxido de carbono, el metano, el ozono y los clorofluorocarbonos (CFC).

Tal vez el tema más intensamente discutido e investigado sobre la variabilidad del clima sea el papel de las interacciones y retroalimentaciones entre los diversos componentes del sistema terrestre. Las retroalimentaciones implican diferentes componentes que operan a diferentes velocidades y escalas de tiempo. Las capas de hielo, el hielo marino, la vegetación terrestre, las temperaturas oceánicas, las tasas de meteorización, la circulación oceánica y las concentraciones de gases de efecto invernadero están todas influidas directa o indirectamente por la atmósfera; sin embargo, todas ellas también retroalimentan a la atmósfera, influyéndola así de manera importante. Por ejemplo, las diferentes formas y densidades de vegetación en la superficie terrestre influyen en el albedo, o reflectividad, de la superficie de la Tierra, afectando así al balance global de radiación a escalas locales y regionales. Al mismo tiempo, la transferencia de moléculas de agua del suelo a la atmósfera está mediada por la vegetación, tanto directamente (por la transpiración a través de los estomas de las plantas) como indirectamente (por las influencias de la sombra y la temperatura en la evaporación directa del suelo). Esta regulación del flujo de calor latente por parte de la vegetación puede influir en el clima a escalas locales y globales. Como resultado, los cambios en la vegetación, que están parcialmente controlados por el clima, pueden a su vez influir en el sistema climático. La vegetación también influye en las concentraciones de gases de efecto invernadero; las plantas vivas constituyen un importante sumidero de dióxido de carbono atmosférico, mientras que actúan como fuentes de dióxido de carbono cuando se queman por incendios o se descomponen. Estas y otras retroalimentaciones entre los diversos componentes del sistema terrestre son fundamentales tanto para comprender los cambios climáticos del pasado como para predecir los futuros.

Las actividades humanas
El reconocimiento del cambio climático mundial como una cuestión ambiental ha llamado la atención sobre el impacto climático de las actividades humanas. La mayor parte de esta atención se ha centrado en la emisión de dióxido de carbono mediante la combustión de combustibles fósiles y la deforestación. Las actividades humanas también producen emisiones de otros gases de efecto invernadero, como el metano (procedente del cultivo de arroz, el ganado, los vertederos y otras fuentes) y los clorofluorocarbonos (procedentes de fuentes industriales). Hay pocas dudas entre los climatólogos de que estos gases de efecto invernadero afectan al presupuesto de radiación de la Tierra; la naturaleza y la magnitud de la respuesta climática son objeto de una intensa actividad de investigación. Los registros paleoclimáticos de los anillos de los árboles, los corales y los núcleos de hielo indican una clara tendencia al calentamiento que abarca todo el siglo XX y la primera década del siglo XXI. De hecho, el siglo XX fue el más cálido de los últimos 10 siglos, y la década 2001-10 fue la década más cálida desde el comienzo de los registros instrumentales modernos. Muchos climatólogos han señalado este patrón de calentamiento como una clara evidencia de los cambios climáticos inducidos por el hombre como resultado de la producción de gases de efecto invernadero.

Un segundo tipo de impacto humano, la conversión de la vegetación por la deforestación, la forestación y la agricultura, está recibiendo una creciente atención como una fuente adicional de cambio climático. Cada vez es más evidente que los impactos humanos sobre la cubierta vegetal pueden tener efectos locales, regionales e incluso mundiales sobre el clima, debido a los cambios en el flujo de calor sensible y latente hacia la atmósfera y la distribución de la energía dentro del sistema climático. La medida en que estos factores contribuyen al cambio climático reciente y en curso es una importante área de estudio emergente.

El cambio climático en el transcurso de la vida humana
Independientemente de su ubicación en el planeta, todos los seres humanos experimentan la variabilidad y el cambio climático durante sus vidas. Los fenómenos más familiares y predecibles son los ciclos estacionales, a los que las personas ajustan su ropa, las actividades al aire libre, los termostatos y las prácticas agrícolas. Sin embargo, no hay dos veranos o inviernos exactamente iguales en el mismo lugar; algunos son más cálidos, húmedos o tormentosos que otros. Esta variación interanual del clima es en parte responsable de las variaciones de un año a otro en los precios del combustible, el rendimiento de los cultivos, los presupuestos de mantenimiento de las carreteras y los riesgos de incendios forestales. Las inundaciones provocadas por las precipitaciones en un solo año pueden causar graves daños económicos, como los de la cuenca de drenaje del río Misisipí superior durante el verano de 1993, y pérdidas de vidas, como las que devastaron gran parte de Bangladesh en el verano de 1998. También pueden producirse daños y pérdidas de vidas similares como resultado de incendios forestales, tormentas graves, huracanes, olas de calor y otros acontecimientos relacionados con el clima.

La variación y el cambio climático también pueden ocurrir en períodos más largos, como décadas. Algunos lugares experimentan múltiples años de sequía, inundaciones u otras condiciones duras. Esas variaciones decenales del clima plantean problemas para las actividades humanas y la planificación. Por ejemplo, las sequías plurianuales pueden perturbar el suministro de agua, inducir a la pérdida de cosechas y causar trastornos económicos y sociales, como en el caso de las sequías de Dust Bowl en el medio continente de América del Norte durante el decenio de 1930. Las sequías plurianuales pueden incluso causar una hambruna generalizada, como en la sequía del Sahel que se produjo en el norte de África durante los años setenta y ochenta.

Variación estacional
Todos los lugares de la Tierra experimentan una variación estacional del clima (aunque el cambio puede ser leve en algunas regiones tropicales). Esta variación cíclica es impulsada por los cambios estacionales en el suministro de radiación solar a la atmósfera y la superficie de la Tierra. La órbita de la Tierra alrededor del Sol es elíptica; está más cerca del Sol ( 147 millones de km [unos 91 millones de millas]) cerca del solsticio de invierno y más lejos del Sol (152 millones de km [unos 94 millones de millas]) cerca del solsticio de verano en el Hemisferio Norte. Además, el eje de rotación de la Tierra se produce en un ángulo oblicuo (23,5°) con respecto a su órbita. Por lo tanto, cada hemisferio está inclinado lejos del Sol durante su período de invierno y hacia el Sol en su período de verano. Cuando un hemisferio está inclinado lejos del Sol, recibe menos radiación solar que el hemisferio opuesto, que en ese momento está apuntado hacia el Sol. Así, a pesar de la mayor proximidad del Sol en el solsticio de invierno, el hemisferio norte recibe menos radiación solar durante el invierno que durante el verano. También como consecuencia de la inclinación, cuando el Hemisferio Norte experimenta el invierno, el Hemisferio Sur experimenta el verano.

El sistema climático de la Tierra está impulsado por la radiación solar; las diferencias estacionales en el clima resultan en última instancia de los cambios estacionales en la órbita de la Tierra. La circulación del aire en la atmósfera y del agua en los océanos responde a las variaciones estacionales de la energía disponible del Sol. Los cambios estacionales específicos del clima que se producen en cualquier lugar determinado de la superficie de la Tierra resultan en gran medida de la transferencia de energía de la circulación atmosférica y oceánica. Las diferencias en el calentamiento de la superficie que tienen lugar entre el verano y el invierno hacen que las vías de las tormentas y los centros de presión cambien de posición y fuerza. Estas diferencias de calentamiento también provocan cambios estacionales en la nubosidad, las precipitaciones y el viento.

Las respuestas estacionales de la biosfera (especialmente la vegetación) y la criosfera (glaciares, hielo marino, campos de nieve) también contribuyen a la circulación atmosférica y al clima. La caída de hojas de los árboles de hoja caduca al entrar en el letargo invernal aumenta el albedo (reflectividad) de la superficie de la Tierra y puede conducir a un mayor enfriamiento local y regional. De manera similar, la acumulación de nieve también aumenta el albedo de las superficies terrestres y a menudo amplifica los efectos del invierno.

Variación interanual
Las variaciones climáticas interanuales, incluidas las sequías, las inundaciones y otros acontecimientos, son causadas por una compleja serie de factores e interacciones del sistema terrestre. Una característica importante que desempeña un papel en estas variaciones es el cambio periódico de las pautas de circulación atmosférica y oceánica en la región del Pacífico tropical, conocido colectivamente como variación de El Niño-Oscilación Austral (ENSO). Aunque sus principales efectos climáticos se concentran en el Pacífico tropical, la ENOS tiene efectos en cascada que a menudo se extienden a la región del Océano Atlántico, al interior de Europa y Asia, y a las regiones polares. Estos efectos, denominados teleconexiones, se producen porque las alteraciones en las pautas de circulación atmosférica de baja latitud en la región del Pacífico influyen en la circulación atmosférica de los sistemas adyacentes y descendentes. Como resultado, las trayectorias de las tormentas se desvían y las crestas de presión atmosférica (zonas de alta presión) y las canalizaciones (zonas de baja presión) se desplazan de sus patrones habituales.

Como ejemplo, los eventos de El Niño ocurren cuando los vientos alisios del este en el Pacífico tropical se debilitan o invierten su dirección. Esto cierra el afloramiento de las aguas profundas y frías de la costa occidental de América del Sur, calienta el Pacífico oriental e invierte el gradiente de presión atmosférica en el Pacífico occidental. Como resultado, el aire de la superficie se desplaza hacia el este desde Australia e Indonesia hacia el Pacífico central y las Américas. Estos cambios producen grandes precipitaciones e inundaciones repentinas a lo largo de la costa normalmente árida del Perú y una grave sequía en las regiones normalmente húmedas del norte de Australia e Indonesia. Los fenómenos de El Niño particularmente graves provocan el fracaso de los monzones en la región del Océano Índico, lo que da lugar a una intensa sequía en la India y en África oriental. Al mismo tiempo, las trayectorias del oeste y de las tormentas se desplazan hacia el Ecuador, lo que proporciona a California y al desierto del sudoeste de los Estados Unidos un clima invernal húmedo y tormentoso y hace que las condiciones invernales en el noroeste del Pacífico, que suelen ser húmedas, se vuelvan más cálidas y secas. El desplazamiento de los vientos del oeste también provoca sequías en el norte de China y desde el noreste de Brasil a través de secciones de Venezuela. Los registros a largo plazo de la variación del ENOS a partir de documentos históricos, anillos de árboles y corales de arrecifes indican que los eventos de El Niño ocurren, en promedio, cada dos a siete años. Sin embargo, la frecuencia e intensidad de estos eventos varían a lo largo del tiempo.

La Oscilación del Atlántico Norte (OAN) es otro ejemplo de una oscilación interanual que produce importantes efectos climáticos dentro del sistema terrestre y puede influir en el clima en todo el hemisferio norte. Este fenómeno es el resultado de la variación del gradiente de presión, o la diferencia de presión atmosférica entre el máximo subtropical, situado normalmente entre las Azores y Gibraltar, y el mínimo islandés, centrado entre Islandia y Groenlandia. Cuando el gradiente de presión es pronunciado debido a un fuerte máximo subtropical y un bajo islandés profundo (fase positiva), Europa septentrional y Asia septentrional experimentan inviernos cálidos y húmedos con frecuentes y fuertes tormentas invernales. Al mismo tiempo, el sur de Europa es seco. El este de los Estados Unidos también experimenta inviernos más cálidos y menos nevados durante las fases positivas de la NAO, aunque el efecto no es tan grande como en Europa. El gradiente de presión se atenúa cuando la NAO está en un modo negativo, es decir, cuando existe un gradiente de presión más débil a partir de la presencia de un débil máximo subtropical y un mínimo islandés. Cuando esto sucede, la región del Mediterráneo recibe abundantes precipitaciones invernales, mientras que el norte de Europa es frío y seco. El este de los Estados Unidos es típicamente más frío y con más nieve durante una fase negativa de la NAO.

Durante los años en que la Oscilación del Atlántico Norte (OAN) se encuentra en su fase positiva, el este de los Estados Unidos, el sudeste del Canadá y el noroeste de Europa experimentan temperaturas invernales más cálidas, mientras que en estos lugares se encuentran temperaturas más frías durante su fase negativa. Cuando tanto el Niño/Oscilación Austral (ENSO) como la NAO se encuentran en su fase positiva, los inviernos europeos tienden a ser más húmedos y menos severos; sin embargo, más allá de esta tendencia general, la influencia del ENSO sobre la NAO no se comprende bien.

Los ciclos del ENSO y la NAO son impulsados por las retroalimentaciones e interacciones entre los océanos y la atmósfera. La variación climática interanual es impulsada por estos y otros ciclos, interacciones entre ciclos y perturbaciones en el sistema terrestre, como las que resultan de grandes inyecciones de aerosoles de las erupciones volcánicas. Un ejemplo de perturbación debida al vulcanismo es la erupción del Monte Pinatubo en Filipinas en 1991, que provocó una disminución de la temperatura mundial media de aproximadamente 0,5 °C (0,9 °F) el verano siguiente.

Variación decenal
El clima varía en escalas de tiempo decenales, con grupos de varios años de condiciones húmedas, secas, frescas o cálidas. Estos grupos plurianuales pueden tener efectos dramáticos en las actividades y el bienestar humanos. Por ejemplo, una grave sequía de tres años a finales del siglo XVI probablemente contribuyó a la destrucción de la "Colonia Perdida" de Sir Walter Raleigh en la isla de Roanoke, en lo que hoy es Carolina del Norte, y una posterior sequía de siete años (1606-12) provocó una elevada mortalidad en la colonia de Jamestown, en Virginia. Además, algunos estudiosos han implicado a las sequías persistentes y graves como la principal razón del colapso de la civilización maya en Mesoamérica entre 750 y 950 d.C.; sin embargo, los descubrimientos de principios del siglo XXI sugieren que las perturbaciones del comercio relacionadas con la guerra desempeñaron un papel, posiblemente interactuando con las hambrunas y otras tensiones relacionadas con la sequía.

Aunque la variación climática a escala decenal está bien documentada, las causas no están del todo claras. Gran parte de la variación decenal del clima está relacionada con las variaciones interanuales. Por ejemplo, la frecuencia y la magnitud del ENOS cambian a lo largo del tiempo. Los primeros años de la década de 1990 se caracterizaron por repetidos eventos de El Niño, y se han identificado varias agrupaciones de este tipo que tuvieron lugar durante el siglo XX. La pendiente del gradiente del NAO también cambia en escalas temporales decenales; ha sido particularmente pronunciada desde el decenio de 1970.

Investigaciones recientes han revelado que las variaciones del clima a escala decenal son el resultado de las interacciones entre el océano y la atmósfera. Una de esas variaciones es la Oscilación Decadal del Pacífico (PDO), también conocida como Variabilidad Decadal del Pacífico (PDV), que implica cambios en las temperaturas de la superficie del mar (SST) en el Océano Pacífico Norte. Las TSM influyen en la fuerza y la posición de la Baja Aleutiana, que a su vez afecta fuertemente los patrones de precipitación a lo largo de la costa del Pacífico de Norteamérica. La variación de las TSM consiste en una alternancia entre los períodos de "fase fría", en los que la costa de Alaska es relativamente seca y el noroeste del Pacífico relativamente húmedo (por ejemplo, 1947-76), y los períodos de "fase cálida", caracterizados por una precipitación relativamente alta en la costa de Alaska y una precipitación baja en el noroeste del Pacífico (por ejemplo, 1925-46, 1977-98). Los registros de anillos de árboles y corales, que abarcan al menos los últimos cuatro siglos, documentan la variación del DOP.

Una oscilación similar, la Oscilación Multidecadal del Atlántico (OMA), se produce en el Atlántico Norte e influye fuertemente en los patrones de precipitación de América del Norte oriental y central. Una AMO de fase cálida (TSM del Atlántico Norte relativamente cálida) se asocia con precipitaciones relativamente altas en Florida y bajas en gran parte del Valle de Ohio. Sin embargo, el AMO interactúa con el PDO, y ambos interactúan con variaciones interanuales, como el ENSO y la NAO, en formas complejas . Tales interacciones pueden llevar a la amplificación de sequías, inundaciones u otras anomalías climáticas. Por ejemplo, las graves sequías que se produjeron en gran parte de los Estados Unidos conterminosos en los primeros años del siglo XXI se asociaron con la OMA de fase cálida combinada con la DOP de fase fría. Los mecanismos que subyacen a las variaciones decenales, como el PDO y la AMO, no se conocen bien, pero probablemente estén relacionados con las interacciones océano-atmósfera con constantes temporales más grandes que las variaciones interanuales. Las variaciones climáticas decenales son objeto de un intenso estudio por parte de los climatólogos y los paleoclimatólogos.

Recursos

Véase También

Bibliografía

  • Anglés Hernández, M, “Hacia la Consolidación del Protocolo de Kioto y el Control de los Gases de Efecto Invernadero», Anuario Mexicano de Derecho Internacional, México, Vol. II, 2002.
    Birnie, P. y Boyle, A, International Law and the Environment, Inglaterra, Oxford University Press, 2002.
    Brañes Ballesteros, R, Manual de Derecho Ambiental Mexicano, 2a. ed, México, Fondo de Cultura Económica, 2000.
    Comisión Intersecretarial de Cambio Climático, Estrategia Nacional del Cambio Climático, México, CICC, Secretaría de Medio Ambiente y Recursos Naturales, 2007.
    Elsom, Derek, Smog Alert: Managing Urban Air Quality, Inglaterra, Earthscan, 1996.
  • Gestión Ambiental del Aire en el Distrito Federal, Avances y Propuestas, 2000-2006, México, Secretaría del Medio Ambiente-GDF, 2006.
    Gestión de la Calidad del Aire en México. Logros y Retos para el Desarrollo Sustentable 1995-2000, México, INESEMARNAP, 2000.
    González Márquez, J. J. (coord.), Derecho Ambiental, México, Universidad Autónoma Metropolitana, 1994.
    Martínez, J. Y Fernández, A. (comps.), Cambio climático: una visión desde México, México, Instituto Nacional de Ecología, 2004.
    Molina, M, las Fuerzas Rectoras de la Contaminación del Aire en la Ciudad de México, Proyecto para el Diseño de una Estrategia Integral de Gestión de la Calidad del Aire en el Valle de México 2001-2010, Cambridge, Massachusetts Institute of Technology, 2000.
  • Molina, Luisa T. y Molina, M. J. (coords.), la calidad del aire en la megaciudad de México. Un enfoque integral, México, Fondo de Cultura Económica, 2005.
    Nava Escudero, César, “Hacia un Derecho Atmosférico Ambiental”, Derecho Ambiental y Ecología, México, Año 1, número 4, diciembre 2004-enero 2005.
    Nebel, B, Wright, R, Ciencias ambientales, ecología y desarrollo sostenible, 6a. ed, México, Pearson Prentice, 1999.
    • Recursos

      Traducción al Inglés

      Traducción al inglés de Calentamiento global: Global warming

      Véase También

      Bibliografía

[ratemypost] [ratemypost-result]

Buscadores Académicos y Enlaces Externos

Calentamiento Global: Todo lo que necesita saber

► Análisis y actualidad sobre Calentamiento Global en Xornal.com.

Búsqueda (avanzada) de Calentamiento Global en las principales bases de datos académicas abiertas y repositorios con contenido en español:

La invasión rusa de Ucrania

La invasión rusa de Ucrania ha transformado bruscamente el mundo. Millones de personas ya han huido. Un nuevo Telón de Acero se está imponiendo. Una guerra económica se profundiza, mientras el conflicto militar se intensifica, las víctimas civiles aumentan y las pruebas de horribles crímenes de guerra se acumulan. Nuestro trabajo en ayudar a descifrar un panorama que cambia rápidamente, sobre todo cuando se trata de una creciente crisis de refugiados y el riesgo de una escalada impensable.

En el contexto de la Guerra de Ucrania, puede interesar a los lectores la consulta de la Enciclopedia de Rusia y nuestro contenido sobre la historia de Ucrania, que proporciona un análisis exhaustivo del pueblo, la política, la economía, la religión, la seguridad nacional, las relaciones internacionales y los sistemas y cuestiones sociales de Rusia y Ucrania. Estos recursos están diseñados para complementar el estudio de la política comparada, la historia mundial, la geografía, la literatura, las artes y la cultura y las culturas del mundo. Los artículos abarcan desde los primeros inicios de la nación rusa hasta la Rusia actual, pasando por el ascenso y la caída de la Unión Soviética y la anexión de Crimea.

Respecto a la Revolución rusa, se examinan los antecedentes y el progreso de la Revolución. Empezando por los movimientos radicales de mediados del siglo XIX, la Enciclopedia abarca el desarrollo del movimiento revolucionario creado por la intelectualidad; la condición de los campesinos, la de la clase obrera y la del ejército; el papel de la policía secreta zarista; los "agentes provocadores"; la propia clandestinidad de los revolucionarios. Se dedica una sección importante a la aparición de movimientos de liberación entre las minorías nacionales de las zonas fronterizas. La Enciclopedia también considera la formación de las instituciones soviéticas y la aparición de la cultura revolucionaria mucho antes de 1917, así como la política y estrategia de seguridad rusa, y sus relaciones con la OTAN y occidente.

  • Lawi. Calentamiento Global. Plataforma Digital de Economía, Derecho y otras Ciencias Sociales y Humanas Lawi. https://leyderecho.org/calentamiento-global/ published 2020. Accesed Feb 3, 2023.

  • Lawi (2020). Calentamiento Global Plataforma Digital de Economía, Derecho y otras Ciencias Sociales y Humanas Lawi. Retrieved 3 Feb, 2023, from https://leyderecho.org/calentamiento-global/.

  • Lawi. «Calentamiento Global». Plataforma Digital de Economía, Derecho y otras Ciencias Sociales y Humanas Lawi, 2020, https://leyderecho.org/calentamiento-global/.

  • Lawi. 2020. «Calentamiento Global». Plataforma Digital de Economía, Derecho y otras Ciencias Sociales y Humanas Lawi. https://leyderecho.org/calentamiento-global/.

  • Lawi, 2020. Calentamiento Global. [Online] Plataforma Digital de Economía, Derecho y otras Ciencias Sociales y Humanas Lawi. Available at <https://leyderecho.org/calentamiento-global/> Accesed [3 Feb, 2023].

  • Lawi 'Calentamiento Global' (Plataforma Digital de Economía, Derecho y otras Ciencias Sociales y Humanas Lawi, 2020) <https://leyderecho.org/calentamiento-global/> accesed 3 Feb, 2023

Échenos una Mano

A diferencia de muchos otros recursos y bases de datos, Lawi no tiene propietarios multimillonario. Sólo la determinación y la pasión por ofrecer informaciones globales útiles y de gran impacto, siempre libres de influencias comerciales o políticas. Informar así es vital para la democracia, para la equidad y para exigir más a los poderosos.

Y proporcionamos todo esto de forma prácticamente gratuita (el 99% es de acceso libre), para que lo lea todo el mundo. Lo hacemos porque creemos en la igualdad de la información. Un mayor número de personas puede seguir la pista de los acontecimientos que configuran nuestro mundo, comprender su impacto en las personas y las comunidades e inspirarse para emprender acciones significativas. Millones de personas pueden beneficiarse del acceso abierto a contenidos de calidad y veraces, independientemente de su capacidad para pagarlas.

Tanto si aporta poco como mucho, su financiación impulsará nuestra labor informativa durante los próximos años. Apoye a Lawi - sólo le llevará un minuto. Si puede, considere la posibilidad de apoyarnos con una cantidad regular cada mes. Muchas gracias.